SANEAMIENTO

Posible avance sobre armas químicas en Panamá: Betty Brannan Jaén

PANAMÁ, R.P. –Para todo en la vida hay un momento oportuno, y hay que saber aprovechar ese momento. Timing is everything, dicen en inglés.

Precisamente, mientras escribía esta columna el viernes, se anunció que el premio Nobel de la Paz para este año será otorgado a la Organización para la Prohibición de Armas Químicas (OPAQ), lo que subraya que hay un nuevo consenso global sobre la importancia de erradicar las armas químicas del planeta. Un aspecto esencial de ese consenso es que Washington se ha colocado en una posición donde se le hace muy difícil ignorar el compromiso moral de afrontar el legado tóxico que ha dejado en Panamá y otros lugares.

En otras palabras, es el momento para que Panamá presione duro sobre este tema. Felizmente, parece que el ministro de Relaciones Exteriores, Fernando Núñez Fábrega, tuvo la visión de comenzar a presionar sobre esto en abril y mayo de este año y Estados Unidos se ha visto obligado a responder. Esto, de por sí, es un avance. Sin embargo, no hay confirmación del lado estadounidense de que ya exista un acuerdo y de que su alcance sea suficiente.

Del lado panameño, medios locales informan que el ministro Núñez Fábrega ha anunciado que se logró un acuerdo con Washington para el saneamiento de isla San José, que los estadounidenses se encargarán de ello y cargarán con los costos. “Tengo un compromiso firme por parte de Estados Unidos”, según una cita que el periodista Tim Johnson (agencia noticiosa McClatchy) le atribuyó a Núñez Fábrega. En la cancillería, una fuente oficial me confirmó que hay un acuerdo.

Sin embargo, el lado estadounidense no lo está confirmando. La embajada estadounidense en Panamá respondió solo lo siguiente a mis preguntas: “Estamos al tanto de la solicitud formal de Panamá, en mayo, para que las ocho municiones químicas en isla San José sean destruidas. El Gobierno de Estados Unidos está revisando la solicitud de Panamá con respecto a las municiones en isla San José y está comprometido con resolver el tema de manera oportuna [in a timely manner]”. Una portavoz del Pentágono le dijo exactamente lo mismo al periodista Johnson. En otras palabras, Washington está mostrándose “menos definitivo” que Panamá sobre la existencia del acuerdo, observó Johnson.

Pero supongamos que el acuerdo sí se ha logrado y es como el lado panameño lo describe. Esto sería un avance significativo, después de décadas de estancamiento, porque por primera vez serían los mismos estadounidenses quienes hacen la labor de remoción de las bombas y asumen el riesgo de manejarlas. Eso no debe ser menospreciado.

El problema, sin embargo, es que hay amplios indicios de que las seis u ocho bombas visibles en la superficie de la isla son una fracción pequeñísima del total. La información que tengo es que entre 1944 y 1947 se lanzaron 31 mil bombas químicas sobre San José, y el cálculo usual es que 10% quedan sin detonar. Un experto en municiones que ha trabajado en Panamá, Rick Stauber, advirtió hace años que el número en San José podría ser aun mayor porque, según él, también se enterraron bombas sin usar en fosas. Hay indicios, además, de que bombas químicas pueden haber sido arrojadas al mar y hay quienes opinan que estas municiones viejas –visibles o no– son “una bomba de tiempo”.

Se disputa, pues, si hay bombas químicas soterradas o sumergidas en isla San José, cuántas podrían ser, y qué nivel de peligro presentan. Es hora de que Washington revele la información pertinente y que el Gobierno panameño y la OPAQ hagan igual. Remover solo lo visible en isla San José –sin verificar lo que pueda estar bajo tierra y mar– sería caer en la trampa de que nos hagan un saneamiento literalmente cosmético.

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