[POBLACIÓN MUNDIAL]

¿Demasiada gente o muy poca?

Muchos demógrafos y planificadores a largo plazo dicen que el desafío para el próximo siglo no será tanto tratar con un mayor número de personas, sino cómo lidiar con una población envejecida.

Si el mundo sigue con los hábitos demográficos de Europa, y eso es mucho decir, para el año 2200 podría ser el hogar de una población de menos de la mitad de su nivel actual, y vivir en casas construidas para casi tres veces más de habitantes. Con la estimación de que la población mundial superará los 7 mil millones el 31 de octubre, muchas de las preocupaciones a corto plazo de los políticos giran en torno a la obtención de recursos adicionales para las 2 mil a 3 mil millones de personas que se espera que nazcan en el próximo medio siglo.

Números de esta magnitud inevitablemente evocan visiones terroríficas de escasez y el caos. Pero, de hecho, las mejoras en la producción de alimentos y la tecnología han permitido seguir creciendo a la población sin obstáculos y con relativa facilidad, y la potencial pesadilla real se basa más en el rápido envejecimiento de las personas, combinado con una caída brusca de los nacimientos, tanto en los países ricos como pobres.

Muchos demógrafos y planificadores a largo plazo dicen que el desafío para el próximo siglo no será tanto tratar con un mayor número de personas, sino cómo lidiar con una población envejecida mayor y, quizá, con personas dependientes mientras se encuentran nuevas estrategias para ofrecer prosperidad, empleo y servicios esenciales.

La tendencia ya ha quedado plasmada en la actual crisis financiera al encarecer las cuentas de salud y cuidado social y quizá también socavar la productividad. Pero mientras los políticos se comprometen más con las preocupaciones a corto plazo, los expertos dicen que no hay suficiente discusión sobre los desafíos demográficos a largo plazo. “Es un mundo que no se va a parecer en nada a cualquier mundo o población que haya existido antes”, dijo Jack Goldstone, profesor de política pública y destacado experto demógrafo en la Universidad George Mason de Washington.

“Pensábamos que la sobrepoblación iba a obligar a la humanidad a expandirse a las estrellas. Eso no parecer ser el problema en absoluto. Y la política no está nada configurada para hacer frente a estos temas a largo plazo”, indicó.

Con muchos de los países más pobres del mundo aún con un fuerte crecimiento, el índice de fecundidad mundial –el número de niños por pareja– sigue estando en 2.5, más que suficiente para sustituir a cada persona que vive en la actualidad. Pero en los países ricos, el índice ya ha caído en picada. En Rusia, Singapur y otros países desarrollados se han introducido políticas para impulsar la natalidad, pero con éxito dispar. Las predicciones exactas varían, pero la mayoría de las proyecciones sugieren que la población mundial alcanzará un máximo de unos 9 mil millones de habitantes alrededor del 2070 y después comenzará la caída, quizá muy deprisa.

En el mundo occidental, esa fecha será cuando los niños del baby boom –muchos de ellos sin descendencia o con menos hijos, si la tendencia se mantiene– lleguen al final de sus vidas. “El declive de la fecundidad ha ido realmente más rápido en el mundo desarrollado pero está cayendo muy bruscamente en la mayoría de los países con ingresos medios e incluso en algunos de los países más pobres”, dijo Daniel Cotlear, experto en población del Banco Mundial y especialista en América Latina. “Con una población cada vez más envejecida, eso supone desafíos”, aseveró.

Para 2030 más de una tercera parte de la población en un determinado número de países occidentales, así como en algunas economías asiáticas, como Japón y Corea, tendrá más de 65 años. Muchas naciones en vías de desarrollo, muy especialmente China con su política de hijo único pero, también, un creciente número de otros países, seguirán esa tendencia, a menudo sin recursos financieros para ayudar a pagar el costo de los cuidados médicos.

En el mundo desarrollado, muchos países confían en un gran número de trabajadores contribuyentes para pagar las prestaciones sociales, de salud y las pensiones de un grupo de personas mayores relativamente pequeño. En los países más pobres, las grandes familias tienden a cuidar de sus ancianos. Ninguno de esos modelos, dicen los expertos, está diseñado para tratar con los cambios demográficos de cada vez más ancianos y menos jóvenes.

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