CONQUISTA MÉDICA

Un mundo libre de polio: Xavier Sáez-Llorens

Hasta la fecha, solo una enfermedad infecciosa ha sido erradicada del planeta por medio de la vacunación. La viruela fue declarada oficialmente eliminada en 1980. Desde entonces, muchas otras infecciones han reducido su ocurrencia de manera substancial. Los casos de sarampión, parotiditis, rubéola, difteria, tétanos, hepatitis B, meningitis por H. influenzae, por ejemplo, ocurren ahora de manera esporádica, particularmente en regiones geográficas donde la cobertura de vacunación es inadecuada. La poliomielitis es la próxima enfermedad a ser borrada del mapa global. El éxito se debe a la gran efectividad de la vacuna oral (formulación ideada por Sabin) y a las enérgicas campañas de inmunización pediátrica promovidas por organismos mundiales de salud (OMS, OPS), ministerios sanitarios de cada país, Unicef, el club Rotario y la fundación filantrópica de Bill-Melinda Gates. La vacuna Sabin contiene virus vivo, el cual ha sido sometido a un proceso profundo de atenuación para reducir su virulencia, pero que conserva su capacidad inmunológica. La principal ventaja de esta preparación biológica es que, al ser administrada por vía oral, la cepa atenuada se excreta en las heces de los niños vacunados y su diseminación en el entorno comunitario produce protección de rebaño en personas no inmunizadas.

En 1988, la poliomielitis era endémica en 125 países y las estimaciones indicaban que al menos mil niños por día sufrían las consecuencias adversas de esta terrible dolencia (encefalitis, parálisis, atrofia de extremidades, muerte) a nivel mundial. Durante el primer semestre del año 2012, solo 123 casos de polio paralítico se han reportado a la OMS, procedentes únicamente de Afganistán, Paquistán y Nigeria. El resto del mundo se considera, en este momento, libre del virus salvaje. No se registran casos en Estados Unidos y Europa desde 1980. El último caso de polio salvaje en América Latina ocurrió en 1991 (Perú). En Panamá no se tiene rastro de polio desde hace 40 años (1972). Nuestra región ha sido felicitada internacionalmente por este gran logro. Ahora que tenemos la infección controlada, debemos empezar a debatir sobre los dos posibles riesgos de seguir utilizando la vacuna oral. Primero, un niño por cada 2 millones de inmunizados puede desarrollar lo que denominamos polio inducido por la vacuna (parálisis flácida). Con una cohorte anual de nacimientos de 10 millones de niños en la región, se calcula que unos cinco casos de poliomielitis vacunal se presentan cada año en América Latina. Segundo, la cepa atenuada puede permanecer en el ambiente varias semanas después de la vacunación y revertir, en sujetos con algún tipo de inmunodeficiencia o desnutrición severa, a la forma salvaje, evento que impediría la interrupción definitiva de la circulación del virus de polio y podría causar estragos en naciones con sistemas ineficientes de inmunización masiva. De hecho, este fenómeno aconteció en la población infantil de Haití y República Dominicana hace escasamente una década, ocasionando un brote de la enfermedad paralítica. Por tanto, el próximo paso a tomar es el reemplazo de la vacuna oral de Sabin por la vacuna intramuscular (creada por Salk), la cual contiene virus inactivado (muerto) que, lógicamente, no se difunde en el ambiente.

Para implementar esta estrategia de manera eficaz y segura, no obstante, se requiere que cada país alcance coberturas vacunales sostenidas por arriba del 90-95% de la población infantil y fortalezca la vigilancia epidemiológica para detectar potenciales importaciones del virus a través de viajeros provenientes de países donde todavía haya casos de la enfermedad. Se necesita, además, confirmación médica contundente sobre la inmunidad sistémica e intestinal de la vacuna Salk y la protección que este producto brindaría contra cualquier remanente de los tres tipos de virus polio que han circulado desde tiempos ancestrales. En este sentido, me gustaría anunciar que cinco centros de investigación clínica, incluyendo el Hospital del Niño de Panamá, participarán en un magno proyecto, financiado por la Fundación Bill-Melinda Gates y aprobado por las instancias éticas locales correspondientes, que busca obtener la evidencia científica faltante para poder instaurar las acciones de erradicación final de la poliomielitis en el mundo de manera confiable.

La prevención de enfermedades infecciosas transmisibles, particularmente las que provocan hospitalización, discapacidad o letalidad, es el sueño de cualquier pediatra que labora en cada rincón del planeta. Poder colaborar en la eliminación de la poliomielitis de la faz de la Tierra, infección que ha dejado una enorme mortalidad y parálisis permanente durante muchos siglos, es una actividad que genera una alegría personal indescriptible. Después de presenciar la ascensión del Barça al olimpo de la historia futbolera y haber podido educar a mis hijos, me encantaría ser testigo de la conquista definitiva del virus de la poliomielitis. Tan pronto se alcance este objetivo, lo poco que me toque vivir sería ya tiempo extra. Me basta. @xsaezll

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