las empresas se adaptan a la nueva realidad

Una economía de dos velocidades

Las actividades vinculadas al sector externo, como el Canal y los puertos, generan mayor dinamismo que las actividades internas.

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La economía de Panamá es la que más crece en América Latina, según los cálculos del Ministerio de Economía y Finanzas y de varios organismos internacionales. Para este año, se estima un crecimiento de entre 5% y 5.5%. No obstante, la mayoría de los ciudadanos tiene la percepción de que la economía está ralentizada.

Esta aparente contradicción se explica porque el ritmo de crecimiento de la economía es inferior a ejercicios anteriores: se ha pasado de niveles de crecimiento superiores al 10% a estar alrededor de 5%.

Además, los sectores que están impulsando el crecimiento son aquellos vinculados al exterior, como el Canal de Panamá, que ha completado su primer año desde la entrada en operaciones de la ampliación, dando un salto en tonelaje, tránsitos e ingresos. Al cierre de su año fiscal, el 30 de septiembre, el Canal reportó un récord histórico con 403.8 millones de toneladas, 22.2% más que el año anterior.

El aumento de actividad también se refleja en los puertos, que han movido 57.4 millones de toneladas entre enero y agosto, 15.5% más que el año anterior.

En el comercio al por mayor, la Zona Libre de Colón ve este año un crecimiento ligero después de varios ejercicios en números rojos. Entre enero y agosto, el movimiento comercial de la zona franca creció 2.4%, remontando desde un decrecimiento de 10.6% en el mismo período de 2016.

También son sustancialmente mejores las cifras del transporte aéreo. En el segundo trimestre del año la actividad registró un crecimiento en su valor agregado de 24.8%.

Estos son los sectores que están generando el crecimiento económico que registran los datos oficiales. ¿Por qué no se percibe entonces ese crecimiento?

“El comercio y consumo crecen poco o casi nada, lo cual  explica la sensación generalizada de la población”, Felipe Chapman Expandir Imagen
“El comercio y consumo crecen poco o casi nada, lo cual explica la sensación generalizada de la población”, Felipe Chapman LA PRENSA/Archivo

La respuesta la brinda el economista Felipe Chapman: “La economía de Panamá es de las que más rápido crece en este continente y el mundo, pero en sectores que toman tiempo en transferir dicho crecimiento... Por el otro lado, el comercio y consumo crecen poco o casi nada, lo cual explica la sensación generalizada de la población”.

La Contraloría General de la República reveló que en el segundo trimestre del año el comercio al por menor registró una caída de 1%, debido a la disminución de las ventas de automóviles, artículos y equipo de uso doméstico, y productos farmacéuticos, entre otros. En concreto, la venta de autos hasta agosto cayó 13% en comparación con el año anterior.

El economista Daniel Oblitas explica que la situación del sector interno se debe a que “el consumo de las familias no está creciendo”.

Aunque en los tres últimos años la inflación se ha contenido, anteriormente la misma economía que crecía a tasas de dos dígitos también generaba un recalentamiento en los precios.

Según Raúl Moreira, director de Análisis Económico y Social del Ministerio de Economía y Finanzas, en los últimos 10 años la inflación acumulada ha sido de 38.4%, algo que ha incidido en el poder adquisitivo de los compradores.

Moreira defiende que el Gobierno “ha logrado frenar esta pérdida de poder adquisitivo” con aumentos en el salario mínimo de 52% desde 2007 y con el control de precios.

No obstante, hay gastos para una familia como la vivienda, la alimentación y la educación que han experimentado alzas notables, reduciendo la capacidad para otro tipo de gastos.

“ Más importante que tener altas tasas de crecimiento, es tener crecimiento de manera sostenida en el largo plazo” Daniel Oblitas. Expandir Imagen
“ Más importante que tener altas tasas de crecimiento, es tener crecimiento de manera sostenida en el largo plazo” Daniel Oblitas.

SECTORES RELEVANTES

Además de la logística y el comercio, en la economía panameña tienen un peso relevante la construcción y el turismo, sectores que son generadores de mucha mano de obra.

En la construcción, las cifras oficiales reflejan un crecimiento de 8.1% en el valor agregado del semestre.

Las obras de infraestructura públicas y privadas crecieron 19.2%, mientras que los permisos de construcción lo hicieron 33.9% en el segundo trimestre.

No obstante, desde la industria se ha señalado que estas cifras pueden dar la impresión de que la actividad es superior a la realidad. Por ejemplo, señalan que los datos de permisos de construcción se calculan por el valor del proyecto, y esto no implica necesariamente que haya más obras.

“Nosotros estamos tratando de llevar la estadística en metros cuadrados o unidades. En el caso de infraestructuras sí se puede manejar en función de dólares, pero en edificaciones deberíamos hacerlo en metros cuadrados. Es más realista que hablar solo en dólares”, apuntó Iván de Ycaza, presidente de la Cámara Panameña de la Construcción, que puso el ejemplo de que si un municipio sube el impuesto, se va a pagar más por el proyecto, pero no significa que haya mayor volumen de construcción ni que se genera más riqueza.

Por su parte, el sector turístico, que ha ganado terreno en la economía en los últimos años, ve cómo su ritmo de crecimiento se ha desvanecido. El segmento de hoteles y restaurantes creció 1.8% el primer semestre de 2017.

La ralentización del sector se explica por el aumento de habitaciones de hotel en los últimos años, que ha elevado la oferta y presionado sobre las tarifas, y por la revalorización del dólar frente a monedas latinoamericanas, que ha encarecido Panamá como destino.

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Una economía de dos velocidades

REESTRUCTURACIÓN

Esta nueva realidad, marcada por menores tasas crecimiento, un consumo moderado y mayores niveles de competencia, en ocasiones ejercida desde la actividad informal, está obligando a las empresas a reestructurarse.

Para Oblitas, “el sector interno está aún acomodando sus estructuras al nuevo nivel de crecimiento. Esto provoca que todas las empresas orientadas al mercado interno busquen optimizar y, por ende, se puede generar una menor demanda de empleo”, manifestó Oblitas.

Prueba de ello es que los contratos de trabajo registrados en el Ministerio de Trabajo y Desarrollo Laboral entre enero y agosto cayeron 3.5% en relación con el ejercicio anterior. Por su parte, la tasa de desempleo pasó de 4% en agosto de 2012 a 5.5% en agosto de 2016.

Oblitas considera que el proceso por el que atraviesa la economía va a derivar en mayor productividad, haciendo más sostenible el crecimiento a largo plazo, algo que, a su juicio, es más importante que tener altas tasas de crecimiento.

Para Chapman, “una pregunta clave para hacernos es si el país le está dando a sus jóvenes la educación y entrenamiento técnico adecuados para aprovechar las oportunidades en los sectores que más crecen”.

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