Hombre a Marte

Poner los pies en la superficie roja del planeta vecino es un desafío tecnológico, humano y político

La respuesta a Clarke sería que queremos creer que no somos tan egocéntricos. Sin embargo, mientras esos seres inteligentes sigan siendo un mito más que una realidad, lo que se busca en Marte son los indicios de vida que nos puedan ayudar a descifrar los orígenes de nuestra propia existencia en la Tierra. Y es que si bien han sido las expediciones robóticas las que hasta ahora han hecho el trabajo de buscar esas pruebas, los científicos se quedarán más tranquilos el día que el hombre pueda ir por sí mismo a buscarlas.

El viaje

En 1948 el físico alemán, nacionalizado estadounidense, Werner von Braun (1912-1977) hizo la primera propuesta de un viaje tripulado a Marte. En 1969, von Braun, quien construyó el primer cohete V2 propulsado por combustible líquido y desarrolló los cohetes Saturno V para el programa espacial norteamericano, hizo en 1982 una segunda propuesta para poner un hombre en Marte, utilizando la tecnología del programa Apollo (con el que se llegó a la Luna), incluido el uso de propulsión nuclear. Aunque el proyecto fue aprobado por el Congreso de Estados Unidos, al final no prosperó. Hasta el momento, todo lo que se sabe de Marte ha sido develado por las exploraciones robóticas que se iniciaron en 1964 con las sondas Mariner. Casi 40 años después de triunfos y fracasos (solo 11 de las 33 misiones a Marte han tenido resultados), el lanzamiento de la Mars Odyssey 2001, que entró en la órbita de Marte el pasado octubre, continúa el proceso de conocer el planeta.

Un viaje tripulado a Marte está planificado para durar poco menos de tres años, tiempo que incluye los días que tardará la nave en llegar, el tiempo de estadía y el de vuelta. De los tres diseños concebidos por la NASA, dos parecen tener el beneplácito de los científicos. Uno de ellos porque está planificado para ahorrar energía y combustible. Eso requiere una nave de poco peso y una sincronía perfecta al momento de partida, ya que esta debe realizarse cuando la Tierra se encuentra en la parte inferior de la órbita de lanzamiento y Marte un poco a la derecha, algo que ocurre una vez cada 26 meses. La trayectoria sería de conjunción (momento en que ambos planetas se encuentran en lados diferentes del Sol), llamada así porque el punto de llegada a Marte está prácticamente en conjunción con el de partida de la Tierra.

El segundo modelo, si bien requeriría más energía, tiene la ventaja de que está concebido para que el tiempo de viaje, tanto a la ida como a la vuelta, sea menor, mientras que el de estadía se prolonga (619 días). Ello permite sacarle mayor provecho al viaje mientras que la tripulación se vería menos expuesta al ambiente radioactivo del espacio.

Ambos viajes están planificados para salir en los dos primeros meses del 2014 y volver a finales del 2016. Los astronautas pasarían por un periodo de cuarentena tanto a la ida como a la vuelta.

Para la misión tripulada falta por desarrollar sistemas que proporcionen agua, aire y comida en un viaje tan largo y en una situación de gravedad diferente. Todo ello sin olvidar que en Marte se respira dióxido de carbono y que el frío es muy intenso.

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