CREENCIAS CONTRA REALIDAD

El elixir de la longevidad: Xavier Sáez-Llorens

La búsqueda de una panacea para curar todas las enfermedades y aspirar a la vida eterna ha sido un deseo consistente de las distintas civilizaciones desde épocas milenarias. Los numerosos intentos de alquimistas por encontrar pócimas con poderes sobrenaturales, a través de las mágicas propiedades de la “piedra filosofal”, fracasaron estrepitosamente. Como alternativa, otros legendarios soñadores fabricaron fábulas sobre las cualidades sanadoras del agua de ríos o lagos, dando origen a la creencia en fuentes de la juventud. Una gran cantidad de ilusos ha sucumbido a la superstición y viajado a dichos lugares para beber o bañarse en el líquido milagroso. En la era moderna, sofisticados charlatanes –incluyendo médicos–, promocionan ingredientes, hierbas o medicamentos para detener o retrasar el envejecimiento. Hacer negocio, valiéndose de la desesperación de la gente crédula, es una actividad deplorable.

Gracias a la ciencia médica, sin duda, la expectativa de vida de las poblaciones humanas se ha incrementado de forma significativa a través de los tiempos. Disponibilidad de agua potable y seguridad alimentaria son también factores contribuyentes. Antes del siglo XVIII, el promedio global de subsistencia se situaba antes de los 30 años. La cifra se aproximó a los 40 años durante la centuria siguiente. A mediados del siglo XX, alcanzar la edad de 50-60 años fue relativamente común. En la actualidad, los habitantes de muchos países superan frecuentemente la barrera de los 75 años. Desafortunadamente, existen notables diferencias entre las regiones del mundo. Factores como epidemias, guerras, hambrunas o insalubridades impactan negativamente en la salud de las sociedades. En términos estadísticos, los africanos viven 50 años, los asiáticos 67, los latinoamericanos 72 y los ciudadanos de naciones industrializadas alrededor de 80.

Durante las últimas dos décadas, varios alimentos o fármacos con efectos antioxidantes se han vinculado al desarrollo de una senilidad más sana y alargada. Considerable publicidad ha recibido el consumo de vino tinto, té verde, café, cacao, aceite de oliva, tomate, manzana, pimiento o la prescripción de compuestos con elevado contenido de resveratrol, licopeno, luteína, polifenol, quercetina, metionina, selenio, coenzima Q, vitamina C y E, etc. Se especula que, como las sustancias antioxidantes son capaces de contrarrestar la formación de radicales libres y reducir la oxidación celular, procesos que dañan paulatinamente a órganos y tejidos, su ingesta podría frenar el envejecimiento. Aunque es probable que las dietas que contengan algunos de estos elementos, propicien adicional beneficio en el control o tratamiento de las enfermedades crónicas asociadas a la senectud (patologías cerebrales, cardiovasculares o degenerativas), la medicina no ha podido demostrar la hipotética prolongación individual de la longevidad.

Tan solo semanas atrás, la prensa mundial se hizo eco del inusitado interés que despertó la droga conocida como metformina, debido a que su administración continua a animales de experimentación indujo un notable retraso del envejecimiento celular y aumento en la esperanza de vida. Esta droga (tipo biguanida) se usa comúnmente para tratar exitosamente la diabetes tipo 2. La excitación científica con este fármaco es tal, que ya la FDA autorizó por primera vez en su historia, a un equipo de científicos de la Facultad de Medicina Albert Einstein de Nueva York, la conducción de un estudio de investigación destinado a evaluar su impacto en el proceso de envejecimiento de 3 mil ancianos voluntarios (Science, 18 septiembre de 2015; 349:1274). Como no se conoce un marcador biológico que pueda emplearse para inferir específicamente un efecto directo en la longevidad, los investigadores determinarán la dilación en la aparición de padecimientos típicos de la vejez y la edad en que ocurre la muerte del participante. Para tal fin, la mitad de los sujetos reclutados recibirá placebo (sustancia inerte) y la otra mitad metformina, en un ensayo doble-ciego y aleatorio. Este proyecto se iniciará en 2016 y tomará varios años en revelar los resultados preliminares de eficacia.

Debido al apresurado y desbordado entusiasmo, prestigiosos medios internacionales han escrito titulares amarillistas sobre la metformina, catalogándola como la píldora de la inmortalidad o el elixir de la eterna juventud. La gente ha empezado a llevar recetas a las farmacias. Debemos tener mucho cuidado. La metformina no es inocua. Además de interactuar negativamente con un sinnúmero de otros medicamentos, este producto genérico puede provocar reacciones adversas leves a moderadas (diarrea, vómitos, indigestión, dolores corporales, enrojecimiento de la piel, debilidad, dificultad para respirar, desmayo) y, raramente, alteraciones secundarias potencialmente letales (acidosis láctica). Los facultativos deben actuar con responsabilidad y practicar una medicina basada en evidencias, no en esperanzas.

La biología humana es realmente fascinante, pero muy compleja. El examen minucioso de personas que llegaron a vivir 120 años, por ejemplo, sugiere la presencia de genes que confieren mayor longevidad. Se ha identificado, también, un grupo de poblaciones con extraordinaria expectativa de vida, quizás en relación a factores ambientales, culturales o nutricionales, aún no definidos con precisión. Si se llegara a descubrir un principio activo eficaz, sería un hallazgo sin precedentes en el campo de la medicina. No obstante, debemos ser cautos. La historia de la medicina está plagada de anuncios de “panaceas” que después se guardan en el basurero de los recuerdos. Paciencia.

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