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TALENTO ‘BRUNCH’

Los frutos del campo y la dedicación

Marcelo Contreras, propietario del restaurante Caminito’s, cuenta la evolución de su negocio casero y la importancia del trabajo.

Parrillada argentina para ‘brunch’

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Marcelo Contreras empezó en casa haciendo empanadas y terminó montando un negocio de restaurantes de parrillada argentina. Cortesía Hotel Marriott Marcelo Contreras empezó en casa haciendo empanadas y terminó montando un negocio de restaurantes de parrillada argentina. Cortesía Hotel Marriott
Marcelo Contreras empezó en casa haciendo empanadas y terminó montando un negocio de restaurantes de parrillada argentina. Cortesía Hotel Marriott

A las 8:00 p.m. de un jueves en Caminito’s de Costa del Este, trozos de carne sisean en las parrillas, y los olores a veces escapan hasta el comedor para abrir el apetito de los comensales. La vitrina está repleta de auténticas empanadas argentinas con variedad de rellenos, y los meseros se mueven de aquí para allá a medida que llegan más personas al local.

Marcelo Contreras acaba de llegar de un viaje corto a Medellín, pero está listo para cocinar y supervisar que todo esté funcionando bien. Saluda a clientes frecuentes y conversa con su equipo.

“Tengo gente que trabaja conmigo desde hace 9 o 10 años”, dice orgullosamente. Sus colaboradores son como su familia extendida, los ayuda cuando puede, confía en ellos, y gracias a un esfuerzo conjunto es que han logrado hacer crecer el negocio.

El restaurante es una parrillada argentina; en su menú se puede encontrar todo tipo de cortes de carnes: tiras, entraña, bife de chorizo, molleja, pollo, además de empanadas de quesos, de cebolla, de pollo, de entraña de angus, y más. En la cocina, la parrilla está ubicada frente a un ventanal, a través del cual los comensales pueden ver cómo se hace todo. Es evidente que Contreras confía en su producto y en las personas que ha contratado.

Explica que cada seis meses revisan el menú y agregan sugerencias de sus clientes, o remueven platos que no gustan. “Siempre termino haciendo lo que la gente quiere”, dice mientras se ríe.

Su incursión en el negocio de la cocina se dio gracias a una combinación de aprendizaje empírico y a los principios y valores inculcados por su familia.

Contreras creció en Tucumán, Argentina, trabajando en el campo. “Mi abuelito me crió y me enseñó a trabajar, a manejar tractores, a cuidar el campo”, explica. “Hay muchas cosas del campo que aplico a mi vida personal y a los negocios”.

A los 17 años, visitando a familiares en Buenos Aires, consiguió su primer trabajo. Pero fue su segundo empleo el que despertó su curiosidad por la cocina. “Mi jefe me pagó los estudios de cocina; trabajé con los chefs Choly Berreteaga, Maru Botana, y Carlos Emiliano, y fui a la escuela de ellos”, dice.

Su amor por la gastronomía y su cuidado a la hora de elegir su materia prima son testimonio de la experiencia que se ha ganado poco a poco. Todas sus carnes son importadas de Ohio, Estados Unidos (EU), y en septiembre de 2016 recibió un premio de parte de la marca Certified Angus Beef LLC.

EMPANADAS CASERAS

Contreras cuenta que llegó a Panamá en 2006 acompañando a su esposa, quien trabajaba con una compañía naviera. “Yo vine de maleta”, bromea. Sin embargo, gracias a su experiencia cocinando desde los 17 años, comenzó a hacer empanadas argentinas en casa; empezó vendiéndolas a unos chicos argentinos que conocía, y luego optó por venderlas desde casa.

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Los frutos del campo y la dedicación

La iniciativa se corrió de boca en boca, y hasta hoy dice que todavía hay gente que se acuerda de ir a su casa a comprar las empanadas. De ahí surgió entonces la idea de abrir un local pequeño en Paitilla, donde también vendía croissants y alfajores. “Ese fue el primero, ya va a cumplir 11 años”.

Hace siete años abrió la sucursal de Costa del Este, y hace un año la de Condado del Rey. Desde entonces, el Caminito’s de Paitilla pasó a convertirse solo en fábrica.

“Buscamos las máquinas adecuadas para automatizar nuestros procedimientos, que se ajustaran a nuestros productos”, explica. Esto lo hicieron para estandarizar los productos. “El cierre de las empanadas era todo un tema, por los rellenos; las de quesos se sellan a máquina, pero las de carnes y pollo aún se hacen a mano”.

El cierre del restaurante en Paitilla fue desagradable para muchos de sus clientes. “Se han quejado mucho de que fue el primero y ya no está, y que fueron ellos los que ayudaron a crecer a Caminito’s. Y tienen razón. Cerramos la tienda y la convertimos en fábrica y nos olvidamos de los clientes”, dice.

Por esta razón, Contreras consiguió un permiso de la Plaza Balboa para instalar una casita en el estacionamiento, desde la cual venderán los mismos productos que ofrecían en el local original. “Es una opción rápida. Tendremos las empanadas, croissants, alfajores y café. Habrá una ventana para las personas que llegan a pie, y otra para ordenar desde el carro”, explica.

El crecimiento y la estabilidad de Caminito’s es evidencia de que la estrategia de negocios de Contreras funciona; no es solo lo que a él le gusta, es lo que piden sus comensales. Al fin y al cabo, son ellos los que regresan por las empanadas una y otra vez.

Parrillada argentina para ‘brunch’

El chef Marcelo Contreras, de Caminito’s,  participará mañana, domingo 27 de agosto, como invitado especial del brunch dominical del restaurante del hotel Marriott, Corvina y Caña.

Esta invitación es parte del proyecto de responsabilidad social Talento Brunch del Marriott, que desde 2005 tiene la iniciativa de fomentar la conciencia social en relación con el talento local, dando un espacio a cocineros para dar a conocer su talento gastronómico.  

El brunch abre de 12:00 p.m. a 3:00 p.m. en el restaurante Corvina y Caña, y tiene un costo de 38 dólares. El chef Marcelo contará con la ayuda de 8 a 10 de sus colaboradores, y tiene previsto preparar empanadas de cebolla, pollo, carne cortada y entraña; pastas frescas de tres tipos; vegetales frescos a la parrilla; una parrillada de tres metros de variedades de cortes de carnes y pollo; y locro (plato autóctono de la región de los Andes, a base de guiso de zapallo, maíz,  porotos y papa).

El próximo evento de  Talento Brunch será en septiembre.

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