una cita que se centró en el tema de las bases militares

Ernesto Pérez Balladares y Bill Clinton, una tensa reunión

Los temas de la agenda eran libre comercio y la transferencia del Canal, pero a última hora la Casa Blanca pidió incluir bases militares después de 1999.

Temas:

Bill Clinton, presidente de Estados Unidos, y Ernesto Pérez Balladares, mandatario panameño, durante su encuentro en septiembre de 1995. Bill Clinton, presidente de Estados Unidos, y Ernesto Pérez Balladares, mandatario panameño, durante su encuentro en septiembre de 1995.
Bill Clinton, presidente de Estados Unidos, y Ernesto Pérez Balladares, mandatario panameño, durante su encuentro en septiembre de 1995. Archivo

Juan Carlos Varela será el quinto mandatario panameño, desde el año 1995, recibido por un presidente de Estados Unidos (EU).

El próximo 19 de junio Varela se reunirá con su homólogo estadounidense, Donald Trump, en la ciudad de Washington, D.C.

Entre los temas que los mandatarios abordarán están la lucha contra el crimen organizado, la migración ilegal y el tráfico de drogas.

Estos mismos asuntos fueron discutidos hace 22 años por el presidente Ernesto Toro Pérez Balladares y el mandatario estadounidense, Bill Clinton.

La transferencia del Canal de Panamá y la celebración de acuerdos comerciales también serían temas de conversación entre Pérez Balladares y Clinton. Sin embargo, a última hora surgió el polémico asunto de la permanencia de las bases militares de EU en Panamá.

EL ENCUENTRO

Fue el miércoles 6 de septiembre de 1995 cuando Pérez Balladares se reunió con su homólogo Clinton. Esta visita la había gestionado el canciller Gabriel Lewis Galindo, quien ya falleció.

Ricardo Alberto Arias, en aquel tiempo embajador de Panamá en Estados Unidos, le contó a este diario que inicialmente no se tenía previsto ni siquiera ahondar el tema de los militares en el país.

“Los temas principales eran la transferencia del Canal y la celebración del acuerdo comercial recién aprobado entre EU, Panamá, Canadá y México. Lo de las bases militares en el país no se iba a tratar en esa reunión, ya que no había interés por parte de ambos mandatarios, pero a último momento, el día anterior de la reunión, me llamaron de la Casa Blanca diciendo que Clinton plantearía este tema a Pérez Balladares”, relató Arias.

Según el exembajador, Pérez Balladares dijo que aceptaría abordar el tema “siempre y cuando fuera beneficioso para el país”.

Publicaciones del diario La Prensa, para esa fecha, indican que los exmandatarios acordaron explorar conversaciones sobre la conveniencia de mantener la presencia militar de EU en Panamá más allá del año 2000.

Para Estados Unidos, mantener algunas bases era de “gran interés” por la utilidad que estas ofrecían en la lucha contra el narcotráfico y en despachar misiones humanitarias a Latinoamérica.

Mientras que para Pérez Balladares significaba mantener empleos y los beneficios económicos que las bases habían generado a la economía de Panamá.

El jefe del Comando Sur con base en Panamá, en ese momento era el general Barry McCaffrey. Este habría recomendado la presencia de 5 mil soldados en Panamá después de 1999.

Esto obligaría a la firma de un acuerdo de cooperación militar entre Panamá y Estados Unidos que tenía que ser sometido y aprobado por los panameños a través de un referéndum.

Pese a que las encuestas de opinión coincidían en un alto porcentaje que la ciudadanía panameña estaba a favor de un acuerdo de esta clase, nunca se dio un tipo de arreglo entre EU y Panamá para la permanencia de tropas después de 1999.

De hecho, fue en el mes de noviembre de 1999 cuando EU entregó a Panamá el fuerte Clayton, la última de las bases militares estadounidenses situadas a orillas del Canal.

Fue la presidenta Mireya Moscoso (1999-2004) la que recibió la administración del Canal de parte de EU, el 31 de diciembre de 1999, en cumplimiento de los Tratados Torrijos-Carter que fueron firmados en 1977.

A la visita oficial de Pérez Balladares a Washington en 1995 asistió una delegación conformada, además de Arias y Lewis Galindo, por el ministro de Gobierno y Justicia, Raúl Montenegro; el ministro de Trabajo, Mitchell Doens; y Jorge Eduardo Ritter.

TEMA DE VENEZUELA ES IMPORTANTE

Uno de los temas, ya establecido en las agendas de Varela y Trump, será discutir la crisis social, política, económica y humanitaria que se vive en Venezuela.

Para Arias, esto en particular no debe quedar por fuera de las conversaciones entre ambos mandatarios. “La situación de Venezuela es preocupante para toda la región”, enfatizó.

El exembajador expresó que este tipo de visitas son totalmente protocolares en donde los grandes asuntos no se discuten.

A su juicio, Panamá y Estados Unidos tienen en la actualidad “muy pocos conflictos” en su agenda de temas bilaterales.

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