Corte Suprema de justicia

Niegan amparo a tabacalera

Los magistrados le dan la razón al Ministerio de Salud, que prohibió la circulación de cajetillas de cigarrillo con información calificada de engañosa.

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Niegan amparo a tabacalera

El pleno de la Corte Suprema de Justicia rechazó dos amparos de garantías constitucionales presentados por la sociedad British American Tobacco Panamá, S.A., contra decisiones del Ministerio de Salud (Minsa) que impiden la circulación y venta de cartones de cigarrillos que contienen información que crea la falsa impresión de que un determinado producto de tabaco es menos nocivo que otros.

Se trata de dos resoluciones: la 0125 de 31 de enero de 2017 y la 0120 de 31 de enero de 2017 emitidas por la Dirección de Salud Pública del Minsa.

El fallo de ambos amparos, que fueron acumulados y quedaron radicados en el despacho del magistrado Jerónimo Mejía, señala que las directrices para la aplicación del Convenio Marco de la Organización Mundial de la Salud (OMS) para el control del tabaco, adoptado por el Minsa, son de estricto cumplimiento.

En ese documento se prohíbe fabricar, empaquetar, etiquetar, vender, suministrar productos de tabaco en empaques que pudieran crear directa o indirectamente una impresión errónea sobre sus características o efectos sobre la salud.

Esta prohibición, según los magistrados, censura el empaquetado o etiquetado que de cualquier manera sea falso, cuestionable, engañoso o pudiera inducir a error, procurando una presentación que distraiga la atención del consumidor sobre advertencias sanitarias que la legislación exige, tal como señala la OMS.

LA DEMANDA

La demanda de British American Tobacco Panamá tiene su origen en la decisión de la Dirección General de Salud Pública del Ministerio de Salud de no aprobar el material correspondiente a cajetillas de cigarrillo por considerar que contravienen la normativa legal vigente que señala la prohibición total de la publicidad, promoción y patrocinio de productos de tabaco.

La demanda sostiene que en este caso la acción emprendida por el Ministerio de Salud viola el artículo 49 de la Constitución, que regula el derecho de toda persona de tener información clara y suficiente de las características y contenido de los productos que va a adquirir.

Así mismo, explica que la Dirección General de Salud Pública desconoció el principio del debido proceso judicial y el principio de estricta legalidad, ya que impuso una restricción a la propiedad intelectual sobre marcas propiedad de la empresa British American Tobacco Panamá.

Además, sostiene que el Minsa desconoció el artículo 32 de la Constitución y vulneró una serie de derechos fundamentales, como lo es el principio de legalidad, la libertad de expresión, la propiedad privada y la libertad de elección.

Agrega que las resoluciones del Minsa carecen de una debida motivación, pues no dan una explicación sobre las razones técnicas por las cuales, a su juicio, se desaprueba el empaquetado de las cajetillas de cigarrillo.

Según la demanda, se desconoce el derecho a la propiedad privada en su sentido inmaterial, pues no se está permitiendo utilizar las marcas registradas de cigarrillos que constituyen un bien con gran valor económico para la empresa propietaria de la actividad.

VERSIÓN DEL MINSA

Al contestar la demanda, el Minsa, a través de la Dirección General de Salud Pública, estimó que en reunión sostenida con la Comisión Nacional de Tabaco para analizar las solicitudes hechas por la British American Tobacco de Panamá se llegó a la conclusión de que los términos “Freezing Point”, “Red”, “Menthol” y “Blue” se enmarcan en el artículo 14, acápite g, del Decreto Ejecutivo 230 de 6 de mayo de 2018. Esos términos, según el Minsa, dan una impresión equivocada sobre características o efectos sobre la salud de los productos, los riesgos que presenta para los usuarios o aquellos expuestos en sus emisiones.

Además, el Minsa señala que en este caso es aplicable la Ley 13 de 24 de enero de 2008, que adopta medidas para el control del tabaco. En esa ley, sustentan, se prohíbe el uso de términos, elementos descriptivos que, de manera falsa, equívoca o engañosa puedan inducir a error en sus características o efectos para la salud.

LEGALIDAD DE LAS RESOLUCIONES

Los magistrados de la Corte Suprema de Justicia estiman que las resoluciones emitidas por el Minsa cumplen con la exigencia procesal, pues ofrecen una explicación clara y detallada acerca de las competencias que tiene la Dirección General de Salud Pública en el ejercicio del control de los productos de tabaco y, además, se realiza una relación precisa de los requerimientos de la parte demandante.

Además, señalan que si bien estamos en presencia de decisiones que, en cierta medida, limitan los derechos alegados por la empresa, lo cierto es que dichas limitaciones están sustentadas en actuaciones que encuentran legitimidad en las normas legales relacionadas con el control del empaquetado y etiquetado de los productos del tabaco.

Igualmente, dicen los magistrados, esas limitaciones responden “a una adecuada ponderación de los derechos que han de ser asegurados en procura de la dignidad de las personas como colectivo y no como individuos en su sentido de singularidad”.

El fallo hace hincapié en lo establecido en la Ley 13 de 24 de enero de 2008 y el Decreto Ejecutivo 230 de 6 de mayo de 2008 en los que se establece que “ el uso de las palabras en español -o en cualquier otro idioma- ‘ligero’, ‘bajo en alquitrán’, ‘suave’, ‘delgado’ y el uso de cualquier otra indicación que lleve directa o indirectamente a la falsa impresión de que un producto de tabaco es menos dañino que otro”.

 EXPRESIONES ENGAÑOSAS INDUCEN AL ERROR

Los magistrados del pleno de la Corte coinciden con la apreciación del Minsa y de la Comisión Nacional de Tabaco al considerar que las expresiones “Red”. “Menthol”, “Blue”, “Frezing point”, “click”, “filter cigarrettes”, “Double click” y “Wild” de los empaquetados de cigarrillos que se encuentran en otro idioma operan como distractores, ya que aluden a preconceptos que pueden generar una equivocada idea de la realidad de estos productos y sobre su aceptación social.

En este punto, los magistrados de la Corte estimaron que lo decidido no perturba el uso de las marcas de cigarrillo, ni menoscaba la capacidad para distinguir el producto de la empresa, y que la decisión adoptada lo que hace es delimitar los distintivos y expresiones del empaquetado a objeto de que sean leales con el consumidor y compatibles con el resto de la información que, conforme al ordenamiento jurídico nacional y compromisos internacionales, deben señalarse en las cajetillas de cigarrillo.

IMPACTO DEL TABACO

Un informe del Ministerio de Salud detalla que cifras suministradas por la OMS revelan que el tabaco mata a casi 6 millones de personas al año, constituyéndose en una de las mayores amenazas para la salud pública mundial, por lo que fortalecer la vigilancia sanitaria es esencial para el control del tabaco.

También detalla que los residuos de tabaco contienen más de 7 mil sustancias químicas tóxicas que envenenan el medio ambiente, algunas de ellas cancerígenas para el ser humano.

Panamá trabaja en la aplicación del Convenio Marco para el Control del Tabaco desde 2004 cuando se convirtió en uno de los primeros signatarios de este tratado internacional, que considera que todas las personas deberían poder respirar aire sin humo.

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