MUNDO COMERCIAL

Presente y futuro de la Zona Libre: Ramón A. Mendoza C.

La Zona Libre de Colón, iniciativa del presidente Enrique A. Jiménez en 1948, nació y prosperó a la sombra de un sistema económico proteccionista, en el que los países apostaban al desarrollo cerrando fronteras, promoviendo la industria y el comercio interno. Con estos vientos favorables, la naciente zona franca se convirtió en incubadora de millonarios, dando cobijo a emprendedores, mayormente foráneos, quienes amasaron fortunas, no sin esfuerzo y tesón.

Al cambiar los vientos económicos hacia la ruta de la globalización y un neoliberalismo galopante, varios de estos emprendedores entendieron que el modelo tradicional se estaba agotando y diversificaron sus fortunas en inversiones terciaras fuera de la zona franca, consolidando bloques económicos que gravitan fuertemente en la economía local e internacional, su cuna fue la Zona Libre de Colón. La imagen de riqueza que ha mantenido ha provocado que gobierno tras gobierno incrementen los costos de los servicios internos, lo que se hace irritante cuando el mercado internacional cae.

Hoy la zona franca se enfrenta a una crisis, una de las tantas que ha sabido superar, pero pareciera que ante el agotamiento del modelo tradicional de negocios (almacenar y despachar sin pagar impuestos), la visión de sus usuarios se ha obnubilado, al no esgrimir alternativas diferentes a la reducción de sus costos operativos. Pareciera que los nuevos modelos económicos exigen que la zona franca se re invente y aproveche de forma institucional y orgánica algunas ventajas competitivas que ha sabido madurar durante años de actividad. El principal proveedor de la zona franca, China, adoptó políticas de exportación que compiten con el objetivo de compra al por mayor de la Zona Libre. Un pequeño comprador de cualquier país puede comprar un consolidado (un contenedor con pequeñas cantidades de diversos productos) por medio de empresas chinas constituidas a tal fin, sin la intervención de la Zona Libre. Por otra parte, el modelo de nuestra zona franca ha sido copiado para generar competencia en otros países, aunque no han superado su magnitud, la Zona Libre de Colón aún sigue siendo la segunda más grande del mundo. Su importancia ha originado serias intenciones de limitarla o desaparecerla. Sobre ella gravitan acusaciones de lavado de dinero, centro de falsificación de marcas, contrabando, etc. Lo cierto es que ha sido motor económico del país y de la ciudad de Colón, aunque para esta pudiese ser mejor. La zona franca debe entender que su modelo de negocios se acabó. Que la solución no es pedir indulgencias tributarias, sino crear iniciativas, tener la misma fuerza creativa que tuvo su origen y enfrentar un mundo comercial distinto, sumido en tecnología, competencia y servicios de tercera generación. Tiene a mano infraestructuras, el Canal, autopistas, puertos, aeropuerto, ferrocarril, un sistema financiero un tanto asustado, pero dispuesto a hacer negocios y un capital humano que conoce el trabajo para una integración logística y otros servicios, pero tiene que exigir que la gerencia no sea un botín político del gobierno de turno, lo que ha generado incapacidad y corrupción. Solo falta la chispa de la iniciativa.

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