una buena educación preescolar reduce la deserción en secundaria

Educación inicial incide en el desarrollo económico

La cobertura en preescolar aumenta, pero todavía falta por hacer. El economista Steve Barnett explica por qué se gana al invertir en la educación inicial.

Los pediatras lo dicen desde el día uno: que los primeros años de vida de un niño (0 a 6 años) son fundamentales para su desarrollo, y por ello la estimulación durante este período es la mejor apuesta para el futuro.

Los informes de la Organización de Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura de 2010 dicen que en Latinoamérica existen 64.5 millones de niños de entre 0 y 6 años, y que entre 2000 y 2008 hubo un crecimiento anual de 2% en la matrícula de la educación preescolar o inicial.

Pese a la incorporación cada vez mayor de infantes al sistema formal de enseñanza, y a la aceptación en la comunidad médica de la importancia de la estimulación, la generalidad de la población todavía piensa que el preescolar es prescindible.

Tal como lo dice Steve Barnett, director del National Institute for Early Education Research, de Rutgers University, “quizás el público en general todavía no tiene una concepción clara de cuánto desarrollo cerebral ocurre en ese tiempo y cómo el aprendizaje en esos primeros años sienta las bases para el aprendizaje en el futuro”.

Desde la perspectiva médica se sabe que la primera infancia es importante para el desarrollo, pero cuando veo la cobertura en preescolar en el sistema público panameño, es del 60%. ¿Por qué la educación se ha quedado rezagada?

Antes había más la concepción de que la educación de los niños en sus primeros años de vida debía ser más informal, en el hogar.

Muchos padres no comprenden qué significa realmente estimular a sus niños. Por ejemplo, muchos niños que nacen en entornos de pobreza no escuchan muchas palabras, y no solo no las escuchan, sino que las que escuchan son negativas.

Hijos de padres con mayor educación escuchan no solamente más número de palabras, sino más palabras positivas; está demostrado con estudios.

Cuando un niño cumple tres años y viene de estos dos entornos, ya hay diferencias en las palabras que sabe y en el conocimiento de los números. El niño adopta las palabras que ha escuchado y se convierten en su modo de expresión.

¿Qué ventaja tiene invertir en la educación inicial?

Como economista he cuantificado el valor de la inversión en la primera infancia. Cuando invertimos en la educación de los pequeños hay menos repitencia, tienen mayores probabilidades de permanecer en la escuela, tienen menos conductas de riesgo (embarazo adolescente, fumar), hay menos delincuencia y crimen en general.

En Estados Unidos se han hecho investigaciones (Estudio Perry) que confirman esto: agarran niños que no reciben educación inicial y otros que sí la reciben, y se siguen por 40 años. Después de esos 40 años se encontró menor criminalidad, menos propensión a las conductas de riesgo y más probabilidades de terminar la escuela secundaria entre los que sí tuvieron educación inicial.

¿Cuánto es la cobertura de preescolar en Estados Unidos?

A los 4 años, el 85%. A los 5 años es prácticamente universal.

¿Debería bajarse la educación preescolar dado que a los 3 años ya el niño ha absorbido bastante?

La educación preescolar puede comenzar a los 3 años, pero si no es posible lo que hay que hacer es educar a los padres para que sepan cómo jugar con el niño, cómo estimularlo, hablarle, leerle.

¿Por qué a la economía le favorece invertir en la educación temprana?

Por cada dólar que se invierte, el retorno es de 10 dólares en términos de crecimiento económico, reducción de costos en programas sociales y educativos y mayor productividad laboral. Estos datos son ciertos tanto para países de ingreso medio como de ingreso bajo.

Uno de los retornos más altos es el mejoramiento de la calidad de educación que reciben los niños, porque en esta etapa muchos están en la casa de una vecina o en un jardín, donde no necesariamente el nivel de educación del encargado es el más óptimo. Entonces la más grande ganancia es mejorar la calidad de esa educación inicial.

¿Y cómo se mejora la educación inicial?

Mejorando la educación inicial: mejorar la educación del maestro, dándole mejor nutrición al niño y tener salones de clases más reducidos para que pueda haber más interacción individual entre el profesor y el niño.

¿Qué tan buena es la educación preescolar en Estados Unidos? ¿Ha habido mejoría?

Ha mejorado muchísimo en los últimos 10 años. La educación es una responsabilidad estatal, pero varía mucho de estado a estado. En Oklahoma, por ejemplo, la escuela empieza a los 4 años y es de muy alta calidad. En Nueva Jersey tenemos un programa que empieza a los 3 años, está implementado en 32 ciudades y la calidad también es muy alta. Al intervenir en niños de estas edades [en Nueva Jersey] han logrado reducir la brecha en el éxito escolar hasta la mitad. Es decir, aunque son niños de escasos recursos, al haber estado en estos programas de educación inicial han logrado mejorar sus resultados académicos en la secundaria.

Usted mencionó que para mejorar la educación preescolar había que mejorar la educación del docente, pero todavía se percibe al maestro de preescolar como el menos importante del sistema porque se piensa que solamente va a jugar y a recortar. ¿Cómo cambiamos esa visión?

Una de las cosas que se puede hacer para cambiar esto es entender el valor económico de la enseñanza de ese profesor.

Hay un estudio que indica que un buen maestro de preescolar puede incrementar los ingresos de los estudiantes en 50 mil dólares durante toda su vida. No es solo jugar lo que hace el docente, sino enseñar a través del juego.

Aquí en Panamá la educación preescolar tiene una cobertura del 60%, la primaria es casi universal y la secundaria va por el 50%. Hay mucha preocupación sobre la educación media porque los adolescentes desertan y se están buscando políticas para mantener a los jóvenes en las escuelas. ¿Deberíamos enfocarnos en este problema o ponerle más atención al principio?

La buena noticia es que la educación inicial te ayuda a resolver el problema de la deserción. Al tener educación inicial para todos los niños podrías aumentar la retención en secundaria del 50% al 67%.

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