CRECIMIENTO NACIONAL

Modernizar el sector de agua y saneamiento, tema impostergable: Tomás Bermúdez

2011 fue un año de buenas noticias para Panamá. El país mejoró en el Índice de Competitividad del Foro Económico Mundial, superado solo por Chile en América Latina e igualmente mejoró en el ranking de clima de negocios del Banco Mundial. Adicionalmente, la ciudad de Panamá resultó seleccionada por The Economist entre las 120 urbes más competitivas del mundo. Todas estas buenas noticias, deben servir de aliento para impulsar las tareas pendientes que ayuden a mejorar el bienestar de los panameños, una de ellas es modernizar el sector de agua y saneamiento.

En Panamá, la cobertura de agua potable es de 98% en el área urbana y 75% en el área rural. En saneamiento, solo el 30% de la población está conectada a la red de alcantarillado. Si bien las coberturas son comparables con otros países, la calidad de servicio en Panamá es baja en cuanto a continuidad, menos del 80% de la población urbana recibe servicio las 24 horas al día; y en algunas comunidades rurales, el agua no cumple las normas de potabilidad.

A esta situación se suman los desafíos operativos y financieros que enfrenta el Idaan, además de una gobernanza corporativa que no le brinda la independencia para tomar las decisiones estratégicas que requiere. Esto genera un círculo vicioso, en el que la mala calidad del servicio, incide en la mala percepción que tienen sus clientes, lo que a su vez impacta la situación financiera y la prestación del servicio.

Las causas del problema son conocidas y lo importante ahora es elevar la discusión hacia la urgencia de modernizar el sector poniendo primero al ciudadano y sus necesidades.

Conocer experiencias exitosas de otros países puede ser un punto de partida. Cartagena y Barranquilla atravesaron en los años 90 una situación similar a la de Panamá. Había más de un millón de personas sin servicio de agua y quienes tenían la conexión recibían el líquido por apenas unas horas. Hoy en día el 98% de la población de ambas ciudades goza del servicio de agua las 24 horas del día.

Sobre este caso, hay que resaltar los elementos que constituyeron la génesis del cambio impulsado por una administración que asumió la reforma del sector como un elemento central de su política pública y visión de crecimiento futuro, bajo la premisa de que una transformación sectorial no podía ser la obra de un individuo o agrupación, sino de un proceso social amplio que involucraba a múltiples actores.

Entre los factores de éxito estuvieron: el apoyo político al más alto nivel; la consolidación de un cuerpo técnico sólido en el gobierno que lideraba el proceso, y la movilización de la opinión pública aprovechando la coyuntura generada por la propia crisis del servicio.

El Banco Interamericano de Desarrollo (BID) ha puesto a disposición del Gobierno experiencias como esta y toda la capacidad técnica para acompañar el proceso de modernización del sector, que se ha trazado entorno a una reforma del marco institucional y legal y la reestructuración interna del Idaan para convertirla en una empresa pública eficiente. El BID complementa su apoyo técnico con una cartera de proyectos de agua y saneamiento que asciende a $230 millones.

Panamá comparte con otros países desafíos similares en este tema. Sin embargo, como pocos, el país está en la mira internacional por su crecimiento económico, su acceso al mercado financiero y su potencial para convertirse en el hub regional para muchas empresas internacionales. Mejorar los servicios públicos como el agua es un factor para continuar atrayendo inversión extranjera, mantener su competitividad y, sobre todo, para brindar a sus ciudadanos la calidad de vida que se merecen. @tomasber

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