ETANOL

Un debate atrasado y desinformado: Jorge Rivera Staff

Como ha ocurrido con otros temas energéticos, nuestro país se aboca a una discusión a la ligera sobre la introducción del uso de etanol de caña como biocombustible, erróneamente centrados en si afecta o no el motor de los vehículos, un tema superado hace años al demostrarse que no causa ningún daño en estos.

La idea principal respecto al uso de este biocombustible es la sustitución de los derivados del petróleo. Se argumenta que entre sus principales ventajas están la reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero, reducción de la dependencia del petróleo y su variación de precios, la creación de una industria nacional de biocombustibles que reducirá la fuga de divisas y la creación de puestos de trabajo.

Por otra parte, entre sus desventajas están la degradación ambiental de los suelos y la deforestación por el monocultivo intensivo de caña, es decir, la transformación de tierras que se usan para el cultivo de alimentos en tierras para sembrar caña que se emplea en la fabricación de etanol, lo que afectaría la seguridad alimentaria y el precio de los productos en el país.

Todos estos puntos han de ser tomados en cuenta al momento de evaluar si es oportuna la introducción de este biocombustible; sin embargo, a nuestro criterio, hay dos puntos medulares que no han sido analizados a profundidad y que inciden directamente en su precio.

El primero es verificar el rendimiento energético de su producción, de forma que la energía que utilice para fabricar el etanol sea menor a la contenida en el mismo biocombustible. El principal indicador para este rendimiento es la cantidad de litros de etanol que se obtendrá por hectárea. Para el caso de la caña, muchas veces se utilizan como referencia los parámetros brasileños; sin embargo, la realidad en Panamá está muy lejos de los niveles de productividad de aquel país, por lo que es fundamental tener certeza sobre este rendimiento para saber si la producción local es viable.

Desde el punto de vista económico, el principal inconveniente es que a la fecha solo una empresa ofrece el producto, por lo que se configura un monopolio que a todas luces es inconveniente para los consumidores.

El Estado debió garantizar, primero, la competencia en el suministro de etanol para luego introducir su uso o, en todo caso, al existir solo una empresa suministradora, se deben fijar los precios de dicha materia prima o permitir su importación en condiciones competitivas. Todo esto sin olvidar las numerosas ventajas fiscales que esta empresa tiene en virtud de la legislación vigente.

En resumen, de no tomar en cuenta los aspectos descritos, tendremos un etanol caro que solo beneficiará a una sola empresa productora (además, con múltiples exoneraciones fiscales) en perjuicio de la mayoría de los consumidores; un monocultivo que desplaza tierras para sembrar alimentos básicos; se propiciaría la deforestación de zonas biodiversas y, en definitiva, no se reduciría significativamente la dependencia de los derivados del petróleo.

Ante la ausencia de una política pública para el sector y la falta de participación y divulgación oportuna por parte de la actual administración gubernamental, no fue sino hasta un mes antes de la entrada en vigencia de la medida cuando los ciudadanos advirtieron su inminencia, a pesar de que la ley que ordena su adopción es del año 2011.

Si contáramos con otro tipo de sociedad y gobierno (con visión de largo plazo), el debate para la introducción de etanol como biocombustible en el año 2013, se hubiera producido con varios años de antelación, no unas semanas previas a su entrada en vigencia.

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