EDUCACIÓN

Todos a preescolar: Carolina Freire

Existe amplio consenso sobre lo decisivos que son los primeros cinco años de vida para el desarrollo cerebral. La neurociencia ha demostrado que durante la primera infancia se cimentan el lenguaje y otras habilidades cognitivas, y se establecen las bases del desarrollo social y emocional.

Diversos estudios comprueban que el acceso a una educación preescolar para niños entre tres y cinco años aumenta el coeficiente intelectual en el corto plazo; a largo plazo, mejora la capacidad de aprendizaje, favorece la permanencia escolar y reduce la repitencia. Quienes han recibido una educación y cuidados integrales durante la primera infancia gozan, en la vida adulta, de mejor salud física y mental. Tienen, además, mayor capacidad para generar ingresos y menos conductas de riesgo, lo que genera beneficios económicos y promueve el bienestar social.

Invertir en la educación temprana es un factor decisivo para fomentar la competitividad. Según The Economist, para ser competitivos en una economía global basada en el conocimiento, los países deben prestar más atención y recursos a la educación inicial para desarrollar el talento y habilidades de su fuerza laboral.

De hecho, países como Finlandia, Suecia, Noruega, Gran Bretaña y Bélgica ya lo hacen de forma decisiva. Un ranking de la fundación Lien de Singapur destaca a estos cinco países como los líderes en calidad, acceso y disponibilidad de la educación preescolar entre 45 naciones de la OCDE y del mundo.

A pesar de todos los beneficios que ostenta la inversión en la educación inicial, más de 200 millones de niños menores de cinco años no logran desarrollar su potencial durante esta etapa crucial de vida, según datos del Instituto Nieer de la Universidad de Rutgers.

Panamá no es una excepción. Solo 2.9% de niños entre los dos y tres años son atendidos en centros de infancia. A pesar de que la educación preescolar es gratuita y obligatoria por ley, un tercio de los niños en este grupo de edad no la recibe. La Encuesta de Niveles de Vida de 2008 revela, además, que los niños y niñas en condiciones de pobreza y pobreza extrema tienen menos oportunidades de insertarse a este nivel educativo.

La educación inicial en Panamá también enfrenta desafíos de calidad relacionados al nivel de instrucción, capacitación continua y formalización de los docentes, así como la escasez de material de instrucción en las aulas de preescolar.

Aunado a esto, hay un importante déficit de infraestructura. De acuerdo con la Comisión Nacional de Educación, al 2009 había un déficit de 239 aulas en el sistema formal de preescolar. La comisión determinó que el 50% de la infraestructura de preescolar carecía de las condiciones adecuadas para el proceso educativo.

Evidencia de los desafíos que enfrenta la educación inicial en Panamá es la alta tasa de repitencia que se da en primer grado. Los fracasos en primer grado son directamente proporcionales a la ausencia de una experiencia preescolar.

Panamá, que hoy ocupa un lugar entre las 50 economías más competitivas del mundo, haría bien en emular la tendencia de favorecer las inversiones en la educación inicial. Algunas metas concretas son: Duplicar la cobertura de niños en tres años en centros de orientación infantil; llevar al 100% la cobertura de niños en preescolar en el sistema oficial; elevar las capacidades de los docentes de preescolar (formales y no formales) a través de un proceso continuo de capacitación y un sistema de acreditación; y construir y equipar aulas de preescolar a lo largo del país.

Alcanzar estas metas implica, según un estudio financiero publicado por Unicef, una inversión de $76 millones en funcionamiento e inversión por cinco años, lo que anualmente se traduce en una inversión de $15 millones (apenas 1% del gasto público en educación). Lograr que todos los niños y niñas asistan a preescolar y desarrollen las bases para el aprendizaje que los condicione para el éxito en la escuela y en la vida está a nuestro alcance. Es su derecho y nuestro deber.

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