Astronomía

Cazadores de la sombra de la Luna

Tres ‘adictos’ al avistamiento de eclipses comparten su testimonio y fascinación por este fenómeno astronómico.

Sector eléctrico de EU espera ansiosamente

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Donald Liebenberg y su esposa Norma se preparan para ver un nuevo eclipse. Donald Liebenberg y su esposa Norma se preparan para ver un nuevo eclipse.
Donald Liebenberg y su esposa Norma se preparan para ver un nuevo eclipse.

Recorren el mundo para vivir esos pocos segundos de oscuridad que les dan emociones únicas: los cazadores de eclipses, un grupo de científicos, son adictos a un fenómeno que se preparan para presenciar una vez más en Estados Unidos (EU).

Hoy lunes, por primera vez en 99 años, un eclipse total de Sol cruzará EU, sumergiendo en la sombra una franja diagonal que va del noroeste al sureste del país, y provocando una espera casi insoportable para estos “sombrófilos”.

“El comienzo repentino del crepúsculo fue tan surrealista y tan electrizante”, recuerda Fred Espenak sobre el primer eclipse total que presenció en EU en 1970. “Es un evento absolutamente increíble, una especie de explosión sensorial”, dijo a la AFP este astrofísico que trabajó en la NASA.

Y ni bien el Sol recuperó su magnanimidad en el cielo, este retirado de 65 años comenzó“a pensar en futuros eclipses”. Espenak, cuyo apodo es Mr. Eclipse, ya ha visto 20. Y cada uno de ellos, asegura, es único: la forma en que cae la oscuridad en pleno día, el murmullo de las aves que regresan a sus nidos, la temperatura que cae repentinamente.

El más memorable, dice, es el que vio en India en 1995 en compañía de un grupo de 35 personas, incluyendo una mujer que rompió en lágrimas frente a la fugacidad del eclipse: 25 años de espera para 41 segundos de oscuridad. Los dos enamorados de los eclipses están ahora casados.

Para el “Gran Eclipse estadounidense” de hoy, Espenak prevé dirigirse a Wyoming, en el oeste, con 17 cámaras de foto.

A los no conocedores, no obstante, él les sugiere no imitarlo: “Véanlo y disfrútenlo simplemente. Hay tanto para observar”.

Para el común de los mortales que asisten a un eclipse, la oscuridad dura alrededor de un minuto, a veces dos. Pero en 1973, duró 1 hora y 14 minutos para Donald Liebenberg, un récord mundial que consiguió siguiendo la trayectoria del eclipse solar total desde un Concorde, a una velocidad supersónica.

A 18 mil 200 metros de altura, “la corona solar es tan brillante, sobre todo cuando estás más arriba del vapor de agua y de otros problemas de dispersión de luz que existen más abajo”, recuerda.

Ahora con 85 años, Donald Liebenberg es el hombre que ha pasado la mayor cantidad de tiempo en la oscuridad de un eclipse en el mundo: dos horas y media en total. Ha visto 26 de ellos en los cuatro puntos cardinales del planeta, desde Indonesia a Zambia, pasando por Turquía. “Impaciente por ver el vigésimo séptimo”, lanza. “Este es especial en el sentido de que va a pasar por encima de mi casa”.

Glenn Schneider, astrónomo de la Universidad de Arizona, observó su primer eclipse a los 14 años. “Me di cuenta de que era el comienzo de algo que cambiaría mi vida, que iba a tener que ver el siguiente. Y el siguiente”, dice. “Suena casi como algo adictivo, y lo es”.

En promedio, un eclipse es visible en algún lugar del planeta cada 16 meses y Glenn Schneider, que ha visto a la Luna alinearse con el Sol 33 veces, apenas se perdió un puñado desde su adolescencia. Hasta el punto de que el tiempo que transcurre entre cada uno le parece ahora “irrelevante”. El calendario de los eclipses a los que pretende asistir está bastante lleno incluso con un viaje que prevé a Nueva York para ver uno en mayo de 2079, cuando tenga 123 años. “No creo que llegue ahí, pero le dejo la información a mi hija para que pueda ir y verlo”, comparte.

Sector eléctrico de EU espera ansiosamente

El eclipse solar que hoy sumergirá a zonas de los EU en la oscuridad total, ofrecerá al sector eléctrico del país un escenario predecible para experimentos. No es habitual que los operadores de redes eléctricas, empresas de servicios públicos y generadores de electricidad tengan un aviso previo tan preciso y anticipado sobre más de 12 mil megavatios de suministros de energía solar que de golpe caerán de sus sistemas.

Algunos lo esperan ansiosamente para poner a prueba centrales, software y mercados refinados en los últimos años previendo el día en que la energía renovable se convertirá en la fuente dominante de electricidad. Charlie Gay, director de la SunShot Initiative del departamento de Energía estadounidense, espera que el eclipse aporte una validación para los modelos de previsión de energía que se están desarrollando.

El departamento trabaja con el Laboratorio Nacional de Energía Renovable y con operadores de redes para mejorar los controles de software que equilibran la oferta y la demanda cuando el continente se oscurece.

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