CONVENIENCIA

La descentralización en Panamá, el verdadero reto: Omar Zambrano

Panamá es uno de los países más atrasados en la región en materia de descentralización y fortalecimiento de los gobiernos locales. Desde una perspectiva de desarrollo integral, por ende, el país debe dar pasos firmes hacia un gradual, pero sostenido proceso de consolidación de sus municipios. Conceder mayor autonomía a las autoridades locales conduce por definición al mejoramiento de la calidad de la gestión que cumplen los gobiernos. La razón resulta simple y obvia, la diaria convivencia del gobierno municipal con los ciudadanos y con sus necesidades le confieren (provistos que tengan la preparación y recursos del caso) más capacidad para atender de manera eficaz y expedita estas carencias (en comparación por ejemplo con los gobiernos centrales).

Sin embargo, para que el proceso sea efectivo se requiere conceder mayor autonomía a los municipios, pero de forma regulada y asegurando siempre que se dé con absoluto apego a la transparencia. En efecto, esto puede lograrse impartiendo capacitación, particularmente en temas como el manejo presupuestario, así como en la formulación y ejecución de proyectos entre otros. Se trata de concederles una mayor autonomía, pero de forma estandarizada que, por un lado se base en procedimientos simples que se apliquen por igual todas las entidades municipales, y que estos se den bajo un sistema de rendición de cuentas tanto a través de auditorías de procesos como de resultados.

El objetivo estratégico consistiría en conferir un mayor margen operativo para que los municipios puedan efectivamente generar ingresos de acuerdo a las distintas vocaciones y características que presenta cada corregimiento, y que dichos gobiernos reviertan esos recursos de forma óptima para satisfacer las necesidades más apremiantes (necesidades que de paso también varían según el corregimiento).

No se trata solo de transferir competencias y responsabilidades a los municipios, sino de trasladarle a estos los recursos necesarios o, en su defecto, crear las normativas e institucionalidad que les permita generar dichos ingresos.

Tampoco se trata de que los municipios constituyan un obstáculo al desarrollo comercial, sino de que capten recursos –a través de impuestos y tasas– que les permitan financiar a su vez infraestructura física e instrumentar programas sociales que generan de este modo una especie de círculo virtuoso bajo un escenario ganar ganar, cuando menos a largo plazo.

Igualmente, requiere una estrecha coordinación entre el gobierno central, el provincial y el municipal a efectos de acoplar objetivos y evitar redundancias y traslapes, lo que garantizaría a su vez la eficacia del gasto público. Tal vez, la primera prioridad deba ser el fortalecimiento de los municipios capitales de provincia.

Visto así, la descentralización en Panamá jugaría un papel fundamental en cuanto a lograr una mayor integración territorial, social y económica, lo cual resulta vital en virtud de que diversos diagnósticos han establecido que Panamá, a pesar de su relativamente reducido espacio geográfico y avances económicos, padece de un gran nivel de desintegración.

Más aún el fortalecimiento de los municipios, sin duda, juega un papel catalizador en cuanto al fortalecimiento de la gobernabilidad por cuanto que reduce la presión que en Panamá parece aumentar, día a día, generado por la insatisfacción (de las comunidades) en cuanto a la provisión de servicios básicos como agua y salud. Alguna de las áreas que podrían fortalecerse además incluyen: transporte urbano, seguridad, educación, nutrición, ornato, y saneamiento entre otros.

Por último –y en lo que quizá sea el mayor de todos los desafíos– la descentralización conlleva reforzar los procesos electorales, mediante los cuales se escogen y designan los funcionarios municipales y, sobre todo, requiere que la Asamblea y el Ejecutivo nacional adopten conciencia de la conveniencia y ventajas que conlleva para todo el país, a mediano y largo plazo, continuar avanzado hacia la descentralización.

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