ANÁLISIS

Hermeticidad o presión, el dilema de las pruebas de gas

Sea cual sea el método aplicado, la población se queja por las demoras de hasta tres meses.

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El PH Costa Mare está ubicado en la urbanización Costa Sur, en el corregimiento de Don Bosco. Archivo El PH Costa Mare está ubicado en la urbanización Costa Sur, en el corregimiento de Don Bosco. Archivo
El PH Costa Mare está ubicado en la urbanización Costa Sur, en el corregimiento de Don Bosco. Archivo

Con la explosión de gas ocurrida el pasado 31 de mayo en el PH Costa Mare –que provocó la muerte de un bebé y quemaduras graves a su madre y su hermano– surgió entre la población una necesidad que, aunque habitual, hasta ese momento pasaba prácticamente desapercibida en una gran mayoría: aplicar pruebas para verificar las tuberías de gas de los edificios.

En ese escenario, las solicitudes al Cuerpo de Bomberos para realizar estas pruebas –conocidas como de hermeticidad o presión– pasaron de 715 entre enero y mayo a 791 entre junio y agosto, es decir, los tres meses posteriores a la tragedia del Costa Mare, según un informe de la sección de Gases y Comprimidos de la Dirección Nacional de Seguridad de Prevención de Incendios.

Estas cifras, correspondientes solo a la capital, evidenciaron un aumento en el número de solicitudes, ya que en todo 2018 hubo mil 181 peticiones.

Pero, ¿qué es una prueba de hermeticidad?, ¿qué es una prueba de presión?, ¿son métodos diferentes?, ¿cuándo se aplican?, ¿quién las practica?, ¿es correcta esa aplicación? Son preguntas surgidas en la población a partir de los eventos de mayo pasado.

La regulación

La aplicación de estas pruebas está regulada internacionalmente de acuerdo con los Códigos NFPA 54 y NFPA 58 de la National Fire Protection Association (NFPA) de Estados Unidos, usados en Panamá como base para la elaboración en 2016 del Reglamento de Gas Licuado de Petróleo, norma que rige para la revisión de los sistemas en los edificios.

De acuerdo con estas normativas, las pruebas de presión solo se aplican al momento en que se estrenan los sistemas de suministro de gas y los medios para aplicarlas son aire, nitrógeno, dióxido de carbono o un gas inerte.

En cambio, las pruebas de hermeticidad se aplican después de que los sistemas de suministro han comenzado a operar y el medio de verificación que se utiliza es el propio gas combustible, a la presión normal de suministro, con un indicador de presión (manómetro) y durante tres minutos, a fin de observar si se produce o no una caída de presión.

En palabras de la expresidenta de la Sociedad Panameña de Ingenieros y Arquitectos (SPIA) Djurdjica Kuntich, cuya administración promovió y aprobó el Reglamento Gas Licuado de Petróleo, la prueba de presión se realiza antes de que un edificio sea entregado a quienes lo van a ocupar, con el objeto de verificar el sistema de gas, mientras que y la prueba de hermeticidad se realiza cuando se introduce el gas en las tuberías la primera o la “ enésima vez”.

Lo que se hace en el país

De acuerdo con Víctor Moreno, capitán de la Sección de Gases Comprimidos y Afines de la Dirección Nacional de Seguridad, Prevención e Investigación de Incendio del cuerpo de bomberos, en el país existe una confusión en los términos que se utilizan alrededor de la aplicación de estas pruebas.

Precisó que en Panamá se aplican pruebas de presión, pero se les llama pruebas de hermeticidad.

Moreno, quien participó en la elaboración del Reglamento de Gas Licuado de Petróleo (GLP), explicó que, tal como lo estipula el código NFPA 54, la prueba de hermeticidad es la que se le aplica a sistemas de suministro de gas que están en plena operación, y como medio de verificación se pueden utilizar equipos para la detección de gases o, incluso, agua y jabón.

La prueba de presión, entretanto, es la que se está aplicando en el país y obliga a desconectar todo el sistema, ya que no puede aplicarse con el gas combustible, sino con gases inertes, que bien pueden ser aire comprimido o nitrógeno.

“Esa es la prueba de presión la que actualmente se está realizando a todos los edificios y, como lo especifica la norma [GLP], se debe hacer cada tres años. Hay una terminología mal utilizada”, reconoció.

Por su parte, el también capitán de los bomberos Alexander Casasola, de la Sección de Calderas de la Dirección Nacional de Seguridad, Prevención e Investigación de Incendio y quien también participó en la elaboración del Reglamento de Gas Licuado de Petróleo, coincidió con su colega en que las pruebas que se aplican en el país son de presión y no de hermeticidad.

Precisó que la confusión en la terminología parte, incluso, de la redacción del reglamento, en el que se llama prueba de hermeticidad a la prueba de presión. Como ocurre en el memorando 005 del Cuerpo de Bomberos, fechado el pasado 28 de mayo, sobre los procedimientos que deben seguir los profesionales idóneos para realizar las pruebas de “hermeticidad”.

Para Casasola, en el sistema americano es más fácil hacer pruebas de hermeticidad (con el gas conectado), porque las tuberías están expuestas, mientras que en Panamá regularmente están dentro de las paredes.

En ese sentido, precisó que cuando las tuberías son internas es mas difícil realizar una prueba de hermeticidad, porque puede que las tuberías internas tengan uniones o acoples que difíciles de revisar con agua y jabón. “En una prueba de presión, que nosotros llamamos de hermeticidad en la reglamentación, sí es fácil detectar las fugas”, aseguró.

Para resolver el asunto de la confusión de conceptos, Casasola propuso una reunión entre los sectores involucrados.

¿Daños?

Al preguntársele si la inyección de aire podría estar provocando daños en las tuberías de los edificios, sobre todo en los más viejos, Casasola consideró que no, ya que esas tuberías están fabricadas para soportar más de 15 o 20 libras, la medida que se utiliza en las pruebas de presión.

Kuntich, por su lado, dijo que no le consta que para las pruebas de hermeticidad se estén utilizado medios de verificación inadecuados y, por tanto, prefirió no “entrar en suposiciones”.

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