entrevista

Científico panameño, seducido por el Ártico

Temas:

El docente e investigador imparte clases en la Universidad Laval, en Québec, Canadá. El docente e investigador imparte clases en la Universidad Laval, en Québec, Canadá.
El docente e investigador imparte clases en la Universidad Laval, en Québec, Canadá. Cortesía-Loren Leport

Juan Carlos Villarreal Aguilar es un científico panameño, oriundo de la barriada Las Delicias, en Santiago, provincia de Veraguas, que pasó de estudiar en la escuela San Martín de Porres y el Instituto Urracá a desempeñarse como profesor de biología con especialización en botánica en la Universidad Laval, en Québec, Canadá, y liderar un proyecto científico con el que espera explorar la diversidad genética de los musgos, líquenes y los microbios (bacterias y virus asociados a ellos) en el Ártico canadiense desde 2016.

La decisión de Villarreal de estudiar la diversidad de estos organismos empleando técnicas de biología molecular y genética que busca determinar su función ecológica surgió al conocer que existen muchos datos sobre el tema en las zonas árticas de Europa y Alaska, pero muy pocos en Canadá.

Villarreal  Aguilar,  en la búsqueda  de  musgos y líquenes en tierras canadienses.   Expandir Imagen
Villarreal Aguilar, en la búsqueda de musgos y líquenes en tierras canadienses. Cortesía- Loren Leport

“En el Ártico lo que más se encuentran son musgos y líquenes [estos últimos son unos hongos conjugados con algas]. Y fue perfecto porque, aunque no había trabajado con organismos polares, tenía una experiencia en el trópico que podía trasladar”, explica.

Villarreal, en un entrevista con La Prensa, sostiene que este tipo de plantas son clave para la supervivencia, ya que son parte de la cadena alimenticia, porque producen oxígeno, se asocian a bacterias que fijan nitrógeno y albergan una fauna de insectos necesarios para el ecosistema.

El investigador, de 43 años de edad, también colidera en Panamá un proyecto con colegas de la Universidad de Panamá (UP), el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI, por sus siglas en inglés) y el Instituto de Investigaciones Científicas y Servicios de Alta Tecnología (Indicasat-AIP) denominado “Cicadófitas y sus simbiontes: diversidad genética y química como potencial en la conservación de las especies”, financiado por la Secretaría Nacional de Ciencia, Tecnología e Innovación (Senacyt), por un monto de 100 mil dólares.

¿Cuál es el objetivo?

Lo que busca es conocer la diversidad genética y encontrar compuestos químicos para su uso en la elaboración de medicamentos farmacéuticos. En Panamá trabajó en colaboración con las profesoras de la UP Ariadna Bethancourt y Rita Bethancourt, del departamento de Microbiología de esta casa superior de estudios. Mientras que del STRI, Kristin Saltonstall y Brian Sedio cooperan con la parte de genética y química, y de Indicasat-AIP, Armando Durant, con la parte de los análisis químicos.

La búsqueda de las primeras muestras de plantas y hongos se ha dado en El Valle de Antón y El Copé, provincia Coclé, y ahora se trabaja en el análisis molecular.

¿Los compuestos que buscan estarán destinados para alguna enfermedad específica?

No tenemos ninguna enfermedad específica. Sin embargo, el científico de Indicasat Armando Durant evaluará los extractos crudos a fin de determinar su bioactividad en ensayos antiparasitarios, antitumorales, antibacterianos y antifúngidos en estudios in vitro.

¿Quiénes conforman su equipo de trabajo?

En Canadá tengo un laboratorio compuesto por un estudiante de doctorado de México, un estudiante panameño-brasileño de doctorado que empieza en enero, una investigadora posdoctoral de Murcia, España, y seis estudiantes de licenciatura de Québec. En Panamá, colaboro estrechamente con la profesora Noris Salazar Allen, del STRI, y hemos tenido tres pasantes en conjunto. Es un proyecto que comenzó en abril pasado y debe terminar en abril de 2020. Lo seguro es que aplicaremos en Senacyt para obtener más fondos y continuar la investigación.

“Hice un curso en la Universidad de McGill, Montreal, en 1999, y participé en un intercambio de culturas por unos meses, sin saber que 15 años más tarde trabajaría aquí”.

Juan Carlos Villarreal Investigador en Canadá.

¿Por qué decidió hacer carrera en el extranjero?

De niño era un sueño imposible, pero luego de los estudios universitarios, conocí que era importante educarse afuera para poder avanzar en la ciencia. En Panamá, para la década de 2000, las oportunidades eran escasas y a pesar de nuestra riqueza natural, había pocos panameños entrenados en técnicas avanzadas de investigación. Ahora el panorama del país es otro, pues tenemos Senacyt, STRI, UP, entre otras entidades.

Aparte de Canadá, ¿en qué otros países ha desarrollado estudios?

De Panamá partí en el año 2003 en busca de oportunidades en el campo científico y, desde entonces, he trabajado en países como Alemania, Escocia, Estados Unidos y Canadá, en su zona subártica. Por ejemplo, en Múnich, estudié la evolución de un grupo relacionado con los musgos antoceros (un grupo poco conocido entre los musgos). Ser extranjero en cualquier sitio no es fácil, pero todo este esfuerzo vale la pena.

¿Qué se requiere mejorar en el país?

Necesitamos facilitar los procedimientos, los financiamientos e infraestructuras para los científicos. Por ejemplo, agilizar los procesos de reconocimiento de diplomas en la Universidad de Panamá, pues la burocracia desanima a los compatriotas que trabajan duro para formarse afuera.

Comentarios

Cerrar

La función de comentar está disponible solo para usuarios suscriptores. Lo invitamos a suscribirse y obtener todos los beneficios del Club La Prensa o, si ya es suscriptor, a ingresar.

Suscríbase gratis por 30 días Prueba
Adquiera un plan de suscripción Suscríbase
Cerrar

Por favor introduzca el apodo o nickname que desea que aparezca en sus comentarios:

Comentar 0 comentarios

Los comentarios son responsabilidad de cada autor que expresa libremente su opinión y no de Corporación La Prensa, S.A.

Por si te lo perdiste

INVERSIÓN Marlboro entra al negocio de cannabis

Última hora

Pon este widget en tu web

Configura tu widget

Copia el código

Loteria nacional

09 Dic 2018

Primer premio

8 6 4 0

ADBB

Serie: 22 Folio: 10

2o premio

0953

3er premio

9051

Pon este widget en tu web

Configura tu widget

Copia el código

Caricaturas

Pon este widget en tu web

Configura tu widget

Copia el código