ENTREVISTA

El virus ‘punta toro’, bajo la mirada científica del Gorgas

Detectado por primera vez en la década de 1960, el virus circula en el país con sintomatología muy parecida al dengue. El centro de investigación ha detectado casos en 2009, 2014, 2017 y 2018.

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La investigadora Sandra López (Izq.), junto a una parte de su equipo de trabajo en el ICGS. El estudio sobre el virus ‘punta toro’ duró tres años y fue publicado en la página web del CDC. La investigadora Sandra López (Izq.), junto a una parte de su equipo de trabajo en el  ICGS. El estudio sobre el virus ‘punta toro’ duró tres años y fue publicado en la página web del CDC.
La investigadora Sandra López (Izq.), junto a una parte de su equipo de trabajo en el ICGS. El estudio sobre el virus ‘punta toro’ duró tres años y fue publicado en la página web del CDC. Ana Rentería

Un virus encontrado por primera vez en la década de 1960 en un soldado estadounidense está en la mira de un equipo de investigadores del Instituto Conmemorativo Gorgas de Estudios de la Salud (Icges) y dos universidades de Estados Unidos (EU).

El virus se conoce como “punta toro”. Su nombre es poco conocido por la población panameña, pero sus síntomas son muy similares a los que producen los virus del dengue, chikunguña y zika.

La primera fase de la investigación arrojó que 60 años después del primer caso en Panamá, hubo un rebrote del virus en 2009, con 27 personas diagnosticadas.

Así lo informó Sandra López Vergés, investigadora en virología y biotecnología del Icges, al brindar detalles de este estudio que tardó tres años en generar resultados, los cuales fueron publicados en el Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) de EU.

La investigación fue posible con la colaboración de otros colegas del Gorgas (Jean Paul Carrera, Marlene Castillo, Yamilka Díaz, José Valenzuela, Brechla Moreno, Daivis Beltrán y Juan Miguel Pascale), de la Universidad de Alabama (Nathan Gundacker), y con apoyo del Centro Médico de la Universidad de Texas, en Galveston.

¿Cuáles fueron los resultados más importantes logrados en la primera fase de este estudio?

El resultado más importante fue que, por primera vez, caracterizamos la enfermedad causada por este virus, y demostramos que el diagnóstico no se puede lograr clínicamente , ya que los síntomas se confunden con el dengue. Por ello la importancia de que los médicos realicen pruebas de laboratorio al momento de atender a un paciente. Además, fue la primera vez que se describió un brote de “punta toro” en diferentes zonas del país, lo que evidencia que el virus sigue circulando en las áreas urbanas y en las rurales .

¿En qué áreas específicas del país han encontrado personas con el virus ‘punta toro’?

En las provincias de Veraguas, Los Santos, Panamá Oeste y Panamá.

¿Los casos de este virus solo han sido detectados en 2009?

No. En ese momento se analizaron retrospectivamente muestras de 2008 a 2013, y se detectaron casos positivos en ese año porque se dio un gran brote de dengue e influenza. Y desde 2014, el Gorgas, en colaboración con el Ministerio de Salud, efectúa la vigilancia pasiva de este virus en las muestras negativas por dengue, dando como resultado la presencia del virus en los años 2014, 2017 y 2018.

¿Cuántos casos se registraron durante esos años ?

27 casos en 2009, 2 en 2014, 4 a finales de 2017 y principio de 2018 (diciembre-enero). Ninguno de los casos detectados fueron severos.

¿Cuáles son los síntomas que presentan las personas con ‘punta toro’?

La sintomatología es fiebre, dolor muscular, escalofrío, vómito/náusea, acompañado con un conteo bajo de glóbulos blancos en la sangre. La diferencia de este virus es que con el dengue hay más probabilidades de exantema (erupción cutánea ) que con “punta toro”.

¿Cuál será el objetivo de la segunda fase y cuánto dinero requiere?

En la segunda fase se buscará entender mejor el ciclo de transmisión del virus “punta toro”, y probablemente necesitemos alrededor de 60 mil dólares para un proyecto de dos años, pero dependiendo de los resultados obtenidos, serían necesarios más fondos. La primera fase fue realizada con fondos de la Secretaría Nacional de Ciencia, Tecnología e Innovación (Senacyt) y de proyectos de inversión del Ministerio de Economía y Finanzas. Para esta segunda fase no hemos solicitado fondos todavía.

¿En qué países circula este virus?

Por ahora, “punta toro” se ha aislado solo en pacientes en Panamá. Sin embargo, se han detectado anticuerpos contra el virus en perezosos en Costa Rica, lo que sugiere que también circula en ese país. De igual modo, se han detectado virus muy similares en Colombia.

¿Está trabajando en otro estudio?

Actualmente, además del virus “punta toro”, estamos caracterizando a nivel genético dengue, zika, chikunguña, y buscando nuevos arbovirus. En paralelo, estamos analizando la respuesta inmune inducida por la infección por estos virus y estamos finalizando el estudio de los linfocitos asesinos naturales, importantes en la primera fase de la respuesta inmune, en la infección por dengue. Hemos obtenido fondos del National Institute of Health en Estados Unidos para caracterizar estas células en la infección por zika. Además, estamos efectuando estudios colaborativos con varios investigadores del Gorgas e internacionales sobre los virus de las encefalitis equina que han causado brotes recientes en la provincia de Darién.

López concluyó que es bueno conocer los virus que circulan en el país para poder estar saber cómo se transmiten, qué es lo que realmente causan y si hay algo que cambia en su comportamiento para poder detectarlos con rapidez.

En términos científicos, la investigadora precisa que este nuevo virus es más complicado que el chikunguña o el dengue.

El virus “punta toro” fue descrito por primera vez en 1966 por el biólogo y químico Abdiel Adames, en el Laboratorio Gorgas, cuando estaba bajo administración estadounidense.

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