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RECONVERSIÓN

Zona Libre de Colón, ¿llegó la hora de diversificar?: Ninotshka Tam

Luego de un ininterrumpido crecimiento de varios años, el ímpetu de la Zona Libre de Colón (ZLC) pareciera haber llegado a un alto, al menos temporal. De acuerdo con cifras oficiales, la actividad registró una caída de 12% hasta marzo de este año en comparación al mismo periodo de 2012. Que esta situación resulte coyuntural o no dependerá de varios aspectos.

En esta ocasión el descenso obedece a acontecimientos ocurridos principalmente en Colombia y Venezuela. De hecho, en conjunto ambos han representado en los últimos tres años un 30% del valor total de las reexportaciones de la zona franca.

Hasta ahora el funcionamiento del Centro Bancario Internacional ha constituido una especie de palanca que utiliza la ZLC para financiar una porción importante de sus operaciones de importación y reexportación. Al cierre de 2012 mantenía un saldo comercial de aproximadamente $2.6 mil millones.

La señalada caída conlleva repercusiones tanto para la propia zona franca como para el sector bancario. Igualmente, supone un impacto sobre el producto interno bruto (PIB). De acuerdo con cifras de la Contraloría General de la República, en los últimos 15 años la actividad en la ZLC representó, en promedio, el 7% del PIB.

Para nadie es un secreto que Venezuela experimenta una incertidumbre política y económica y que, entre otras medidas, el Gobierno de ese país adoptó restricciones a la venta de dólares, lo que dificulta, naturalmente, que los clientes de la Zona Libre cumplan sus compromisos de pago. Colombia, por su parte, ha puesto en práctica un conjunto de restricciones a las reexportaciones de la ZLC, principalmente, de calzados y textiles.

Por ejemplo, desde marzo de este año las autoridades de ese país aplican un aumento al arancel ad valorem correspondiente a los productos textiles y un arancel específico a los calzados (se trata de una cantidad basada en el peso, volumen o la cantidad del producto, a diferencia del arancel que se aplica solo al valor del bien). Esto, sin duda, agravará las mermadas actividades de esta zona franca.

Estas medidas discriminatorias contra Panamá, a nuestro parecer, son claramente contrarias a las disposiciones de la Organización Mundial de Comercio, por lo que Panamá podría recurrir ante un panel de controversia. Sin embargo, por la naturaleza compleja y técnica del proceso, el resultado no se vería antes de dos años.

Otra opción sería dirimir el asunto en el marco de las negociaciones del tratado comercial que adelantan ambos países, y podrían consignar ciertos acuerdos que le den a esta situación una solución más institucionalizada, si se quiere. Ello tomaría tiempo e implicaría un compromiso razonable de ambas partes, lo que supondrá algún tipo de concesión de parte de Panamá y de la Zona Libre. El Gobierno Nacional debe brindar todo su apoyo para lograr ese entendimiento razonable con Colombia pronto.

Como quiera que sea, es evidente que a corto plazo la Zona Libre enfrentará incertidumbre. Por otro lado, desde una perspectiva estructural es claro que requiere un cierto grado de reconversión, para lograr cuatro objetivos: establecer un modelo que imprima mayor valor agregado a la producción y servicios que ofrece y, por ende, más estabilidad comercial, incurriendo en procesos de semi ensamblaje de bienes que cumplan con las llamadas normas de origen. El segundo, una mayor diversificación del destino final de sus productos y servicios. El tercero, promover la llegada de empresas concentradas en actividad logística que brinden servicios combinados de zona libre, puertos, canal y telecomunicaciones, sin perturbaciones burocráticas, lo que es fundamental, y el último, desde luego, es diversificar los mercados en la región, como ha ocurrido con Puerto Rico.

La Zona Libre ha sido y seguirá siendo la actividad pionera de Panamá, pero resulta claro que el creciente proceso de globalización supone desafíos impostergables para el sector.

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