ENTREVISTA

‘El mundo cambió hacia una mayor transparencia’

Para el regulador, no hacer los cambios y mantener la posición tradicional dura, se traduciría en ‘pan para hoy y una gran hambre a corto plazo’.

Temas:

Ricardo Fernández, superintendente de Bancos, defiende que Panamá ha fortalecido el marco legal en prevención del lavado de activos. Ana Rentería Ricardo Fernández, superintendente de Bancos, defiende que Panamá ha fortalecido el marco legal en prevención del lavado de activos. Ana Rentería
Ricardo Fernández, superintendente de Bancos, defiende que Panamá ha fortalecido el marco legal en prevención del lavado de activos. Ana Rentería

La aprobación de la ley que penaliza la evasión fiscal, que ayer fue promulgada en Gaceta Oficial, puede ayudar a Panamá a evitar la inclusión en la lista gris del Grupo de Acción Financiera.

Sin embargo, podría ser tarde para esquivar el ingreso en una nueva lista de la Comisión Europea que incluye a países con debilidades en la lucha contra el blanqueo de capitales.

La eventual inclusión en la lista sería un nuevo golpe a la reputación de Panamá, mientras el país se prepara para mostrar los avances en materia regulatoria en foros internacionales y locales.

En febrero, la Superintendencia de Bancos de Panamá (SBP) organizará un congreso que aspira a posicionar el centro financiero como una plataforma que cumple los estándares internacionales.

El superintendente de Bancos, Ricardo Fernández, conversó con este diario sobre esta iniciativa y los distintos retos que enfrenta la plaza.

¿Cuál es el objetivo del congreso y qué temas se tratarán?

Va a ser el primer congreso de este tipo. Vamos a tener a reguladores, banqueros, bancos corresponsales, calificadoras de riegos, bancos multilaterales, así como bancos locales e internacionales. Sobre los temas, hablaremos de prevención de lavado de dinero, sobre banca corresponsal, las fintech y la innovación financiera, la ciberseguridad... Además, abordaremos el comportamiento de las economías de Panamá, América Latina y el mundo.

Esto presenta una oportunidad para, en primer lugar, vender a Panamá. Será una ventana para presentar los avances en materia regulatoria, tanto prudencial como de prevención.

Panamá tiene 22 años de crecimiento positivo, el más destacado de América Latina, aunque ahora no está a los niveles anteriores.

Hay una desaceleración estos últimos años...

Esto ha tenido que ver con proyectos de infraestructura importantes, que son generadores de empleo y ya han concluido.

Sin embargo, que nosotros ejecutemos a tiempo los proyectos de infraestructura programados para los próximos 4 o 5 años va a asegurar un crecimiento sostenible arriba del 5%. Además, a partir de este año, genera ingresos la mina de cobre, y el Canal ha probado ser exitoso con los buques neopanamax.

Mientras, la banca reporta buenos resultados al cierre de 2018, con utilidades netas de $1,852 millones, 3.9% por encima del año pasado.

Uno de los objetivos del congreso es mejorar la imagen exterior de Panamá, pero por otro lado, todo apunta a que Panamá va a aparecer en una lista de la Comisión Europea nuevamente...

Esto tiene varios aspectos, siendo el central el tema de lavado de dinero o prevención. El hecho de haber aprobado la ley de penalización de la evasión fiscal debe ayudar. Ojalá la hayamos aprobado a tiempo para ayudar a mitigar o que nos saquen de la lista, porque ese era un tema que estaba sobre la palestra.

Esto nos puede ayudar, pero a veces tendemos a patear la bola y a veces se nos acaba la cancha y caemos en listas, desafortunadamente. Ojalá tomen en consideración y estemos a tiempo para que puedan corregir.

Pero sí creo que Panamá ha hecho mucho fortaleciendo su marco legal en temas de prevención. No solo fortaleciéndolo, sino ejecutando, que es lo que cuenta. En el ámbito financiero, que es el que yo represento, se han tomado medidas rápidas y las estamos ejecutando. Se han hecho cientos de inspecciones y auditorías, hemos triplicado el recurso humano y ha sido entrenado.

Las sanciones son públicas, se han puesto sanciones que nunca se habían puesto y han sido disuasivas. Hemos visto un cambio positivo en el sistema, mejorando controles, procesos y el gobierno corporativo.

Como en todo, existe la posibilidad de tener situaciones. También ha pasado en Australia y en Europa.

La gente que quiere hacer trampas siempre está buscando la forma, y lo que tenemos que hacer nosotros es entrenarnos y seguir subiendo la vara en términos de conocimiento para nosotros y para los regulados.

Pero esto no parece ser suficiente para que el país deje de estar en listas y de ser visto como un paraíso fiscal...

Este último tema [la penalización de la evasión fiscal] está pesando mucho. Tenía un año en la Asamblea, y ahora se retomó en un momento muy sensitivo y ya concluida la evaluación de Grupo de Acción Financiera. Ahora tenemos la oportunidad de sustentar que ya está aprobado y esperemos que sea suficiente para que no nos lleve a una lista gris. Doy gracias de que la Asamblea lo viera como un tema país. No importa quién gane las elecciones, el gobierno que viene va a tener que cargar con esto.

Cuando tú sumas y restas, la suma es enorme a favor de dar estos pasos. No solo por la posible pérdida de bancos corresponsales o poner en riesgo el grado de inversión; también te elevaría el costo de fondos, reduce la actividad económica y la inversión extranjera. Al estar en una lista gris ningún país serio va a querer hacer inversiones importantes en Panamá.

Todos los países de América Latina y todos los centros financieros de primer orden a los que nos queremos parecer han aprobado la penalización de la evasión y el resto de las reformas.

¿Ha faltado comunicación en los países y organismos donde se toman estas decisiones?

Si hay un área para mejorar, posiblemente sea comunicación. Hicimos una gira el año pasado a seis países de Europa, y tanto corresponsales como reguladores fueron muy receptivos. Vieron positivamente el nivel de avance. Nos dijeron que hagamos estas giras anualmente. Debemos tener algún tipo de lobby en países como el Reino Unido, Francia y Alemania haciendo gestiones permanentes.

A veces se escucha mucho que siempre nos piden más cosas. Y soy franco: van a seguir viniendo más cosas hacia la transparencia. El mundo cambió. Es cierto que hay países con un doble estándar y nosotros tenemos que levantar la voz para que eso se vaya cerrando. El mundo se ha homologado a nivel regulatorio.

Hay muchas quejas por el exceso de regulación. Aquí se exigen muchos papeles y trámites para abrir una cuenta y en otros sitios no, y, sin embargo, Panamá es quien tiene el estigma de paraíso fiscal...

En Estados Unidos es mucho más fácil abrirla, pero ellos tienen una base de datos de primer orden, donde está toda la información de los clientes que se necesita. Eso te da una agilidad tremenda. Esto es algo que podríamos tener en Panamá. La Asociación Panameña de Crédito (APC) lo tiene en su agenda. Este sería un buen foro para hacerlo.

En Suecia hay un proyecto para que la información de las personas esté en una base de datos. Aquí esto podría tener algún tema de confidencialidad, pero quizá se podría hacer voluntariamente. Es un tema para evaluarlo y analizarlo.

Mientras, estamos trabajando con la Asociación Bancaria de Panamá para subir los niveles de las cuentas simplificadas hasta $5,000 y buscar mecanismos más sencillos, pero el banco tiene que hacer su investigación.

Debemos ver la forma de usar tecnologías para identificar más rápido a las personas y hacer búsquedas de manera más ágil. Ya hay varios bancos trabajando para agilizar los procesos de apertura y de conocer al cliente.

En los últimos años, el Gobierno ha intentado cumplir los estándares internacionales en temas de intercambio de información, pero también hay grupos en el país que piden lo contrario. ¿Qué cree usted que debe hacer la próxima administración?

Si mantenemos la línea dura tradicional, puede ser pan para hoy y gran hambre a corto plazo, siendo Panamá un actor importante en el ámbito de servicios financieros y de comercio. El mundo ha cambiado y la presión es muy fuerte para todos los países. Quizá quisiéramos ver a países grandes más iguales a nosotros, pero también les va a llegar a ellos.

Si tomamos como base la aprobación de la penalización de la evasión fiscal, esto se manejó como un tema de país y la mayor parte de la oposición se sumó al proyecto. Si tomamos esto como base, yo creo que, mirando con luces largas, el gobierno que venga va a seguir en una dirección de manejar esto de una manera prudente y tratando de salvaguardar la infraestructura que ya tiene Panamá, y seguir proyectando y transformando a Panamá en este nuevo entorno. Lo que tenemos que hacer es transformarnos, reinventarnos, y lo estamos haciendo.

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