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Astronomía

Eclipse, demonios y dragones

Antes de ser descifrados por la ciencia, los eclipses era fuente de leyendas y creencias y hasta de temor.

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Los eclipses solares totales son todavía un enigma difícil de resolver. Los eclipses solares totales son todavía un enigma difícil de resolver.
Los eclipses solares totales son todavía un enigma difícil de resolver.

Un dragón se comió el sol o quizás lo hizo un sapo gigante, o un demonio. ¡Tal vez fue un vampiro! Cuando el cielo se oscurecía en pleno día, las sociedades antiguas atribuían los eclipses solares a las más voraces criaturas.

Antes de desarrollar la ciencia, los seres humanos se servían de las supersticiones para explicar aterradores fenómenos, como la repentina noche en pleno día, el descenso de las temperaturas y el silencio de los pájaros durante un eclipse total de sol.

Durante la antigüedad en China, las personas golpeaban tiestos para asustar al dragón que se había tragado el sol. Los aborígenes australianos tenían un chamán que lanzaba piedras sagradas y bumeranes al demonio. “En general, los eclipses solares en la era precientífica eran considerados como un mal augurio”, comenta Robert Massey, director ejecutivo interino de la Real Sociedad Astronómica de Londres. “Eso no es sorprendente, si uno no sabía lo que estaba pasando, es fácil imaginar por qué se preocupaban tanto”, dijo a la AFP.

Recién cuando se pudo predecir de manera precisa el trayecto de la Luna en torno a la Tierra y de la Tierra en torno al Sol, y las distancias entre los tres cuerpos, los eclipses totales se volvieron algo menos alarmante. Pero este proceso tardó milenios.

Los eclipses solares totales son un enigma difícil de resolver, ya que para que sucedan es necesario un alineamiento raro entre el Sol, la Luna y la Tierra.

La Luna orbita en torno a la Tierra en un ángulo ligeramente inclinado, por lo que la mayoría de las veces pasa o muy arriba o muy abajo como para cubrir al sol. Pero más o menos una vez cada 18 meses nuestro satélite pasa en el plano preciso para bloquear la luz del sol y proyectar la sombra sobre nuestro planeta. Para observar dos veces el fenómeno en el mismo lugar habría que esperar varios cientos de años, lo que complicaba los primeros esfuerzos para descifrar los acontecimientos.

Según los registros, hace 4 mil años ya hubo varios intentos, muchos de los cuales terminaron en fracaso. Los estudiosos chinos Hi y Ho, conocidos como los “astrónomos borrachos”, fueron ejecutados por orden del emperador cuando fallaron a la hora de predecir un eclipse en el año 2137 a.C.

El historiador griego Heródoto aseguró que Thales de Mileto predijo un eclipse en 585 a.C. que paralizó una sangrienta batalla. Los astrónomos modernos dudan que entonces fuera posible hacer este tipo de cálculos.

Pero a medida que avanzó el conocimiento, las predicciones de los eclipses ganaron en exactitud hacia la Edad Media. “En el Renacimiento, definitivamente desde la invención del telescopio y con el trabajo de Copérnico, es difícil creer que hubiera mucha gente que todavía considerara los eclipses como un evento particularmente aterrador”, indicó Massey.

Nicolás Copérnico, que murió en 1543, formuló un mapa del universo con el Sol y no la Tierra en su centro. Pero recién en los siglos XVII y XVIII los astrónomos Johannes Kepler e Isaac Newton y Edmond Halley pudieron determinar la mecánica del sistema solar. Esto hizo posible predecir en qué parte de la Tierra iba a ser visible un eclipse, abriendo una nueva era de cazadores de eclipses.

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