Conexiones de 12 áreas cerebrales

El mal funcionamiento de una sola de las áreas podría estar en la base de males como el autismo o la esquizofrenia.

El cerebro humano está gobernado por 12 áreas centrales (hub) hiperconectadas, en las cuales podría residir la conciencia, según los investigadores Martijn van den Heuvel, de la Universidad de Utrecht, y Olaf Sporns, de la Universidad de Indiana en Bloomington.

El mal funcionamiento incluso de uno solo de estos hub podría estar en la base de enfermedades como la esquizofrenia y el Mal de Alzheimer, el Mal de Parkinson y el autismo, explica el estudio de ambos científicos, publicado en la revista británica New Scientist.

Se trata de 12 áreas caracterizadas por numerosas conexiones nerviosas, tanto entre sí como con el resto del cerebro, que forman una suerte de “elite” encargada de orquestar todo lo que sucede en la cabeza.

Los investigadores escanearon los cerebros de 21 personas mientras descansaban, durante 30 minutos, en el ámbito de un estudio en curso para mapear el “conectoma” del ser humano: es decir, la red completa de conexiones cerebrales.

Con este objetivo, utilizaron una técnica llamada “imagen de difusión tensora”, que permite rastrear los movimientos del agua en 82 áreas separadas del cerebro y sus neuronas interconectadas. Así descubrieron que 12 áreas del cerebro tienen conexiones mucho más significativas que las otras, entre sí y también con las demás regiones cerebrales.

“Si queríamos buscar la conciencia en el cerebro, apostaría a que es este rico club” que tienen el doble de conexiones que otras partes del órgano, dijo Van den Heuvel.

La parte mejor conectada de todas es el precuneo, en el área cerebral posterior: aunque su función no se conoce del todo, se cree que funciona como una “región integradora” que reúne información de alto nivel de todas partes del cerebro.

Otra parte importante es la corteza frontal superior, que planea las acciones ante ciertos acontecimientos y se encarga de enfocar la atención.

El tercer hub es la corteza parietal superior, vinculada con la corteza visual y responsable de identificar la cercanía de los diferentes objetos.

El hipocampo es otra de las áreas centrales: allí se procesan y almacenan los recuerdos.

El quinto miembro del club es el tálamo, que interconecta los procesos visuales, mientras el sexto hub es el putamen, que coordina el movimiento.

Cada una de estas seis áreas tiene un par idéntico en el hemisferio cerebral opuesto. Funcionando en conjunto, son las que permiten al cerebro filtrar la información, ordenarla y examinarla para tomar decisiones.

El problema es que si uno de estos ejes principales resulta dañado, los trastornos son mucho mayores porque puede arrastrar al resto “como cuando los bancos quiebran en la crisis económica global”, comparó Van den Heuvel.

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