¿Por cuanto tiempo se desinflará el dólar?

OPINIÓN. Últimamente, el dólar estadounidense está recibiendo tanto respeto como la política de guerra de Estados Unidos. El euro, la moneda que utilizan 12 países europeos, se disparó la semana pasada a un nivel récord en 20 meses de 1.3218 dólares, y solo parecía cuestión de algunas semanas para que la libra esterlina tocara los dos dólares por primera vez desde 1992. Los intermediarios de divisas e inversores explicaron la debilidad del dólar en términos simples.

Se esperaba que el Banco Central Europeo y el Banco de Inglaterra continuaran el alza de sus indicadores de intereses claves, mientras que la Reserva Federal de Estados Unidos reduciría su tasa clave el próximo año. Retornos de renta fija más bajos en Estados Unidos, sumado a una economía que crece más lento, convirtieron las inversiones en el país menos atractivas que en Europa. La gente estaba cambiando sus dólares a euros y libras para hacer la jugada.

Ese razonamiento parece haber sido acertado ayer, cuando el dólar recuperó algo de terreno contra el euro y la libra después que un informe revelara que la economía estadounidense había crecido a un ritmo anual de 2.2% en el tercer trimestre, más alto que el estimado oficial anterior de 1.6%. A nadie le parecía preocupar la salud a largo plazo del dólar– pero qué sucede si el dólar sigue cayendo? Tiempos tristes El dólar ha desarrollado un "escape lento", dice Stuart Hoffman, jefe economista de PNC Financial Services Group en Pittsburgh.

La moneda ha estado cayendo desde 2002, dice Hoffman, y podría continuar su declive durante los próximos dos a tres años a un ritmo anual de un 10% contra el euro, la libra y el yen japonés. El dólar no puede subir debido al gigantesco déficit comercial de Estados Unidos, dice. Pero Hoffman no está alarmado. Él dice que la caída del dólar ha sido ordenada y que los mercados se ajustarán a futuros retrocesos. Un dólar más bajo tendrá el efecto paliativo de hacer a los fabricantes estadounidenses más competitivos. El déficit comercial podría estabilizarse o encogerse, dice, y hasta ahora los inversionistas extranjeros continúan reciclando los dólares que ganan en inversiones en Estados Unidos. Las estadísticas son un poco alarmantes. Estados Unidos envió 218 mil millones de dólares más al extranjero en el segundo trimestre del año, de lo que trajo de otros países.

El llamado déficit de cuenta corriente fue solo un poquito menos que el déficit récord de 223 mil millones de dólares del último trimestre del año pasado. Dado que los estadounidenses continúan importando más de lo que exportan, y porque los extranjeros siguen sujetando los dólares que se ganan de esta manera, las arcas extranjeras de valores del Tesoro de Estados Unidos totalizaron más de dos trillones de dólares al 30 de septiembre. Déficits doblesLos inversores extranjeros están financiando no solo el déficit comercial de Estados Unidos, sino también el déficit presupuestario. El déficit presupuestario en el año fiscal 2006 ascendió a 248 mil millones de dólares. El déficit comercial podría reducirse, pero el déficit presupuestario seguirá escalando por los recortes tributarios recientes, los gastos de guerra y recaudaciones gubernamentales menguantes producto de una economía que crece a un ritmo más lento.

En el peor de los casos, los extranjeros perderían confianza en el dólar y lo empezarían a abandonar. Un caída rápida y precipitada en la moneda verde sería inflacionaria– aumentando el costo de las importaciones. La Fed tendría que subir los tipos de interés para contrarrestar el alza de los precios. Hoffman dice que lo peor sucedería solo si Estados Unidos hace algo para asustar a los inversores extranjeros, como levantar barreras contra las crecientes importaciones de China. Por el momento, no hay nada de qué preocuparse mientras los inversionistas extranjeros permanezcan tan satisfechos con los hábitos de gasto de Estados Unidos como los estadounidenses mismos.

El autor es columnista de Bloomberg News.

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