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Las vacas profanas

Fue tan temprano como en 1912, apenas nueve años después de que Panamá se declarara república, cuando Belisario Porras estableció en Coiba una colonia penal.

El caudillo y mandatario liberal promovió esto mediante la Ley 41 de ese año. Otra ley, la número 47, facultó al Ejecutivo para desarrollar actividades agrícolas en la isla.

Con el Decreto 15 del 19 de enero de 1920, se ordenó el traslado de los presos peligrosos y con largas condenas a ese lugar.

Resumida, la historia de los inicios de esta colonia penal consta en un letrero de la antigua sala de guardia del remoto presidio.

Con la colonia y la autorización de las actividades agropecuarias allí, empezaron a multiplicarse en la isla más grande de Panamá tres especies exóticas: los caballos, los perros y las vacas.

MIEDO Y RESES

Durante las décadas de 1970 y 1980 la fama tenebrosa de la isla penal se incrementó. El régimen militar, especialmente en sus primeros años, utilizó el sitio como lugar de confinamiento para sus adversarios políticos, lugar de torturas y eventualmente de ejecuciones.

Así aparece documentado por la Comisión de la Verdad. Un ejemplo, el caso del dirigente popular Floyd Britton, que fue recluido, torturado y asesinado en la isla.

Durante aquellas décadas, los militares fomentaron allí la proliferación de vacunos.

Llegó a haber hasta 20 campamentos. Los reos que vivían allí, tenían que encargarse de conseguir su propio alimento. Aquellos que tenían experiencia en la siembra o en el manejo de ganado, fueron los que principalmente se ubicaron en los campamentos. Con el tiempo, a las vacas las acompañaron caballos y búfalos africanos. La cría de ganado se volvió un buen negocio.

Las cosas no vendrían a cambiar sino hasta después de la invasión estadounidense de 1989, que puso fin al régimen militar.

PARQUE

El 17 de diciembre de 1991, mediante la Resolución 021 de la junta directiva del Instituto Nacional de Recursos Naturales Renovables (Inrenare), Coiba se convirtió en un área protegida, con una extensión de 270 mil 125 hectáreas.

En 1992 el Inrenare formó un comité técnico consultivo que dio los primeros pasos para crear una estación biológica en el lugar.

A comienzos de la década de 2000, ya se hablaba del eventual cierre del presidio. Durante la última década, la cantidad de presos había ido disminuyendo, así como la cantidad de campamentos. El ganado empezó entonces a quedar sin control.

En 2004 se clausuró por fin y para siempre la colonia penal. Ese mismo año, con la Ley No. 44 del 26 de julio, “Que crea el Parque Nacional Coiba”, la isla se convirtió en un destino ecoturístico y de investigación científica. Pero había que resolver el problema del ganado.

El 17 de julio de 2005, el Comité de Patrimonio Mundial de la Unesco aprobó inscribir al Parque Nacional Coiba y su zona especial de protección marina en la lista de Patrimonio Mundial Natural.

En 2006 se estimaba que el 20% de las 52 mil hectáreas de la isla de Coiba habían sido devastadas con fines agrícolas y para la extracción de madera. También, para la fecha, se habían dado dos licitaciones para adjudicar el ganado, pero ambas quedaron desiertas.

En la trigésimo tercera reunión del Comité del Patrimonio Mundial de la Unesco en Sevilla, España, en 2009, se dejó constancia de que “la presencia continua de estos animales en la isla está impactando severamente el valor universal del sitio”.

La Autoridad Nacional del Ambiente (Anam) construyó en 2010 dos corrales e hizo tres potreros, de 92 hectáreas en total para empezar a encerrar las casi 2 mil 500 cabezas de ganado que se encontraban en estado salvaje.

En 2011, durante una gira de trabajo a la isla para coordinar el destino del ganado, el entonces ministro de Desarrollo Agropecuario (Mida), Emilio Kieswetter, reconoció que la tarea no sería fácil, porque gran parte de los semovientes se hallaban en lugares de difícil acceso. Según el Mida, hasta el año pasado había 450 equinos, 400 bufalinos y mil 500 reses en Coiba.

En marzo de este año (2012), las autoridades anunciaron que para abril se definiría la suerte del ganado. Sin embargo, hasta el presente no se ha reportado ningún avance significativo en este tema. Tanto la Anam como el Mida habían reconocido previamente que el proceso era complejo, pues requería la coordinación entre varias entidades gubernamentales.

Una joya natural en el Pacífico

Coiba es una de las mayores islas del Pacífico mesoamericano, y una joya en términos de biodiversidad terrestre y marina.

Entre la fauna nativa hay mamíferos como el mono aullador y el ñeque, y entre las aves destaca la guacamaya roja.

En el ámbito marino sobresalen cerca mil 700 hectáreas de arrecifes y comunidades coralinas dentro del parque. Coiba está cubierta por una densa vegetación boscosa. Más del 80% de su superficie está compuesta por bosques primarios.

La protección del equilibrio de esta riqueza depende en gran medida del control de las especies exóticas, como es el caso del ganado.

El plan de manejo del Parque Nacional Coiba (2011) incluye un Programa de manejo de recursos naturales y culturales, en el cual hay un subprograma de manejo de la población de ganado bovino.

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