LABORATORIO DE REFERENCIA

Memorias de 90 años

El 17 de agosto el Gorgas cumplirá 90 años de existencia atendiendo las necesidades sanitarias del país y de toda la región de América.

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El edificio que alberga el Icges fue declarado monumento histórico nacional en 2017. Archivo - El edificio que alberga el Icges fue declarado monumento histórico nacional en 2017. Archivo -
El edificio que alberga el Icges fue declarado monumento histórico nacional en 2017. Archivo -

El Instituto Conmemorativo Gorgas de Estudios de la Salud (Icges) es hoy el laboratorio de referencia de Centroamérica; sin embargo, desde antes de su inauguración oficial en 1928, ya traía sobre sus hombros una historia de salvar vidas.

Y es que la idea de crear el Icges en 1921, por parte del presidente de Panamá Belisario Porras, surgió como tributo al doctor William C. Gorgas, quien había erradicado la fiebre amarilla durante la construcción del Canal de Panamá, entre los siglos XIX y principios del XX.

Aunque en sus inicios la institución estuvo dirigida por estadounidenses y enfocada casi de manera exclusiva en hacer investigaciones de control y prevención de enfermedades parasitarias, como la malaria, la toxoplasmosis, la leishmaniasis y la enfermedad de Chagas, hoy la historia que se escribe es otra.

Néstor Sosa. Expandir Imagen
Néstor Sosa.

Néstor Sosa, director del Icges desde 2008, manifiesta con orgullo que la gama de investigaciones y proyectos se ha ampliado a áreas como el estudio de los virus, entre ellos, los respiratorios, el virus hanta, el dengue, el zika, el chikungunya e, incluso, el VIH.

Además, de manera paulatina se fueron formando investigadores panameños hasta que, finalmente, en 1990, después de la invasión de Estados Unidos en diciembre de 1989, la entidad pasó a ser regentada por Panamá.

“Es aquí donde empieza la historia panameña de la institución, que siguió ampliando el rango de sus investigaciones de medicina tropical y virus, hasta la actualidad, que se han sumado las investigaciones de enfermedades no transmisibles como diabetes, cáncer, hipertensión y obesidad”, comentó Sosa.

Primeros años

Personal del Instituto. Expandir Imagen
Personal del Instituto.

Si hay alguien que puede dar fe de la transformación de esta institución es Evelia Quiroz, especialista en virología y una de las primeras investigadoras panameñas que trabajó en el Gorgas, específicamente desde 1978.

Quiroz conoce bien los primeros años en los que el Gorgas estuvo a cargo de panameños. Ella fungió como enlace entre el Ministerio de Salud y el Gorgas en el traspaso de administración. Recuerda que en aquel momento solo contaban con 100 mil dólares de presupuesto para operar, y no lograron ejecutarlo por desconocimiento de las normas de manejo de una institución del Estado.

El tiempo ha pasado “y los cambios han sido significativos y con el traslado a manos panameñas pudimos lograr que las investigaciones se centraran más en las actividades de Panamá y tuvieran un enfoque diferente”, apuntó.

Una de las anécdotas que más recuerda es que para la década de 1990, cuando el laboratorio Gorgas cerró sus operaciones por el tema de la transición, la unidad de virología era la única que hacía pruebas en Centroamérica para humanos. También aludió a que en 1993, cuando se dio la epidemia de dengue en el país, la institución pudo efectuar todas las pruebas necesarias.

La marca istmeña

Investigaciones. Expandir Imagen
Investigaciones.

El próximo 17 de agosto el Gorgas cumplirá 90 años de existencia, al servicio no solo de las necesidades sanitarias del país, sino de toda la región de América.

Durante estas nueve décadas la entidad ha funcionado en la estructura que la vio nacer, un imponente inmueble pintado de blanco, situado sobre la vía Justo Arosemena, en el corregimiento de Calidonia.

“Hemos crecido 90 años en el mismo lugar, tenemos más investigadores, científicos, personal administrativo y de apoyo y ya no podemos funcionar fácilmente dentro de las actuales instalaciones”, advirtió Sosa.

El Gorgas tiene alrededor de 500 colaboradores, de los cuales el 60% es técnico de todos los niveles -desde los asistentes de laboratorio hasta los que tienen doctorado- y el resto, personal administrativo.

Sosa estima que anualmente se publican desde el Gorgas, a nivel internacional, unos 40 artículos científicos basados en estudios que desde allí se adelantan.

Precisó, además, que en los últimos 10 años, a nivel local, la inversión en investigaciones puede rondar los 70 millones de dólares.

De hecho, Sosa reconoció que la institución ha pasado a tener un presupuesto anual de 15 millones de dólares, cuando hace 10 años este monto era de apenas 3 millones de dólares.

“El presupuesto ha sido suficiente”, admitió, y añadió que el reto está en agilizar los procesos de compra, refrendo, entrega de los equipos, productos y reactivos de laboratorio.

En el Gorgas se hacen estudios para crear una vacuna contra el zika; los resultados deben estar listos en 2020.Archivo- Expandir Imagen
En el Gorgas se hacen estudios para crear una vacuna contra el zika; los resultados deben estar listos en 2020.Archivo- LP

La investigadora panameña Carmenza Spadafora, del Instituto de Investigaciones Científicas de Alta Tecnología (Indicasat), señaló que las autoridades sanitarias de Estados Unidos, tras finalizar la construcción del Canal de Panamá, intuyeron, atinadamente, que si querían asegurar su funcionamiento, debían tener una institución que estuviera vigilante de la aparición de brotes infecciosos.

Desde su punto de vista, el Icges no solo ha cumplido con esa meta, sino que ha ido adaptándose a las necesidades de la población

Ahora son otras enfermedades crónicas las que se han vuelto epidémicas en nuestro país, como la diabetes, la obesidad o los problemas cardiovasculares, y el Gorgas viene haciendo investigaciones en cada una de ellas, sin dejar de atender las enfermedades infecciosas, destacó Spadafora.

Según la investigadora, “dentro de 90 años creo que el Gorgas, junto con Indicasat y el Centro Internacional de Ingeniería Genética y Biotecnología, pueden convertirse en las referencias de investigación y descubrimiento de la región latinoamericana”.

Nueva etapa

Los inquilinos del actual Gorgas se están preparando para los próximos 90 años de la institución, esta vez en una nueva, amplia y moderna edificación.

Desde el año 2000 se viene hablando de la necesidad de contar con una nueva estructura y es así como nace la idea de crear el Campus Gorgas.

La iniciativa se desarrollará en un terreno de 6.5 hectáreas, en el área de Chivo Chivo, cerca dela Ciudad de la Salud, en el corregimiento de Ancón. La obra, cuyo costo se calcula en $189 millones, abarca la construcción de seis edificios.

El proyecto será construido por etapas; la primera incluye los trabajos de estudio, diseño, desarrollo de planos, así como el análisis de costos de los dos primeros edificios.

De hecho, el pasado 26 de julio se dio la orden de proceder para esta primera fase, que tiene un costo de 500 mil dólares. A cargo de la tarea está el Consorcio Samudio Page CM, que está integrado por Samudio Arquitectos S.A., Page Southerland Page International LTD., y Yinh y Asociados, S.A.

Juan Miguel Pascale, subdirector del Gorgas, dijo que la idea es tener para fines de 2018 o inicios de 2019 los planos, y que a más tardar en el primer trimestre de 2019 se pueda licitar la construcción.

Se proyecta que los dos edificios a construir en la primera etapa deben estar listos en 2022, año en el que se reubicaría a un 30% del personal del Icges, específicamente los de Virología, Genómica y Parasitología, departamentos en los que se desarrollan las investigaciones de mayor volumen.

Pascale informó que la institución cuenta con los 70 millones de dólares para la edificación de la primera parte del campus, gracias a un préstamo que le concedió el Banco Centroamericano de Integración Económica al Ministerio de Economía y Finanzas.

La idea es que durante los próximos 10 años se pueda edificar todo el complejo del Campus Gorgas.

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