SALUD

Una historia de éxito... casi: Daniel R. Pichel

En la primera mitad del siglo XX, la poliomelitis paralizaba a más de medio millón de personas cada año en el mundo. De esos, la inmensa mayoría eran niños, que si no morían durante el episodio agudo quedaban condenados a vivir con serias limitaciones motoras por el resto de sus vidas. En 1952, el Dr. Jonas Salk desarrolló la primera vacuna contra esta enfermedad, basada en la utilización de virus muertos que se inyectaban antes de desarrollar la enfermedad, y que confería inmunidad contra esta. Dos años después, el Dr. Albert Sabin desarrolló una vacuna oral, basada en virus atenuados, y que fue aprobada para uso humano en 1962. El hecho de contar con una vacuna que se puede administrar oralmente, y que no requiere de personal especializado ni de procedimientos invasivos, facilitó que muchas más personas tuvieran acceso a la vacunación.

A pesar de esto, en 1985 aún se diagnosticaban 350 mil casos de polio en el mundo cada año, lo cual representaba un nuevo caso cada minuto y 22 segundos. Ese año se dio un hecho que cambiaría para siempre la historia de esa terrible enfermedad. Durante la convención mundial de Rotary International (que agrupa a todos los clubes rotarios del mundo), el presidente de la organización, el médico mexicano Carlos Canseco, lanzó un reto a los rotarios, convertir a Rotary en la punta de lanza de un ambicioso programa que tendría como objetivo erradicar esta enfermedad de la faz de la tierra de forma definitiva. Así nació el que ha sido desde entonces el programa insignia de los rotarios a nivel mundial, y que llamamos PolioPlus. Ese año, los rotarios se comprometieron a donar 120 millones de dólares para obtener vacunas. El lema del programa era: “Es mejor vacunar a un niño que comprarle una silla de ruedas”.

En los 30 años que han pasado desde entonces, los rotarios hemos contribuido con más de mil 300 millones de dólares para adquirir vacunas orales, que han permitido inmunizar más o menos a dos mil 500 millones de niños en 122 países en todo el mundo. Pero el aporte no ha sido solo monetario. Miles de rotarios han participado en brigadas voluntarias de vacunación desplazándose a lugares remotos, muy lejos de sus países, para ellos mismos vacunar a la población. Se supone que si se cuantificara el tiempo que representan las horas de voluntariado el aporte de Rotary a la campaña PolioPlus ha sido en 30 años, superior a los ocho mil millones de dólares.

Estos planes globales están llenos de historias. Algunas de ellas con desenlaces fatales. Grupos de voluntarios de Rotary han muerto en guerras tribales en África y en países como Afganistán por encontrarse vacunando en áreas de conflicto. Igualmente, son muchas las anécdotas sobre cómo esos esfuerzos lograron prevenir la infección en niños que habitaban zonas endémicas, quienes ya tenían dos o tres hermanos paralizados por la enfermedad.

India fue hasta hace poco el país con más afectados por casos de poliomilitis. Rotary inició una campaña masiva de vacunación en todo el territorio de India, en la que participaron miles de voluntarios, logrando romper el récord de vacunaciones en un solo día alcanzando cifras que rondaban los dos millones y medio de niños vacunados diariamente.

Estos esfuerzos recibieron un nuevo impulso en 2007, cuando se unió a PolioPlus la fundación Bill y Melinda Gates, quienes ofrecieron donar dos dólares por cada dólar que donaran los rotarios. Ese año los rotarios donaron 110 millones. Desde entonces, la fundación Gates ya ha donado más de 350 millones en total.

Todo este titánico esfuerzo de rotarios, voluntarios y muchas otras personas ha rendido frutos. De los 350 mil casos que se diagnosticaban anualmente en 1985, en 2015 solo se han detectado 52 casos en todo el mundo. Y en los últimos seis meses han sido solamente 11 pacientes a quienes se les ha detectado la enfermedad. Todos en Pakistán y Afganistán. Nigeria, el otro país en donde aún se registraban casos, fue retirado de la lista de países con polio endémico hace un mes. Desde hace un año no se ha reportado un solo caso de poliomielitis en todo el continente africano. De mantenerse esta tendencia, dentro de dos años la Organización Mundial de la Salud podrá certificar que la enfermedad ya fue erradicada de toda África. Incluso, ya se certificó que de las tres cepas que afectaban al ser humano solo una produjo todos los casos registrados, habiéndose eliminado las otras dos.

El 23 de octubre es el Día Internacional de la Erradicación de la Poliomielitis. Por eso, es un buen momento para rendirle un merecido homenaje a los más de un millón 200 mil rotarios de todo el mundo, porque junto con todos nuestros aliados y voluntarios podemos decir que estamos “casi” a punto de erradicar esta terrible enfermedad infecciosa de la faz de la tierra. ¡Enhorabuena! @drpichel

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