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SALUD PÚBLICA

Mosquitos asesinos: Xavier Sáez-Llorens

Existen alrededor de 3 mil 500 especies de mosquitos distribuidas en 40 géneros. Tan solo unas 200 especies pican o molestan al hombre, de las cuales menos de una tercera parte transmite enfermedades de interés sanitario. Desde la perspectiva de salud pública, los géneros más importantes son Anopheles (vector de malaria), Aedes (vector de dengue, chikungunya, fiebre amarilla, zika) y Culex (vector del virus del oeste del Nilo, virus de San Luis, encefalitis equina venezolana, encefalitis japonesa, filariasis). Otros tipos de insectos (flebótomos, garrapatas, triatominos, moscas, pulgas) son también vectores de dolencias (leishmaniasis, enfermedad de Lyme, rickettsiosis, borreliosis, tularemia, chagas, enfermedad del sueño, peste, oncocercosis, etc.) que azotan a la humanidad. La mortalidad por estas infecciones se cuenta por millones cada año, desde hace muchas décadas, particularmente en las regiones tropicales más subdesarrolladas. Debido a que estos insectos se han urbanizado y adaptado a climas más templados, y a que sus microbios vuelan en la sangre de turistas portadores por todo el mundo, las enfermedades correspondientes son ahora más democráticas y empiezan a visibilizarse mejor en las zonas adineradas del planeta. Como resultado, las entidades científicas y las empresas farmacológicas de países industrializados han comenzado la búsqueda vigorosa de alternativas para contrarrestar las recurrentes epidemias.

Se han identificado, por ejemplo, bacterias que infectan a los artrópodos, del género Wolbachia, capaces de alterar el ciclo reproductivo del insecto y diezmar su población embrionaria futura. Se realizan investigaciones con el Aedes utilizando esta compleja técnica de esterilización. Existen peces pequeños del género Gambusia, que se alimentan de las pupas y larvas de diversos insectos, presentes en criaderos acuáticos. Múltiples experimentos han demostrado el éxito de estos peces en reducir la proliferación de mosquitos adultos que emanan de aguas estancadas. No obstante, la efectividad de este método en escenarios reales genera incertidumbre, debido a que cualquier recipiente, por más pequeño que sea, puede albergar los estadios larvarios del vector. Se desconoce, además, la potencial secuela ecológica que pudiera ocasionar la proliferación de este depredador marino cuando invade hábitats no tradicionales. La empresa británica Oxitec ha fabricado mosquitos machos Aedes alterados genéticamente que, al aparearse con las hembras, únicas que pican y transmiten virus, generan una progenie defectuosa que muere al poco tiempo de nacer. Estudios en Asia, Isla Gran Caimán, Brasil y Panamá (proyecto del Instituto Gorgas en un suburbio de Arraiján) han corroborado la considerable disminución del mosquito silvestre en las comunidades donde se ha ejecutado el ensayo. Aunque esta técnica puede resultar exitosa para controlar brotes epidémicos de varias enfermedades, su costo actual, necesidad de implementación periódica y dificultad para abarcar grandes territorios infestados, entorpecen su logística.

Aunque se desconoce la implicación ambiental que pudiera tener la extinción de las especies de insectos causantes de enfermedad, la ciencia debe tener al ser humano como objetivo primordial de sus avances tecnológicos. Erradicar malaria, dengue o chagas, por mencionar solo algunas infecciones, impactaría enormemente en el bienestar colectivo, a costa, quizás, de un detrimento ecológico mínimo o imperceptible. Los mosquitos son aparentemente útiles en la naturaleza para polinizar ciertas plantas y servir de sustrato nutritivo a otras especies en la cadena alimentaria del reino animal. El Aedes estuvo ausente en casi todo el continente americano en el período comprendido entre 1950-1970, gracias al vigoroso control de vectores emprendido en nuestras naciones después del historial de víctimas protagonizado por la fiebre amarilla durante los trabajos del Canal y de otras obras de ingeniería en la región. Las consecuencias de este transitorio exterminio fueron intangibles. El gusano barrenador, un flagelo mortal del ganado, fue otra especie eliminada hace medio siglo mediante la esterilización por rayos X de las moscas incriminadas (Cochliomyia hominivorax). El beneficio para la ganadería fue espectacular. Los biólogos indican que cada día se extinguen unas 150 especies de animales y plantas (50 mil anualmente), tanto por simples mecanismos de selección darwiniana, como por los efectos deletéreos de la modernidad en el ecosistema. Muchos expertos creen que la erradicación de pocas especies patogénicas no tendría repercusiones relevantes para las generaciones humanas venideras.

Debido a la deficiente colaboración ciudadana para enfrentar a los vectores y a la elevada cuota de morbi-mortalidad asociada, diversas empresas han creado vacunas para reducir la susceptibilidad del individuo a las agresiones microbianas. Ya contamos con vacunas confiables contra fiebre amarilla, vacunas de primera generación recién aprobadas contra malaria y dengue, y candidatos inmunológicos contra leishmaniasis, chagas, chikungunya y zika en escrutinio clínico inicial. Estas herramientas preventivas, sin embargo, exhiben limitaciones en seguridad o eficacia, y todavía no cuentan con datos a largo plazo sobre protección completa o duradera. Por tanto, las comunidades deben seguir aplicando los métodos convencionales de control de insectos (fumigación, eliminación de criaderos, uso de repelentes, etc.) que, bien implementados, resultan razonablemente efectivos.

Debo admitir que no soy muy optimista de ganar la batalla contra los mosquitos sin ayuda de la ciencia. Modificar la conducta del ser humano es francamente difícil, aun ante la amenaza de enfermedad o muerte. Como diría House: “unos fuman, otros se embriagan, algunos se drogan y otros se enamoran, lo cierto es que cada quien se destruye a su manera”. Y, a muchos, agrego, tampoco les importa tener albergues de mosquitos asesinos en sus propios domicilios…@xsaezll

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