El sismo de Navidad

Un muerto y centenares de damnificados en Barú, provincia de Chiriquí, fue el saldo del movimiento telúrico que cambió la celebración por llanto y angustia

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El sismo El día 25 de diciembre de 2003, aproximadamente a las 1:15 a.m, se produjo un fuerte sismo de magnitud 6.5 en la escala de Richter, con epicentro a unos 45 kms. al oeste de la ciudad de David, y a unos 5 kms. al norte de la ciudad de Puerto Armuelles, a una profundidad aproximada de 33 kms. Se reportó la muerte de un infante y daños a casi 600 viviendas en la ciudad de Puerto Armuelles, y, por lo menos, a un edificio en la ciudad de David.

Génesis de los sismos La tierra está dividida en 17 bloques o placas tectónicas mayores. Paulatinamente, el movimiento relativo de dos bloques adyacentes produce esfuerzos en el plano de contacto. Estos esfuerzos causan deformaciones en la masa rocosa, acumulando energía de deformación, durante largos períodos de tiempo (años, décadas, o siglos). Eventualmente, el bloque más débil llega al límite de su capacidad y sufre una ruptura repentina, es decir, una súbita liberación de la energía almacenada. Parte de esta energía se disipa inmediatamente en la falla, y el resto se transmite en la forma de ondas, las cuales al llegar a la superficie reciben el nombre de temblor.

La energía liberada es proporcional al tamaño de la ruptura (ancho, longitud y profundidad). En las horas, días o semanas posteriores a un sismo fuerte, se pueden presentar otras rupturas, reacomodos entre los bloques o la activación de otras fallas menores adyacentes, dando lugar a otros sismos que se conocen como réplicas. Estas réplicas cesan cuando la falla se estabiliza.

Sismicidad en la ZFP La Zona de Fractura de Panamá (ZFP), ubicada en los límites de las placas de Cocos y Nazca, se extiende desde Punta Burica hacia el Sur en el Océano Pacífico. Históricamente, esta zona ha demostrado tener la capacidad para generar sismos fuertes. Se pueden citar el sismo del 17 de julio de 1934 (M >7.5), el del 10 de julio de 1957 (M>6.7), el del 1 de julio de 1979 (M>6.7), y el del 25 de diciembre de 2003 (M>6.5). Estos eventos se han producido en intervalos que indican que la ZFP tiene la capacidad para generar sismos fuertes en períodos no mayores de 25 años.

Características del sismo. Calidad de construcción vs desastre Casi al mismo tiempo que se produjo el sismo de Puerto Armuelles, se produjo otro en Irán. Ambos con magnitud Richter de M>6.5 aproximadamente. Si estos sismos fueron similares, por qué más de 40 mil muertos en Irán, y solo uno (1) en Panamá?

La magnitud de un sismo es una medida de la energía liberada en su epicentro. A mayor magnitud, mayor es la expectativa de daños. Sin embargo, la magnitud de un sismo por sí sola, no define el nivel del desastre. El efecto de un sismo en una localidad en particular es inversamente proporcional a la distancia y a la profundidad del epicentro. Los sismos con epicentro cercano y a poca profundidad son los más desastrosos.

La influencia del tipo de suelo en las características del sismo (amplitud, duración, fase intensa) es un poco más compleja. Los suelos blandos o altamente compresibles (arcillas, limos) tienden a amplificar el movimiento del suelo y a aumentar su duración. Durante un sismo, estos suelos se moverán con frecuencias muy bajas. Los suelos duros o rocas se comportarán en forma opuesta. Generalmente, las viviendas pequeñas en suelos blandos y los edificios altos en suelos duros o rocas, deben ser las estructuras menos afectadas durante un sismo.

La calidad de la construcción está asociada a los detalles constructivos. La construcción de mejor calidad es aquella que es capaz de soportar un sismo fuerte sin llegar al colapso. Durante un sismo fuerte la estructura presentará daños (fisuras, grietas). Esto es favorable porque la fricción dentro de las grietas ayudará a disipar el movimiento. La integridad de la estructura durante el sismo depende del detalle correcto de las uniones de esquinas de paredes, pared a columna, viga a columna, columna a fundación.

A pesar de que los sismos de Puerto Armuelles e Irán tienen magnitudes similares, las características del movimiento (amplitud, duración, fase intensa, contenido de frecuencias) habrán sido distintas. Es evidente que la construcción con adobe, típica en al zona de desastre en Irán, no tuvo la capacidad para acomodar los esfuerzos y deformaciones inducidos por el sismo.

Comportamiento de estructuras en Puerto Armuelles El sismo se produjo a 33 kms. de profundidad y a muy poca distancia de Puerto Armuelles. La zona en donde se registraron los mayores daños presenta suelos arenosos con contenido de limos o arcillas, pobremente consolidados o rellenos mal compactados. En este tipo de suelos, se espera que las estructuras rígidas, como la vivienda típica de bloques, presenten un buen comportamiento. Entonces, por que se dañaron seriamente unas 600 viviendas?

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