EFECTOS EN EL MERCADO

Control de precios de emergencia: Carlos Valencia

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Para los que experimentamos nuevas esperanzas tras el triunfo de Juan Carlos Varela, que incluye a la mayoría de la población, es desafortunado que el nuevo gobierno haya puesto tanto interés en el control de precios, pues esa iniciativa puede empantanarlo y quitarle capital político.

Ya hay productores que se quejan porque se les ofrece precios inaceptables, hay desabastecimiento de ciertos productos o casos en que se brinda uno de inferior calidad.

También surgen exigencias para que se regulen otros productos de primera necesidad, como el aceite y la sal. Por otro lado, cuando aumente el costo de la energía o de otros insumos, habrá que permitir el alza de precios, lo que generará reacciones negativas.

Además de las manifestaciones discordantes que ya se empiezan a escuchar, hay que preguntar si el Estado tiene capacidad para determinar los gastos y los márgenes de ganancia tanto de productores como de comercializadores. Se necesitan muchos auditores que examinen y verifiquen el valor de los insumos, los costos laborales, fijos y los de las inversiones para determinar una rentabilidad adecuada. También se debe manejar al detalle la naturaleza de cada proceso productivo por parte de especialistas en la materia.

En fin, el ejercicio de regulación de precios nos lleva a una economía centralizada, que siempre arroja resultados negativos. En una economía de mercado los precios son las señales que regulan la inversión y producción para satisfacer las demandas en forma racional. El control no ha tenido resultados positivos en ningún país

El alza de precios en todos los sectores se originó, en buena medida, por la política pro cíclica del gobierno anterior que seguía echándole leña al fuego con inversiones gigantescas (algunas innecesarias y con altos sobreprecios) en una economía que crecía a más del 8% al año, lo que hacía que todos los agentes económicos se encontraran con un ambiente en que podían subir precios impunemente.

En Panamá la inflación siempre sigue la tendencia internacional, pero en los últimos años excedió los índices extranjeros. Por estrecheces fiscales, este gobierno no estará en condición de hacer lo mismo. Igualmente hemos experimentado una reducción de la tasa de crecimiento que también tendrá su secuela en términos de una inflación más moderada.

Cabe mencionar aquí, por otro lado, que las cuotas de importación acordadas con la OMC y en el TLC con Estados Unidos son compradas por las agroindustrias y otros comercializadores a precios del mercado internacional, sin que esto resulte en precios más bajos para el consumidor. El abrirse al mercado internacional tiene como objetivo bajar los precios al consumidor y buscar eficiencia en la producción, pero con estas cuotas lo que se logra es beneficiar a los compradores de estas.

Reducir en forma sostenible los precios requiere aumentar la competencia: los mercados periféricos, las cooperativas de consumo en las grandes empresas y en las dependencias estatales, la cadena de frío y las ferias libres son elementos que logran esa finalidad y reducen los márgenes en forma sana. Igualmente en un mercado pequeño como el nuestro se debe permitir la importación de productos alimentarios.

Una mayor agilidad en la tramitación de los permisos de importación de ciertas marcas es deseable. Esto va en contra de quienes sostienen, de manera errónea, el concepto de “soberanía alimentaria”. Lo importante es que el ciudadano de bajos recursos se alimente de forma adecuada, no que lo haga con lo que se produce en el país. El objetivo de precios bajos de alimentos no es compatible con buscar el autoabastecimiento en la producción alimentaria.

Hay que guiar al sector agropecuario hacia una mayor tecnificación, con preferencia en alimentos que representen ventajas comparativas como el banano, piña, sandía, carne de res, productos del mar y otros. Un ejemplo de las posibilidades de exportación de alimentos es la siembra de pimentones en Potrerillos. Obtengamos asesoría de países como Holanda e Israel que han tecnificado el campo agrícola. Ahora, cuando al agricultor y al ganadero se les dificulta conseguir jornaleros, por la competencia de la construcción y del turismo, es el momento ideal para introducir cambios en el agro. Descartamos que el agricultor de autosubsistencia se afecte por nuevas importaciones, porque seguirá produciendo para su consumo.

No sugiero, sin embargo, abandonar al empresario agropecuario. La solución pudiera estar en fijar precios de sostén para ciertos productos, de forma que se vendan más barato, y que el Estado asuma la diferencia. Dicho subsidio se debe reducir, de forma paulatina, y bajar a la vez los aranceles de importación. Estas recomendaciones pueden ser difíciles de implementar en una situación fiscal apretada, pero en esa dirección se puede resolver la problemática del agro.

Por fortuna, el control de precios es una medida temporal de emergencia. Toca ahora examinar alternativas que fomenten la competencia, incluyendo una mayor importación, para que cuando se eliminen los controles, el consumidor mantenga el beneficio de precios razonables. De esta forma, el Gobierno se concentraría en la atención de los graves problemas que afectan al país: la baja calidad de educación pública, la falta de justicia y la seguridad de los ciudadanos.

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