Frutas, ricas en sustancias benéficas

En la UP se estudian los carotenoides en las frutas nativas de Panamá, con énfasis en las frutas silvestres y las poco cultivadas. A futuro, estas frutas abren nuevas oportunidades de investigación.

Membrillo, jobo, sastra, corozo, zapote, caimito y cerezo de monte son solo algunas de las frutas tropicales nativas que se encuentran en Panamá, que son ricas en compuestos benéficos para la salud.

Sin embargo, algunas solo son consumidas por animales silvestres, poblaciones indígenas o campesinas, y no llegan a la mayoría de la población porque no se conocen ni se cultivan comercialmente.

“En el trópico hay mucha más diversidad de frutas que en las zonas templadas, es una lástima que solo unas pocas sean cultivadas”, expresa Enrique Murillo, profesor titular del curso de Bioquímica de Alimentos, del departamento de Química de la Universidad de Panamá (UP).

En el Laboratorio de Investigación en Química de Alimentos y Nutrición de la UP, el profesor Murillo estudia la composición de los alimentos en busca de sustancias que puedan tener un efecto en la salud humana.

“Hemos estudiado mucho las grasas de los peces y de los aceites y, en los últimos 10 años, estamos más enfocados en los compuestos antioxidantes y los carotenoides de las frutas y vegetales. El trabajo lo realizamos con estudiantes de licenciatura y, más recientemente, de la maestría en química”.

Utilizando técnicas de extracción, cromatografía y espectrofotometría, el investigador se ha concentrado en las frutas silvestres y aquellas que llama “huérfanas”, porque son poco consumidas y no se cultivan, pues no se conoce su valor nutritivo.

Los extractos se almacenan en frío, en frascos oscuros, porque la luz los puede descomponer.

“La idea es conocer qué contienen estas frutas y ver si estos componentes pueden generar interés para promover su cultivo. Tratamos de ver el desarrollo de alimentos funcionales; es decir, aquellos que además de nutrir sirven para prevenir enfermedades”, explica el docente e investigador.

Un trabajo en el que participó Murillo, sobre 74 frutas y vegetales de hoja de Panamá, fue publicado en el Journal of Food Chemistry, donde explica su riqueza en carotenoides como luteína y zeaxantina, que son pigmentos asociados a la salud ocular.

RIQUEZA QUÍMICA

“Hay una fruta silvestre en los ríos de Santiago (Veraguas) y en las provincias centrales, llamada ´sastra´, que es la que más zeaxantina tiene de todas las frutas que se han estudiado a nivel mundial. Las personas del área la consumen, pero muy poco”, manifiesta el docente.

La zeaxantina es un pigmento que se acumula en el centro de la mácula, una parte de la retina del ojo esencial para la visión detallada. Se estima que una dieta que incluya este carotenoide puede conferir protección contra la degeneración macular, la principal causa de ceguera en los mayores de 60 años.

De las frutas nativas que sí se cultivan, la más rica en este carotenoide es el zapote (Quararibea cordata), que se puede encontrar en el mercado entre julio y septiembre, y proviene de las provincias de Darién y Chiriquí.

“Lo ideal sería hacer un preparado o bebida de zapote, pero habría que estudiar su estabilidad, pasteurización, el sabor para que le guste a la gente, etc. Nosotros no nos dedicamos a eso, pero damos la información por si alguien tiene interés en investigar la posibilidad de poner un producto así en el mercado”.

El investigador ha analizado además el pixbae, que es “riquísimo” en carotenoides con actividad provitamina A. “Hemos estudiado variedades de diferentes colores, los rojos son los que más carotenoides y actividad provitamina A tienen”.

El membrillo (Gustavia superba) y el fruto de la palma chunga (Astrocaryum standleyaum), de donde los indígenas emberá extraen la fibra para confeccionar cestas, también son ricos en carotenoides y provitamina A.

En el mamey, Murillo ha encontrado una nueva familia de ocho carotenoides que no había sido descrita.

Pero además de los pigmentos, las frutas contienen otros compuestos beneficiosos para la salud. La guanábana y la guayaba, por ejemplo, son de las que más antioxidantes tienen, y el caimito posee muchos compuestos fenólicos.

Otras frutas que han investigado el profesor Murillo y sus estudiantes son: el jobo (Spondias mombin), la guanábana toreta (Annona purpúrea), el maracuyá chino (Cionosicyos macranthus), el cerezo de monte (Bonchocea nítida), corozo (Aiphanes aculeata) y chila (Sicana odorífera).

En Panamá, el plátano (que no es autóctono) es el segundo alimento más consumido (después del arroz) y, aunque no tiene muchos carotenoides, debido a su alto consumo es la principal fuente de carotenoides en la dieta panameña; pero, advierte Murillo, es importante tomar en cuenta que mientras más se cocina y se recalienta, pierde nutrientes.

“Hemos descubierto nuevos carotenoides y seguiremos haciendo este tipo de estudios, porque queremos conocer ­ a nivel de laboratorio no clínico­ más sobre su actividad biológica y anticancerígena”, detalla el investigador, quien también considera necesario estudiar en el país el manejo de la postcosecha de estas frutas nativas, para que puedan comercializarse y estén al alcance de toda la población.

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