‘Watson y Crick son un símbolo’

LA PRENSA/Alejandro Bolívar  LA PRENSA/Alejandro Bolívar
LA PRENSA/Alejandro Bolívar

Arias estudió farmacología en la Universidad de Michigan (EU) y ya para 1959 era mucho lo que se conocía sobre el ADN y lo que él mismo había estudiado en sus clases de bioquímica. Después de trabajar algunos años en Estados Unidos, volvió a Panamá donde ejerció como profesor en la Facultad de Farmacia.

Dado que el ADN se convirtió en un suceso, Arias se adentró en el mundo de la farmacogenética, es decir, en el estudio de la influencia que tienen los factores hereditarios sobre los efectos de los medicamentos. Y hoy, es el director del Instituto del DNA y el Genoma Humano de la Universidad de Panamá, donde ha llevado a cabo estudios relacionados con la genética de la población panameña. Su estudio más reconocido es, quizás, el que se hizo para saber cómo está compuesto nuestro fondo común de genes, y con el que se determinó que la población general del país tiene un 39.4% de genes de origen indígena, un 29.4% de genes de origen negro y un 31.2% de origen blanco. Arias, como muchos de los que se apasionaron con el ADN, hizo en 1966 un modelo armable de la molécula, con su doble hélice, elástica y en tercera dimensión.

A punto de celebrarse en abril el 50º aniversario de la publicación de la estructura del ADN, Arias opina que el trabajo realizado antes y, sobre todo, después del descubrimiento de Watson y Crick, ha cambiado el mundo científico.

-El descubrimiento de la doble hélice del ADN, ¿significó un punto de partida en la genética?

-Hay dos cosas que definen a la ciencia. Por un lado, la informática y por el otro lado, el descubrimiento del ADN. El ADN ha tenido una tremenda influencia; hoy no hay nada que no tenga que ver con el ADN.

-Pero en 1953 no fue propiamente el descubrimiento, sino que se definió su estructura...

-Se hicieron dos cosas: se definió su estructura y al mismo tiempo su funcionamiento. Que las hélices se abrían y de ahí se duplicaban.

-Watson y Crick pensaban que habían encontrado el “secreto de la vida”...

- (Se ríe) Sí, ellos pensaban eso.

-¿No está de acuerdo?

-Si, sí estoy de acuerdo; pero en realidad Watson y Crick son una especie de símbolo. Antes de que ellos publicaran, se hizo mucho trabajo en ese campo. Por ejemplo, el que hizo Rosalind Franklin, a quien no contaron para nada y posiblemente debió haber ganado también el Premio Nobel, solo que para entonces ella ya había muerto. Lo que Watson y Crick presentaron era un modelo de muchos que se habían hecho, lo que ocurre es que ellos probaron que el suyo funcionaba.

-Sin embargo, a partir de entonces la genética avanzó considerablemente...

-Hace tres años se completó la secuencia del genoma humano. Eso quiere decir que más o menos debe de haber 40 mil genes y tres mil millones de pares de bases en el cuerpo humano. Esto sería, hasta ahora, la cumbre del descubrimiento de Watson y Crick.

-¿Todavía guarda secretos la molécula de ADN?

- Sí, por supuesto. Todavía no sabemos lo que estos 40 mil genes hacen. Es posible que sepamos lo que hacen unos 400 ó 500, pero de la gran mayoría, no sabemos. Hay enfermedades que son causadas por genes que se llaman genes mayores, pero eso no quiere decir que sean solo estos los causantes de las enfermedades. De manera que hay enfermedades que son el producto de 14 ó 15 genes. La cuestión es mucho más complicada que decir un gen es igual a una enfermedad.

-Completado el estudio sobre nuestro fondo común de genes, ¿qué investigaciones están en curso en el Instituto?

-Hay uno que me parece particularmente interesante. En 1998 se pasó una ley sobre la huella genética. Ello quiere decir que debemos establecer una base de datos, de manera que para fines forenses y de identificación de paternidad, esa ley se pueda hacer cumplir. Pero hoy, no hay información para eso. Nosotros estamos empezando a hacer esa base de datos, a partir de la información extraída del ADN, ya que este funciona como una huella digital. A los individuos se les extrae sangre y de la sangre se obtiene el ADN y allí comienza el proceso.

-¿Y qué sigue?

-El ADN se divide en porciones, que se conocen en inglés como short tandem repeats o STR, y que son lo suficientemente representativas como para identificar a un individuo. El banco génico estaría en la Universidad de Panamá y la información disponible para el Instituto de Medicina Forense.

-¿Nos van a sacar sangre a los casi tres millones de personas que vivimos en el país?

-No, por supuesto que no. Esta es una continuación del trabajo que se hizo para identificar el porcentaje racial en la población panameña y vamos a seguir ese mismo criterio. Posiblemente extraigamos sangre de 400 personas y eso es más que suficiente.

-En cuanto a su especialidad, ¿cuál es el futuro de la farmacogenética?

-Esa es también una área en la que estamos trabajando. Los medicamentos nuevos son hechos a base de la farmacogenética, es decir, cómo actúan a partir de su interacción con el ADN o con las proteínas que el ADN produce.

-¿Qué destacaría de la celebración número 50 del descubrimiento de la doble hélice?

-Aquí lo espectacular es cómo han cambiado las cosas, y no solo en las ciencias biológicas, sino también en las ciencias sociales. Por ejemplo, en antropología biológica hoy sabemos que todos venimos de una “Eva”. Sabemos también cuáles son los árboles genealógicos y a largo plazo los podemos identificar. También se estudia la genética poblacional. Todo ello no es propiamente biología, pero se estudia a través de ella. Ya sabemos también cuál es la relación del hombre con los otros animales. Sabemos cuántos genes tiene el ratón en comparación con el ser humano. Pero también está la genética de población, que es la relación entre todas las poblaciones del mundo y como estas han evolucionado.

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