Entendiendo el cáncer

El cáncer es un conjunto de enfermedades que se originan de distintos sitios y órganos del cuerpo humano. Se define, explica Rafael Araúz, médico internista y oncólogo radioterapeuta, como el crecimiento desmedido de células de un órgano afectado con capacidad de invadir otros órganos.

CÓMO SE DESARROLLA

En todas las células del cuerpo existe ADN. En él, cuenta Araúz, están los genes que definirán el color de los ojos y de la piel, la estatura y la predisposición a tener cáncer. “Alguno de los cientos de genes que heredamos se encarga del control del ciclo celular, estimulando que las células se dividan o que ese mecanismo se frene”. Pero a veces, “ese mecanismo de control celular se vuelve loco y empieza un sin freno de división celular, acumulándose una célula sobre otra y dando como residuo un tumor”.

Pero no solo los genes predisponen al cáncer. Hay otros factores asociados, como el exceso de tabaco y de alcohol, la dieta alta en grasa y baja en fibra, y la exposición irresponsable a tóxicos como plomo, níquel, asbesto y radiaciones.

Sin embargo, no a todas las personas expuestas a un factor dañino les da cáncer. Esto se debe, indica el oncólogo, a que para que suceda este daño al ADN deben conjugarse varios factores en una misma persona, “entre los que están haberse expuesto lo suficiente a la sustancia cancerígena química, física o biológica, en qué ambiente fue expuesta la persona y, por último, una predisposición natural del individuo al cáncer”.

LOS MITOS

Decenas de mitos rondan el cáncer. Uno de ellos es que el cáncer es contagioso. El National Cancer Institute (NCI) de Estados Unidos aclara que “a nadie se le pega”.

Un segundo mito es que el cáncer solo le da a personas con familiares que tienen o han tenido cáncer. La entidad de salud explica que la enfermedad no siempre es hereditaria, aunque detalla que los cánceres de piel, seno, ovario, próstata y colon “sí ocurren con más frecuencia en ciertas familias que en el resto de la población”.

Otra creencia es que uno solo se debe hacer exámenes de detección si siente dolor. El NCI indica que el cáncer no siempre provoca dolor y que las pruebas deben realizarse periódicamente, pues los tratamientos funcionan mejor cuando la enfermedad se detecta temprano.

De hecho, complementa Araúz, “el 40% de los tumores malignos es prevenible, y otros detectados y curables a tiempo en etapa temprana”.

LOS MÁS FRECUENTES

“El cáncer de cuello uterino es un problema de salud pública en las áreas más pobres del continente, pero se está volviendo raro en países con poder económico gracias a las campañas de detección temprana. Sin embargo, en los países ricos, que tienen una población más obesa y fumadora, el cáncer de mama y el de pulmón son un problema grave”, dice el internista.

En Panamá, el cáncer es la principal causa de muerte, superando los infartos y los homicidios. En 2007 se reportaron 5 mil 35 casos nuevos de tumores malignos y en 2008 la Contraloría General de la República reportó 2 mil 514 defunciones.

Entre la población femenina, encabezan las listas el cáncer de cuello uterino y el cáncer de mama. Araúz subraya que el número de casos de cáncer de cuello uterino ha ido disminuyendo en los últimos años, pero el de mama va en aumento. Entre la población masculina, en tanto, los cánceres de próstata, pulmón y estómago ocupan los primeros lugares.

En el ámbito mundial, en 2010 un millón 643 mil mujeres fue diagnosticado con cáncer de seno, lo que representa un aumento de más de 100% en los casos registrados en 1980. A esa conclusión llegaron el mes pasado científicos de la Universidad de Queensland (Australia) y la Universidad de Washington (Estados Unidos), tras estudiar esa enfermedad en 187 países. Según los líderes del estudio, las causas principales de este aumento son la falta de buenos hábitos alimenticios y los factores genéticos.

A todo esto, asegura Araúz, “los tumores que más vidas cobran en Panamá son los de próstata y estómago”.

Según la Organización Mundial de la Salud, los países en vías de desarrollo aumentarán drásticamente su número de casos al año 2020. “Si no se hace algo, será un problema mayor de salud pública que traerá altos costos de tratamiento y pérdida de vidas”, concluye el doctor.

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