El barco peligroso

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Aunque el Chong Chon Gang en su manifiesto de carga solo declaraba azúcar cubana, en su interior se descubrieron radares, motores, misiles y aviones de guerra, lo cual violaba un embargo de la ONU. Aunque el Chong Chon Gang en su manifiesto de carga solo declaraba azúcar cubana, en su interior se descubrieron radares, motores, misiles y aviones de guerra, lo cual violaba un embargo de la ONU.
Aunque el Chong Chon Gang en su manifiesto de carga solo declaraba azúcar cubana, en su interior se descubrieron radares, motores, misiles y aviones de guerra, lo cual violaba un embargo de la ONU.

El 1 de junio de 2013, el barco granelero norcoreano Chong Chon Gang cruzó el Canal de Panamá desde el Pacífico hacia el Atlántico con destino a la isla de Cuba. El 12 de abril había partido del puerto ruso de Vostichny. De manera inusual, poco después de dejar aguas panameñas, el carguero desapareció del radar de rastreo satelital durante 40 días, en los cuales no se supo nada de la nave.

Transcurrido ese tiempo, el navío volvió a aparecer en los radares, en la ruta inversa, nuevamente hacia Panamá.

El Chong Chon Gang era una embarcación a todas luces sospechosa y tenía un pasado.

Botado en 1977 en Namp'o, el puerto más importante de Corea del Norte, propiedad de Chongcohnganag Shiping Co. de Pyonyang, había sido detectado en aguas de Corea del Sur en 2001 navegando sin autorización cerca de las islas Jeju. En 2009 lo habían atacado piratas somalíes y había sido detenido en Ucrania en 2010 con un cargamento de estupefacientes y contrabando.

Un “soplo” recibido por las autoridades panameñas señalaba que la nave traía un cargamento de drogas. El barco fue detenido y conducido al puerto de Manzanillo. El manifiesto de carga señalaba que llevaba azúcar cubana. Pero una revisión mostró otra cosa.

La tripulación se resistió al registro. El capitán, al ver que la revisión era inevitable, trató de suicidarse. Fue trasladado al hospital y se salvó su vida.

El 13 de julio, el viceministro de Relaciones Exteriores de Cuba, Rogelio Sierra Díaz, voló de urgencia a Panamá para pedirle al presidente Ricardo Martinelli que liberara la embarcación retenida y le permitiera seguir hacia su destino.

Pero el 15 de julio se descubrió que bajo las 10 mil toneladas de azúcar cubana había varios contenedores ocultos con 240 toneladas de armas de fabricación soviética: dos cazas MIG–21, 15 motores para estos, dos complejos de misiles antiaéreos S–75 Volga (SA-2) y S–125 Pechora (SA-3), nueve misiles antiaéreos, cinco vehículos militares lanzadores de misiles antiaéreos, radares SNR-75 Fan Song para S–75, munición de artillería, cohetes antitanque RPG, visores nocturnos y otros objetos.

Cuba se vio obligada a reconocer la carga bélica, pero adujo que el material iba a Corea del Norte para “reparaciones” y que luego regresaría a la isla.

Corea del Norte está bajo un embargo de armas de Naciones Unidas (ONU) y el cargamento no declarado podía violar el embargo. Por este motivo Panamá, contra el deseo de Cuba, decidió esperar a que fuera el Consejo de Seguridad el que decidiera el destino de las armas.

El 22 de julio, el entonces presidente Ricardo Martinelli presentó los hallazgos a la prensa. El Gobierno panameño retuvo la embarcación, la carga y la tripulación y le pidió a la ONU el envío de una misión de expertos.

Corea del Norte despachó a dos funcionarios diplomáticos a Panamá. Los coreanos pidieron que se liberara el buque y alegaron que la carga de azúcar era para hacer caramelos que se iban a entregar a los niños en las fiestas del año nuevo.

Entre el 13 y 15 de agosto de 2013, una misión del Comité de Sanciones del Consejo de Seguridad de la ONU visitó el país para determinar si el cargamento de armas violó las restricciones impuestas a Corea del Norte. La misión dijo en un informe preliminar que el envío de armas “viola, sin lugar a dudas, las sanciones de la ONU”.

En octubre, expertos de la ONU visitaron La Habana para indagar sobre el armamento.

En noviembre, el vicepresidente estadounidense, Joe Biden, visitó Panamá y afirmó que el barco norcoreano violó el embargo contra Corea del Norte.

El 16 de enero de 2014, el entonces canciller panameño Fernando Núñez Fábrega declaró que Corea del Norte iba a pagar una multa a la Autoridad del Canal de Panamá por transportar equipo de uso militar no declarado. Tras pagar la multa, los marinos norcoreanos podrán ser liberados junto al buque.

Entre tanto, el cargamento de azúcar fue trasladado a los depósitos del Instituto de Mercadeo Agropecuario en Coclé.

El 30 de enero de 2014, Panamá afirmó que liberaría a 32 de los 35 tripulantes del buque, pues aparentemente esos 32 no sabían del cargamento de armas. Los otros tres permanecerían detenidos. Enfrentaban una posible condena a 12 años de prisión por tráfico de armas.

El 8 de febrero de 2014, las autoridades norcoreanas pagaron $693 mil 333 de multa. Quedaron libres la nave y los 32 tripulantes. Sin embargo, no fue devuelto el azúcar.

El 15 de febrero de 2014, el Chong Chon Gang partió de Panamá con 32 tripulantes, de regreso a Cuba para reparaciones. Empero las armas quedaron retenidas. Días después, un panel de expertos de la ONU reportó que el armamento había violado el embargo de la ONU. Sin embargo, Cuba no sería sancionada.

El 27 de junio de 2014, el juez Carlos Villarreal, titular del Tribunal Penal del Circuito de Colón, absolvió a los tres tripulantes norcoreanos todavía detenidos. El juez decidió que las armas cubanas halladas en el barco se mantuvieran retenidas y pasaran al Tesoro Nacional, debido a que no había sido posible verificar, a ciencia cierta, el propietario legítimo de las mismas.

El azúcar no se devolvió y hay reportes de que se ha deteriorado.

El último puerto conocido del Chong Chong Gang fue el de Jingtang, en China, en agosto del año pasado.

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