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¿Una segunda década perdida?

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En los primeros años del siglo XXI, América Latina experimentó uno de los mayores periodos de expansión económica de su historia reciente. Entre 2003 y 2013, el PIB creció a una tasa anual promedio de 4.0%; expansión basada en la exportación de bienes y servicios, las cuales crecieron a una tasa anual promedio de 11% durante esos años.

El crecimiento exportador se vinculó al auge que experimentaron los precios de las materias primas, principalmente por el efecto de la demanda generada por China. De hecho, el índice de los precios de las materias primas creció a una tasa promedio anual de 10.9%, entre el 2003-2013. El coeficiente de correlación entre las exportaciones de América Latina y éste índice durante esos años fue de 98%, evidenciando el fuerte vínculo entre las exportaciones regionales y las materias primas.

Una mirada a las cifras fiscales nos indica que dicha bonanza terminó abultando el gasto público regional, que pasó de 28.6% del PIB en 2003 hasta 33.8% en 2013. Por otro lado, las empresas exportaron capital, pues entre 2003 y 2013, las inversiones de empresas de América Latina fuera de la región superaron por $1,012 billones al monto de las inversiones directas de empresas extranjeras en la región.

El 2017 se presenta con un panorama más complejo para la región. Luego de un retroceso económico en 2016, las perspectivas no son tan halagadoras en cuanto a los siguientes aspectos:

a) Precios de las materias primas: Aunque han experimentado cierta estabilidad, principalmente el petróleo, los precios se encuentran a niveles similares a los registrados una década atrás. Por lo tanto, no se espera un incremento significativo en las exportaciones regionales.

b) Tasa de interés: El costo del dinero ha subido desde el año pasado, encareciendo el financiamiento tanto a los gobiernos como a las empresas de la región.

c) Incertidumbre en política comercial: En estos momentos es una incógnita la dirección de la política comercial norteamericana, el principal socio comercial de la región. Por lo tanto, existe un riesgo en el aspecto comercial. Igualmente, la presión que está ejerciendo el nuevo presidente ha hecho que algunas inversiones que se pensaban hacer en la región se reubiquen en territorio norteamericano.

d) Estrechez fiscal: El gasto público de la región representa cerca del 35% del PIB, por lo que el espacio para maniobrar a los gobiernos es muy estrecho, con altas probabilidades de incrementos impositivos, lo cual puede retrasar la recuperación económica.

Este panorama ha llevado a pensar que estamos frente a una segunda década perdida (referencia a los años 80). Para cambiar esta tendencia hay que mejorar el clima de negocios en la región, atrayendo nuevos jugadores y disminuyendo la dependencia de las materias primas. Sin embargo, con una inversión que no supera el de 0.5% del PIB en investigación y desarrollo es muy difícil romper dicha dependencia.

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