La gripe del pollo

Aunque se desconoce si la actual epidemia aviar puede derivar en infección humana a gran escala, los expertos vaticinan que otra pandemia de influenza humana es inevitable y posiblemente inminente a corto plazo

Hasta el 1 de febrero, 13 personas (10 en Vietnam y 3 en Tailandia) han sido infectadas por la influenza aviar y 10 (77%) han fallecido. Aparte de estas dolorosas muertes humanas, la consecuencia más devastadora de esta epidemia aviar (epizootia) es de orden económico y alimentario. Se ha tenido que sacrificar millones de gallinas, lo que ha afectado significativamente a la producción y exportación avícola de los países involucrados. Las gallinas, sus huevos y demás productos derivados han sufrido una merma considerable, lo que implica variaciones en los hábitos nutricionales tradicionales y escasez en la accesibilidad de alimentos apropiados para la población en desventaja económica. Se cree que las aves migratorias (usualmente no enfermas, pero portadoras del virus) son las responsables de propagar la epidemia rápidamente a través de fronteras vecinas.

A pesar de que la infección está actualmente limitada al sector agropecuario asiático, la preocupación mundial es que estas cepas virales se combinen con las cepas de influenza A que afectan a nuestra especie y, por adquisición de genes, se genere una variante (mutante) del virus para la que nadie tenga inmunidad previa ni haya vacuna disponible, lo que causaría una pandemia de enormes proporciones y consecuencias en vidas humanas. De hecho, 3 grandes pandemias se suscitaron en el siglo XX. La primera aconteció en los años 1918-1919 (gripe española), fue causada por la cepa H1N1 y causó entre 20 a 50 millones de muertes a nivel mundial; la segunda pandemia fue causada por la cepa H2N2 y ocurrió en los años 1957-1958 (gripe asiática), causando más de 100 mil muertes; y la tercera, en los años 1968-1969 (gripe de Hong-Hong), fue causada por la cepa H3N2 y ocasionó más de 50 mil muertes. Estas dos últimas pandemias surgieron precisamente de cepas de influenza aviar y humana. Todas estas mutantes virales han seguido circulando después de su primera aparición, pero ahora no causan estragos importantes debido a la inmunidad obtenida en el tiempo y a la disponibilidad de vacunas efectivas.

Aunque se desconoce si la actual epidemia aviar puede derivar en infección humana a gran escala, los expertos vaticinan que otra pandemia de influenza humana es inevitable y posiblemente inminente a corto plazo. ¿Qué hay que hacer para evitar una pandemia de lamentables consecuencias? La Organización Mundial de la Salud (OMS) debe tratar de contener rápida y agresivamente la gripe aviar mediante la matanza colectiva de gallinas infectadas, prohibir la exportación de aves de países afectados y evitar el contacto de aves salvajes migratorias con aves domésticas infectadas. Además, se deben tomar precauciones para que las personas que viven en la proximidad de granjas avícolas o crían y manipulan estas aves cumplan con las medidas de aislamiento y protección pertinentes (lavado de manos, guantes y batas desechables, mascarillas respiratorias) y que reciban medicamentos antivirales preventivos ( amantadina, rimantadina, oseltamivir o zanamivir ). Para evitar la potencial recombinación de cepas aviares y humanas, se debe vacunar a la población de mayor riesgo, para atenuar las anuales epidemias de gripe humana y así reducir la circulación del virus humano. Investigadores trabajan arduamente para fabricar una vacuna contra la cepa H5N1 y poder vacunar a todas las aves sanas para contener esta epizootia.

Nuestras autoridades sanitarias deben permanecer alertas a las noticias mundiales, impedir la importación de aves y sus productos de las áreas afectadas, vigilar el ingreso al país de asiáticos con síntomas respiratorios gripales y planear para el futuro la incorporación de la vacunación anual contra la influenza humana. ¡Prevenir para no lamentar!

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