AMBIENTE

Contaminación y salud

La contaminación del aire y el agua tiene graves impactos en la salud y causa muertes prematuras. El problema también tiene una gran carga económica.

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Contaminación y salud

La revista médica británica The Lancet publicó recientemente que alrededor de 9 millones de personas fallecieron de forma prematura en 2015 por enfermedades relacionadas con la contaminación, como cáncer, condiciones cardiacas y derrames cerebrales.

La mayoría de las muertes ocurre en países de ingresos bajos y medianos y en aquellos con una incipiente industrialización, como India. En total, la polución causa tres veces más muertes que el sida, la malaria y la tuberculosis juntas. La investigación se basa en un estudio internacional sobre la carga global de las enfermedades.

Según datos de Naciones Unidas, entre los contaminantes más importantes del agua asociados a las actividades humanas están microbios patógenos, nutrientes, sustancias que consumen el oxígeno del agua, metales pesados, materia orgánica persistente, sedimentos en suspensión y pesticidas.

En cuanto al aire, la industria y el sector del transporte son responsables de gran parte de las emisiones contaminantes.

Pero, aunque la contaminación es la principal causa ambiental de enfermedades y muerte en el mundo, sus efectos en la salud y el planeta han sido descuidados por los Gobiernos, según el resumen ejecutivo de la Comisión de Polución y Salud de The Lancet.

Una premisa de la que se hizo eco el exgobernador de California, Arnold Schwarzenegger, en la reciente Cumbre del Clima celebrada en Bonn, Alemania, cuando señaló que los defensores del ambiente deben prestar más atención a los riesgos inmediatos para la salud causados por la contaminación del aire y el agua, y que le son más “cercanos” al público que el tema de reducir la temperatura global en 2°C.

Un activista se manifiesta contra la polución en Nueva Delhi. Expandir Imagen
Un activista se manifiesta contra la polución en Nueva Delhi. AFP

GOBERNANZA Y CONCIENCIA

De acuerdo con el Programa de Naciones Unidas para el Medio Ambiente (Pnuma), la contaminación del ambiente abarca el agua dulce, el aire, los suelos, los océanos, e incluye la polución por químicos y desechos sólidos.

La humanidad usa cerca de 100 mil químicos y compuestos, incluyendo plomo, mercurio, cadmio y contaminantes orgánicos persistentes, que si no son gestionados correctamente, pueden causar graves impactos a la salud humana, como cáncer, defectos de nacimiento, desórdenes neurológicos y trastornos hormonales.

Además de enfermedades diarreicas por la contaminación del agua o un saneamiento inadecuado, la filtración de fertilizantes y otros químicos a los cuerpos de agua dulce pueden activar la polución de nutrientes, un sobrecrecimiento de plantas que toma el oxígeno de los peces y otros animales.

El Pnuma advierte que se debe fortalecer la gobernanza ambiental, lograr un compromiso mundial en relación a los contaminantes más agresivos e invertir en una producción y consumo más limpios. Pero también se requiere la participación de ciudadanos informados que contribuyan a reducir su propia huella en el tema de contaminación ambiental.

El Ministerio de Salud (Minsa) de Panamá no ha realizado estudios sobre la contaminación ambiental asociada a problemas de la salud.

Edgardo Villalobos, subdirector de Salud Ambiental del Minsa, detalla que “las partículas en el aire no han sido medidas por el Minsa en un programa específico”.

“Ha habido algunos estudios liderados por varias entidades, que incluyen a la Universidad de Panamá y la Universidad Tecnológica, y algunos estudios hechos por instituciones, que han dado algunos acercamientos de mediciones de partículas en el aire”.

Añade que quizás los resultados no sean suficientes, “pero sí nos dan ciertas tendencias”. Por ejemplo, que en ciertas áreas cercanas a la concentración de tráfico sí hay una alta concentración de partículas contaminantes. “El área del cruce de San Miguelito es un punto difícil en el tráfico, concentración de personas y fuente de partículas”.

Villalobos apunta que la contaminación por basura y las islas de plástico en el mar afectan la fotosíntesis y la vida.

En ese sentido, se deben considerar aspectos como las regulaciones (por ejemplo, para la importación de tecnologías más amigables con el ambiente y que se cumplan las normas en cuanto a las emisiones de los carros); y los hábitos de consumo de la sociedad, este último, para reducir el volumen de desechos, como los plásticos y envases de foam, y quizás implementar el uso de envases retornables.

Además, añade, las personas también deben velar por sus controles médicos y tener una alimentación adecuada, ya que esto influye también en su salud.

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