Las uranias viajan otra vez

Los adultos de Urania necesitan consumir néctar para vivir.  Los adultos de Urania necesitan consumir néctar para vivir.
Los adultos de Urania necesitan consumir néctar para vivir.

Desde mucho antes de que hubiera gente en el mundo, las mariposas viajan… Un luminoso río de mariposas fluye, entonces, a través del cielo. Las que aterrizan en los bosques del sur son las tataranietas de las que habían iniciado el vuelo en el norte lejano.

Eduardo Galeano: Travesía

En estas semanas hemos visto volar entre edificios y calles de la ciudad unas “mariposas oscuras”. Como si estuvieran urgidas y nada las pudiera detener, raudas se desplazan a poca altura y en vuelo ondulante.

Se les ve todos los años entre agosto y fines de noviembre; algunos años son pocas y otros pareciera que millones. Cada una que vemos pasar delante de nosotros viaja entre 60 a 100 millas de distancia, cada día.

Su nombre es Urania fulgens . Lepidóptero sí, pero no exactamente “mariposa” sino más bien polilla. Una de las pocas especies de polilla que vuela de día. Mírela de cerca, tomando tal vez una de las muchas que terminan abatidas por los carros. Fíjese que no son simples “mariposas oscuras”: sus alas están surcadas con bandas de color verde dorado metálico o ligeramente azulado. Y son blancos los extremos, a manera de “colas”, de sus alas internas.

Los vuelos de Urania no son exactamente una migración, como el de ciertas aves, pues no hay viaje de retorno para ellas: las que vuelvan serán quizás sus descendientes. Es un evento más o menos anual en el área de distribución de la especie, desde el sur de México hasta el norte de Ecuador.

¿Y de dónde vienen? Bueno, aquí comienzan las preguntas complicadas para las cuales el Dr. Neal Smith, investigador del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales, tiene algunas respuestas. Durante más de tres décadas, él ha seguido de cerca los movimientos de Urania.

“En términos llanos y sencillos: vienen de donde sus progenitoras pusieron los huevos de los que nacieron. Su ciclo de vida comprende 4 días para que el huevo eclosione; de 28 a 34 días en estado de oruga, 13 días más como pupa. Salen del capullo idénticas a como usted las observa volando por ahí”. Pero no todo es constante: “Un porcentaje de las adultas se mantienen donde su madre depositó los huevos y no se traslada a otros lados”.

La próxima pregunta surge casi enseguida: ¿Y adónde se dirigen? “Hacia un lugar donde puedan poner sus huevos y empezar nuevamente el ciclo”, es la respuesta más concreta y confiable que tiene Neal Smith. “Y en dirección a Suramérica. Pero, por la forma cimbreante del istmo, el vuelo en ciudad de Panamá es más bien en dirección al Este”.

Para un organismo que si acaso llega a pesar un gramo, un viaje así debe representar un costo muy alto. ¿Por qué lo hacen? “Los adultos de Urania necesitan consumir néctar para vivir y reproducirse”, indica Smith, “y si no hay flores adecuadas disponibles cuando emergen, vuelan a otro lado. Las orugas solo comen hojas de lianas y árboles del género Omphalea ; siendo uno de los pocos insectos que comen regularmente de esas hojas. La información que tenemos sugiere que la defoliación regular de Omphalea por las orugas de Urania provoca en la planta una respuesta tóxica, presumiblemente química, que disminuye las probabilidades de sobrevivencia de Urania y prolonga el tiempo que necesitan para su desarrollo”.

“Las Urania se están moviendo entre parches de Omphalea buscando un lugar donde poner sus huevos. Los estudios indican que los vuelos de Urania son una respuesta de adaptación para localizar fuera de donde se reprodujeron, Omphalea de baja toxicidad y/o de mayor valor nutritivo”, termina diciendo el investigador.

Y preste atención a este detalle: La relación entre Omphalea y Urania que conduce al vuelo de las “mariposas” que usted con curiosidad ha estado observando estos días, desde la ventana de su oficina, esperando el bus o viajando en automóvil, es una relación ecológica planta-animal que empezó hace más de 200 millones de años.

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