ECONOMÍA

La Zona Libre, clave para el crecimiento de Panamá: Ninotshka Tam

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La Zona Libre, clave para el crecimiento de Panamá: Ninotshka Tam

La Zona Libre de Colón (ZLC) es una de las principales zonas francas del mundo. Se creó, en 1948, gracias a su ventajosa posición geográfica y a sus facilidades logísticas.

Según el informe Reto de la economía: incrementar la productividad, publicado por el Centro Nacional de Competitividad, el objetivo de la ZLC es promover el comercio internacional con arreglo a un marco de trabajo exento de impuestos, en el que las actividades comerciales son orientadas al mercado mayorista y reciben gran apoyo de otros sectores complementarios, como el logístico y el de servicios bancarios.

Comenzó sus operaciones en un área de 35 hectáreas y hoy día ocupa mil 64 hectáreas, destinadas a la exposición de mercancías, almacenamiento, depósito de productos y servicios de logística, entre otros. La circulación del dólar, el establecimiento del centro bancario internacional y la ampliación de la red logística multimodal la han posicionado en el comercio mundial. Las ventajas competitivas le permitieron consolidarse en la importación y reexportación de mercancías.

Desde el año 2004 hasta 2012, la ZLC presentó un crecimiento promedio, a una tasa de 15.3% anual, y llegó a representar el 7% del producto interno bruto del país, generando más de 32 mil 700 empleos, por lo que es considerada como uno de los principales pilares de la economía panameña. Sin embargo, en los últimos años su actividad comercial ha confrontado importantes afectaciones por circunstancias económicas y políticas con sus principales socios comerciales. Además, las condiciones internacionales han cambiado su escenario.

El comercio total de la ZLC, para el 2014 disminuyó en 13.1% respecto al año anterior, y tanto las importaciones como las reexportaciones cayeron en 12.8% y 13.4%, respectivamente. Al mes de agosto de 2015, el movimiento comercial alcanzó los 14 mil 384 millones de dólares, disminuyendo en 8.7% con relación al mismo período 2014. El valor de las importaciones y las reexportaciones se redujo en 3.7% y 13.1%, respectivamente, mientras que el movimiento comercial total en peso disminuyó en 4.2%, más que nada afectado por las reexportaciones.

Esto debe llevar a la Zona Libre a reforzar su competitividad y replantear su actividad, a mediano y largo plazo, para revisar su modelo de negocios, pues prácticamente se ha limitado a importar y a reexportar mercaderías, desaprovechando la oportunidad de agregarle valor a estas para generar mayores ingresos, lo que se traduciría en más plazas de trabajo y mayor crecimiento.

Otro aspecto a considerar, de acuerdo al documento Reto de la economía, es el atraer a gigantes de la distribución de mercancías, como la cadena estadounidense Walmart, que maneja una veintena de centros de distribución en México y Centroamérica, y una gran cartera de productos, de forma que el centro logístico panameño y la ZLC, en su conjunto, podrían aportarle ventajas competitivas que se traduzcan en ahorros importantes y, por ende, en beneficios para ambos actores.

La práctica de estas propuestas potenciaría la actividad de la zona franca. Esto aunado a la ampliación del Canal, con las nuevas esclusas que permiten el paso de buques pospanamax; la expansión de los puertos, que incrementará la capacidad de movimiento de contenedores del sistema portuario; la ampliación del aeropuerto de Tocumen, en donde se podría aumentar la carga que transita por esa terminal aérea (conectándola con la ZLC), y la conclusión de las obras de rehabilitación y ampliación de los carriles en la vía Interamericana, en el tramo David-Santiago, permitirá conectar mejor a la Zona Libre con el mundo. Esto ayudará a elevar su actividad comercial e impactará de forma positiva en el país.

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