MANEJO DEL CANAL DE PANAMÁ

Al cierre de un año desafiante y esperanzador: Jorge Luis Quijano

El Canal de Panamá empezó un nuevo año fiscal, en el que se han de materializar hitos históricos y nuevos desafíos para todos los panameños, a partir de la operación comercial del Canal ampliado. En resumen, cumplimos el año fiscal con el tránsito de 340.8 millones de toneladas, 9.8% por encima de lo estimado, que sumado a ingresos por otros servicios nos permitió alcanzar ingresos totales por $2 mil 610.2 millones, superando en 8.0% la cifra inicialmente proyectada, y muy cerca del récord de ingresos del año pasado que fue de $2 mil 629 millones.

Es muy positivo que el nuevo esquema de tarifas y peajes que presentó el Canal, fuera bien recibido y valorado por toda la industria. Es un programa orientado a mantener fidelidad a los clientes y así atraer creciente tonelaje. Este esquema ha sido tan exitoso, que sus incentivos ya generan aumentos de volumen por el Canal en anticipación a su próxima implementación. Nuestras nuevas tarifas nos colocan en una posición más competitiva para enfrentar la ampliación del Canal de Suez y la normalización de las operaciones en el sistema multimodal en la costa oeste de Estados Unidos, que sufrió congestionamiento y pérdida de clientes, como resultado de un paro laboral. Las nuevas tarifas, junto con el puerto en Corozal que promovemos, nos darán la oportunidad de atraer comercio por la ruta de local y neutralizar la acometida que hacen los puertos de la región para captar tonelaje que se genere por el Canal ampliado. En otras palabras, como panameños tenemos la oportunidad de aprovechar la inversión y no dejarla para que otros países sean los que la aprovechen.

Logramos aumentar significativamente el ritmo de las obras de ampliación con 94% de avance. Ciertamente, también enfrentamos la situación imprevista de grietas en uno de los quicios entre cámaras del tercer juego de esclusas. La falla es atendida por el contratista Grupo Unidos por el Canal (GUPC), bajo la vigilancia de nuestros ingenieros y de expertos independientes a la Autoridad del Canal de Panamá (ACP). En este sentido, continuamos siendo firmes en exigir a GUPC el cumplimiento del contrato, reiterando que solo aceptaremos un producto que cumpla con la durabilidad y funcionalidad especificadas. Hasta ahora todo indica que en el primer cuatrimestre del año 2016 comenzaremos la operación comercial de la ampliación, para lo que preparamos un programa de actividades inaugurales con la participación de todos.

Tal como ha caracterizado al Canal, seguimos con un programa de adiestramiento y preparación para prácticos y capitanes de remolcador, que garantice a nuestros clientes tránsitos confiables, seguros y expeditos en el Canal ampliado. Esta capacitación se efectúa en nuestro Centro de Simulación y Capacitación, que cuenta con modelos matemáticos actualizados con las nuevas esclusas y cauces.

También estamos en la fase final de construcción del moderno Centro de Capacitación de Maniobras a Escala, donde los prácticos y capitanes ensayarán maniobras en condiciones más reales, en forma segura. Además, la construcción y pruebas de buques y remolcadores escala concluyó y estos estarán embarcándose hacia Panamá, el próximo mes. Tan pronto el tercer juego de esclusas complete pruebas de funcionamiento, la capacitación se efectuará con un buque neopanamax en condiciones reales.

Un hecho destacado del año fue la colocación exitosa, en los mercados de capitales internacionales, de nuestra primera emisión de bonos del Canal para financiar la terminación del puente que construimos sobre el lado atlántico de la vía. Este financiamiento a 20 años por $450 millones es para completar los $561 millones presupuestados para esta inversión que ya tiene un avance del 40%. El financiamiento a excelentes tasas fue posible, gracias a que los inversionistas y las calificadoras de crédito reconocieron la sólida institucionalidad y autonomía del Canal, su salud financiera, rentabilidad, sus valores éticos, transparencia y régimen laboral; pero, sobre todo, la demostrada independencia del Canal de intereses políticos, sectarios o particulares.

Una de nuestras principales prioridades es la conclusión de las negociaciones de seis nuevas convenciones colectivas con las organizaciones sindicales. Estamos negociando con amplitud y voluntad de llegar a acuerdos razonables que beneficien a todos los trabajadores, sin comprometer el presente y futuro de la empresa, ni los aportes económicos anuales que el país espera de su Canal.

En los próximos meses, el país debe ponderar y asumir decisiones trascendentales en relación con nuevas fuentes de agua para consumo humano. Durante el pasado año fiscal los lagos Gatún y Alajuela resintieron la presión del alto consumo, agravada por la escasez provocada por el fenómeno de El Niño y los efectos del cambio climático. Los pronósticos meteorológicos nos advierten de que esta condición de baja precipitación en la cuenca se extenderá, exigiéndonos mayor eficiencia en la administración de este preciado recurso.

Iniciamos el año fiscal con una visión y una misión renovadas, con pasos firmes, decididos y optimistas. Continuaremos el camino del crecimiento eficiente de la empresa actual y de nuevos negocios, que nos permitan diversificar las fuentes de ingresos con proyectos que tengan sinergia con la actividad central del Canal, y así mantener nuestro liderazgo en el conglomerado logístico del país y de las rutas que servimos.

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