Aguas revueltas, dudas servidas

TRATAMIENTO. Del trabajo en la potabilizadora de Chilibre depende el suministro de agua potable para toda la zona metropolitana de Panamá y San Miguelito. Su ampliación ha estado envuelta en polémica. ARCHIVO TRATAMIENTO. Del trabajo en la potabilizadora de Chilibre depende el suministro de agua potable para toda la zona metropolitana de Panamá y San Miguelito. Su ampliación ha estado envuelta en polémica. ARCHIVO
TRATAMIENTO. Del trabajo en la potabilizadora de Chilibre depende el suministro de agua potable para toda la zona metropolitana de Panamá y San Miguelito. Su ampliación ha estado envuelta en polémica. ARCHIVO

Fue entre 1972 y 1975 cuando se construyó la planta potabilizadora Federico Guardia Conte, en Chilibre. Su propósito era suplir la ya limitada capacidad de la planta de Miraflores, que hasta entonces surtía de agua potable al área metropolitana de la ciudad de Panamá.

Veinte años después, ante el crecimiento de la ciudad, en población y extensión, esta volvió a resultar insuficiente.

Sería en mayo de 2003 cuando la empresa británica Biwater International se adjudicaría, en principio de manera provisional, el diseño y construcción de la ampliación y rehabilitación de la central potabilizadora.

El proyecto tendría dos etapas. En la primera se construiría una nueva planta potabilizadora, cuya capacidad de procesamiento sería de 125 millones de galones de agua diarios. La segunda consistiría en la rehabilitación de la planta existente, con una producción de 125 millones de galones por día. En su conjunto, el proyecto duplicaría la capacidad de la central potabilizadora.

La oferta de Biwater fue la más baja: 48 millones 770 mil 441 dólares.

retraso

En 2004, la obra sufrió un frenazo, debido a la decisión del Gobierno de congelar pagos a contratistas.

Para la obra, Biwater había recibido un financiamiento sindicado por parte del Banco Continental, en el cual además participó Banistmo, Banco General y el Banco Internacional de Costa Rica.

El entonces director del Instituto de Acueductos y Alcantarillados Nacionales (Idaan) Laurencio Guardia aceptó que había un problema con el pago a las empresas contratistas.

Pese a las dificultades, las obras siguieron avanzando. En 2006 ya estaban instaladas las seis nuevas bombas de la nueva planta.

Un año más tarde se iniciaron los trabajos de “equiparación” entre la planta antigua y la nueva.

En 2009 la situación se volvió a complicar. El presidente, Ricardo Martinelli, visitó el complejo de Chilibre en septiembre y dijo, de acuerdo con lo que encontró, que el contrato con Biwater debía ser rescindido.

Desde 2006, tras culminar las obras, la planta era operada exclusivamente por funcionarios del Idaan. El sistema de operación automático de la planta nueva había sido eliminado y los equipos de suministro de químicos estaban fuera de operación por falta de mantenimiento, según funcionarios del Idaan.

La responsabilidad por el deterioro de la estructura era disputada entre el Idaan y Biwater, que alegaba que las deficiencias y daños se debían exclusivamente al mal manejo dado a la planta por el Idaan.

Sin embargo, la institución había optado por rescindir el contrato. No fue aceptada una propuesta de reparación presentada por Biwater para reparar la planta y dejarla en su condición de 2006.

Ante la decisión institucional, ejecutivos de la empresa se dirigieron al presidente Martinelli para encontrar una solución al conflicto. Además, el Gobierno adeudaba a la empresa 8 millones de dólares.

El traspaso de las operaciones de Chilibre a la Autoridad del Canal de Panamá (ACP) era otra idea del Ejecutivo que estaba a punto de materializarse.

Para diciembre de ese año (2009), el caso se encontraba en el Tribunal Administrativo de Contrataciones Públicas.

No sería sino hasta febrero de 2010 que se superaría el diferendo entre la empresa y el Idaan.

Pero en diciembre de ese año la inusual intensidad de las lluvias dejó la planta fuera de operación por tres días. La ciudad padeció una de sus peores crisis de abastecimiento de agua potable, cuyo suministro fue restablecido lentamente, tras más de 40 días de zozobra.

En agosto de ese año, el Idaan ignoraba si realmente la potabilizadora tenía la capacidad de manejar altos niveles de turbiedad, pues las pruebas aplicadas hasta entonces no lo demostraban. Sin embargo, la capacidad de producir 250 millones de galones de agua diarios, tal como había sido el propósito inicial del proyecto, parecía haberse alcanzado, según lo informaban lo expertos.

Según Biwater, la ACP había certificado la entrega a conformidad de las reparaciones en octubre de ese año.

Sin embargo, en diciembre, la Sociedad Panameña de Ingenieros y Arquitectos (SPIA) presentó una serie de objeciones a los trabajos realizados por la empresa en la potabilizadora de Chilibre.

El informe de la SPIA apuntaba a fallas técnicas que habrían agravado la crisis en la producción de agua potable desde 2010. La empresa contestó que tales fallas, como rotura de tuberías y cortocircuitos, eran debidas a eventos fortuitos y no se le podían achacar.

A comienzos de 2013, la SPIA volvió a cuestionar el diseño de la ampliación, esta vez apuntando a las dudas sobre la capacidad de la planta de tratar altos niveles de turbiedad. Biwater volvió a defenderse y señaló que la SPIA desconocía la realidad de los hechos.

Una empresa con muchos proyectos

En Panamá, aparte de los trabajos de ampliación de la potabilizadora Federico Guardia Conte, Biwater ha tenido a su cargo obras en La Chorrera y Colón, mediante el llamado proyecto de optimización de acueductos del Instituto de Acueductos y Alcantarillados Nacionales.

Algunas de estas obras se licitaron en la misma época que las de la planta de Chilibre.

Biwater es una compañía británica cuya principal actividad es el tratamiento de agua potable, aguas servidas y servicios de consultoría.

Biwater diseña y construye plantas de agua potable y plantas para el tratamiento de aguas residuales e instalaciones de entretenimiento acuático. Ha llevado a cabo el desarrollo de sistemas de agua en más de 90 países.

En la región del Caribe y de América Latina la empresa británica ha estado presente en países como Chile, Guatemala y Nicaragua, entre otros.

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