Avances científicos de 2013

Un resumen de algunos de los principales hitos de la ciencia en el mundo, especialmente en el campo médico.
1. Cultivo en laboratorio de estructuras de soporte para trasplante de órganos usando las células del paciente, en Wake Forest University, Winston-Salem, N.C. 2. Imagen del laboratorio de Karl Deisseroth que muestra el cerebro de un ratón en 3D con la técnica ‘Clarity’. 3. Lindsay Aronson Ess, con un doble trasplante de manos, durante la terapia física en Richmond, Virginia, el 20 de diciembre de 2013. AP/Karl Deisseroth. 1. Cultivo en laboratorio de estructuras de soporte para trasplante de órganos usando las células del paciente, en Wake Forest University, Winston-Salem, N.C. 2. Imagen del laboratorio de Karl Deisseroth que muestra el cerebro de un ratón en 3D con la técnica ‘Clarity’. 3. Lindsay Aronson Ess, con un doble trasplante de manos, durante la terapia física en Richmond, Virginia, el 20 de diciembre de 2013. AP/Karl Deisseroth.
1. Cultivo en laboratorio de estructuras de soporte para trasplante de órganos usando las células del paciente, en Wake Forest University, Winston-Salem, N.C. 2. Imagen del laboratorio de Karl Deisseroth que muestra el cerebro de un ratón en 3D con la técnica ‘Clarity’. 3. Lindsay Aronson Ess, con un doble trasplante de manos, durante la terapia física en Richmond, Virginia, el 20 de diciembre de 2013. AP/Karl Deisseroth.

El cerebro, el órgano menos conocido del ser humano, pero que cada día despierta más interés debido a las enfermedades neurodegenerativas que sufre una creciente población que vive más años y que requiere nuevas medicinas y métodos diagnósticos, ha sido un gran protagonista este año, y a futuro, se vislumbran muchos estudios para intentar descifrar sus misterios.

En enero de 2013 se anunció el proyecto “Cerebro Humano” de la Unión Europea ­a un costo de 1.3 mil millones de dólares y previsto a una década­ para simular el cerebro humano con supercomputadoras, estudiar su funcionamiento y desarrollar potenciales tratamientos para sus enfermedades.

Luego, en junio, un estudio publicado en la revista Science daba cuenta de cómo científicos de Canadá y Alemania crearon un mapa del cerebro humano en 3D a partir de 7 mil 400 láminas del cerebro de una mujer de 65 años. El mapa “BigBrain”, que forma parte del Proyecto Europeo del Cerebro Humano, muestra las neuronas individuales y las conexiones entre ellas.

En su resumen anual, la revista científica Nature considera uno de los hechos más trascendentales del año la iniciativa “Investigación Cerebral mediante neurotecnologías innovadoras de vanguardia” (Brain, por sus siglas en inglés), que el presidente de Estados Unidos, Barack Obama, anunció en abril. Lo que empezó como una propuesta para “mapear” el cerebro, se transformó en un esfuerzo por desarrollar nuevas tecnologías para conocer mejor este órgano, y en conjunto con la iniciativa europea, la propuesta de Obama refleja un giro gradual de la neurociencia, de los estudios moleculares y celulares hacia la investigación sobre las redes neuronales y cómo estas producen los pensamientos, recuerdos y acciones, detalla Nature.

Por otra parte, entre las técnicas novedosas que se han probado está un tinte que fue usado por investigadores para captar las primeras imágenes de células nerviosas en el cerebro de un organismo vertebrado y el tratamiento químico “Clarity”, que vuelve los tejidos opacos “transparentes”.

El Dr. Karl Deisseroth lideró el equipo de la Universidad de Stanford que describió, en abril de 2013, cómo había logrado hacer “transparente” el cerebro de un ratón con la técnica “Clarity”, obteniendo una vista detallada de las estructuras internas del órgano. Sin duda, una valiosa herramienta para la investigación.

CÉLULAS REPROGRAMADAS Y OTROS

La obtención de células madre embrionarias a partir del ADN de adultos y la inmunoterapia para el tratamiento del cáncer son otros grandes avances de este año. En mayo, la revista Cell publicó que investigadores de la Oregon Health and Science University en Beaverton y del Centro de Investigación Nacional de Primates de Oregon habían logrado, por primera vez, reprogramar con éxito células de piel humana para convertirlas en células madre embrionarias, que se pueden transformar en cualquier otro tipo de célula en el cuerpo. En teoría, este hallazgo podría ser importante para reemplazar células dañadas por enfermedades o lesiones y para la clonación con fines terapéuticos de órganos humanos.

También, la propuesta de científicos norteamericanos de modificar o “reprogramar” genéticamente las células inmunitarias de adultos para que destruyan las células cancerígenas en su cuerpo, podría originar nuevos tratamientos para distintos tipos de cáncer.

En el campo médico también se destacaron en 2013 los hallazgos en genómica y el diseño de vacunas.

Otro tema que está recibiendo más atención por sus implicaciones para mejorar la calidad de vida de personas con discapacidad o desfiguradas por lesiones de guerra, enfermedades u otras es el de los trasplantes reconstructivos de cara y de manos, aún en etapas experimentales, pero que cada vez se realizan más.

Incluso, el Departamento de Defensa de Estados Unidos financia la investigación de este método para los ex combatientes y el país se está preparando para regular esta práctica, incluyendo cómo decidir la forma en que las personas aceptarán donar estas partes del cuerpo, pero sin afectar la donación de órganos como corazón, pulmones y otros.

Esta semana, la agencia EFE informó que la física colombiana Ana María Rey recibió el máximo galardón de la Casa Blanca para jóvenes científicos por su investigación con átomos fríos, que puede conducir a grandes avances tecnológicos en áreas como el transporte.

La idea de Rey es utilizar átomos fríos, que se pueden controlar en el laboratorio, para entender la mecánica cuántica, lo que puede conducir a la super-conductividad a alta temperatura, que es que la corriente pase sin disiparse continuamente. Esto podría emplearse en el transporte de alta velocidad, a costos mucho más bajos que los actuales, señaló la investigadora a EFE.

Y, entre tantas noticias aeroespaciales, el robot Curiosity determinó, tras más de un año de investigación en Marte, la posibilidad de vida en el planeta rojo, gracias a los análisis geológicos y la existencia de carbono, hidrógeno, oxígeno, nitrógeno y azufre.

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