ALIMENTACIÓN

El maíz, un grano que vale como el oro

En Panamá se consumen cada año unos 9 millones de quintales de maíz, de los cuales solo 1.3 millón de quintales son producción nacional.

El maíz, materia prima de la cual dependen las industrias alimenticia, avícola, porcina y bovina, ha duplicado su precio en menos de un año.

El quintal del grano, que en octubre de 2010 se comercializaba a unos 20 dólares, actualmente se vende hasta en 40 dólares. La variación se atribuye a la falta de tierras para la siembra, el limitado financiamiento para el cultivo, la especulación de los intermediarios y el uso de maíz para la producción internacional de etanol.

Pero más allá de las causas del aumento del precio del grano, la atención se dirige al efecto que esto podría tener en los costos de los productos que demandan los consumidores y que están vinculados al maíz.

En Panamá se consumen cada año aproximadamente 9 millones de quintales de maíz, de los cuales solo 1.3 millón de quintales son producción local. Los 8 millones de quintales restantes se importan de Estados Unidos para el consumo animal.

En el año agrícola 2010-2011 se sembraron 14 mil 396 hectáreas y se cosechó un millón 38 mil 114 quintales entre los 704 productores del grano.

“En Panamá el maíz prácticamente se acabó”, señaló Valentín Domínguez, presidente de la Asociación de Productores de Maíz, tras manifestar que han tratado de solventar un poco la escasez para el próximo año, sembrando más hectáreas.

Domínguez explicó que en Los Santos –principal abastecedor de maíz al mercado nacional– se han sembrado alrededor de 11 mil hectáreas, mil 500 hectáreas más que en 2010.

La siembra también se incrementó en Chiriquí, Veraguas, Coclé y Darién.

Layonel Martínez, presidente de Asociación de Nacional de Porcinocultores de Panamá, dijo que una de las razones del encarecimiento del maíz está relacionada con la producción de etanol, sobre todo en Estados Unidos, que ha impuesto una ley verde hasta 2020, con la cual no se permite vender grandes lotes del grano.

Martínez admite que desde abril hacia acá el precio del quintal de maíz se ha incrementado en un 40% y que esto está afectando al sector que se dedica a la producción de cerdos en el país.

Este porcicultor es de la opinión de que si esta situación continúa tendrán que transferir los costos operativos al consumidor final, ya que ellos hasta el momento han asumido estos incrementos.

Por su parte, la empresaria Jéssica Saavedra, dedicada a la producción de maíz blanco en Herrera, atribuyó los elevados precios y escasez del grano a que la producción local ha bajado porque las tierras se han vendido para desarrollos urbanísticos.

El financiamiento a los productores nacionales no está llegando a tiempo pese a la disposición del Banco Nacional de Panamá y del Banco de Desarrollo Agropecuario. Pero también hay especulación en el mercado por parte de los intermediarios que revenden el producto a los comercios minoristas a precios más altos.

Algunas empresas que se dedican a la elaboración de tortillas, empanadas y carimañolas para distribuirlas a diferentes supermercados de la localidad aseguran que en lo que va del año cada dos semanas le suben el precio al saco de maíz pilado. Actualmente, se dijo que están comprando el quintal a 46 dólares.

El sector avícola observa el panorama con menos preocupación. El presidente de la Asociación Nacional de Avicultores de Panamá, Luis Carlos Castroverde, aseguró que las empresas que forman parte del gremio compraron el maíz nacional necesario para el consumo animal.

“Lo que sí es una realidad es que siempre Panamá ha tenido una producción deficitaria de maíz, como también la tienen los demás países cercanos, salvo Argentina y Brasil que son grandes productores a nivel mundial, junto a Estados Unidos”, comentó Castroverde.

Actualmente en la Bolsa Nacional de Productos, S.A. (Baisa) se negocia un contingente de 281 mil 815 lotes de una tonelada métrica cada uno, para abastecer el mercado local. De este contingente aprobado, 7 mil 815 serán destinados para el Instituto de Mercadeo Agropecuario, 137 mil para empresas habilitadas por el Ministerio de Comercio y otros 137 mil lotes para productores nacionales de maíz y sorgo.

Recientemente, un grupo de porcicultores nacionales independientes solicitó a las autoridades aplicar el “requisito de desempeño”, que establece que el comerciante que compra el producto nacional puede importar en la misma medida.

Cifras del IMA

El maíz en grano registró un precio promedio durante el año 2010 de 17.33 dólares por quintal. No obstante, hasta septiembre de este año este precio promedio alcanza los 22.59 dólares, es decir, se reporta un incremento del 30.59%, según informes dados a conocer por el Instituto de Mercadeo Agropecuario (IMA).

Durante 2011 el precio más alto ha sido el registrado durante el mes de septiembre, mientras que en 2010 esta condición se dio en diciembre, con una cotización de 19 dólares, precisa la entidad.

La producción de maíz de la provincia de Los Santos (cuyo aporte al mercado se aproxima al 60% o 70%) se vio afectada por la sequía durante los meses correspondientes al período de siembra de la segunda coa (agosto a septiembre).

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