Genética, a favor de la cura

Aunque se está lejos de encontrar solución al cáncer, el estudio de los genes es usado para hallar pistas sobre su mecanismo.

El cáncer, al ser una patología que ocurre por el funcionamiento irregular de los genes, le abre una posibilidad a los científicos de estudiar y conocer más sobre su comportamiento a través del conocimiento de la genética.

Cuando un gen se altera anormalmente, ocurre una mutación de este.

Las mutaciones pueden ser heredadas o adquiridas, indica la Sociedad Americana contra el Cáncer.

Las alteraciones que ocurren en el ámbito celular se originan dentro de los genes a nivel del ADN de las células.

Por eso, se reconoce que el cáncer es una enfermedad genética, aclarando que esto no quiere decir que sea hereditario, explica el oncólogo Roberto Iván López, jefe del Servicio de Oncología Médica y exdirector del Instituto Oncológico Nacional (ION).

El estudio de los genes ha permitido que hoy se le suministren ciertos fármacos a determinados pacientes que tengan una “sobreexpresión” de algún gen, afirma el ginecólogo oncólogo Aníbal Villa-Real, director del ION. “Cuando el gen está sobreexpresado, está muy activo”, y en determinados casos, los medicamentos podrían ayudar a controlar la patología.

El médico indica que cuando el gen se sobreexpresa, las células se dividen más rápidamente, “actuando más allá de lo que deberían”. Por ello, ciertas drogas fueron diseñadas para atacar las células que tienen esa sobreexpresión demostrada.

PRUEBAS GENÉTICAS

Diversas investigaciones han encontrado que las mujeres que poseen el gen BRCA sobreexpresado, tienen más probabilidades de desarrollar cáncer de mama o de ovario.

El ginecólogo oncólogo Jorge Lasso de la Vega, exdirector del ION, cuenta que así como las mutaciones del BRCA 1 y 2, existen múltiples condiciones genéticas que predisponen al cáncer.

“Sin embargo, en términos generales, los casos de cáncer asociados a trastornos genéticos heredados (herencia familiar) representan alrededor del 5%. La mayoría de los casos de cáncer no se asocia a una condición genética heredada, sino a mutaciones espontáneas de una célula”.

Ciertas mutaciones genéticas que podrían tener relación con el cáncer de próstata han sido estudiadas. Una investigación, realizada por científicos de la Facultad de Medicina de la Universidad de Columbia, ha estimado que en un futuro se podría determinar si en el cáncer de próstata en un hombre determinado se podría desarrollar de manera lenta o agresiva, tras estudiarse la actividad de tres genes vinculados al envejecimiento (FGFR1, PMP22 y CDKN1A). Esta prueba aún no está validada.

Según Lasso de la Vega, este no es el único caso ni el más novedoso. “Desde hace muchos años, se utiliza la presencia de una alteración cromosómica asociada a ciertas leucemias que dictan el pronóstico y el tratamiento. Otro ejemplo es la determinación de mutaciones del gen Her2/neu en casos de cáncer mamario, cuya presencia es indicación de un tratamiento que tiene como blanco dicho gen a través de un anticuerpo (trastuzumab)”.

En este sentido, López indica que recientemente se han validado pruebas genéticas en cáncer de colon y pulmón, con el objetivo principal de poder reconocer qué pacientes con estadios más tempranos de la enfermedad se benefician o no de un tratamiento de quimioterapia, hormonoterapia u otra modalidad de tratamiento, o si estos pacientes al final no requieren de un tratamiento adicional a la cirugía.

“Aún no estamos en una etapa, en la que a través de un estudio genético se puede establecer el riesgo que tiene una persona de poder padecer un cáncer determinado, pero el camino de la investigación a nivel genético-molecular se dirige hacia allá”, aclara López.

MECANISMOS DE ACCIÓN

No se puede hablar de hallar una cura del cáncer, porque existen diversos tumores, cada uno con características distintas.

“Ni siquiera todos los cánceres de mama o los de pulmón, o los de colon, estómago etc. son iguales; hay mucha variabilidad en la expresión molecular de cada uno de ellos, y cada vez que sabemos un poco más es como si se abriera una nueva galaxia, con muchos sistemas, planetas y satélites nuevos”, detalla el doctor López.

La revista científica Cell publicó en 2000 el artículo “The Hallmarks of Cancer”, en el que se describen seis mecanismos distintivos de las células tumorales, y en cada una de esas características se investiga cómo detener los procesos del cáncer a nivel de genética molecular, explica el oncólogo.

Incluso, en 2011 la misma revista publicó una actualización de este artículo en el que se agregaron más mecanismos.

Tomando en cuenta estas particularidades, López afirma que se ha avanzado bastante en tratar de detener la angiogénesis (formación de vasos sanguíneos en tumores), mantenida en las células tumorales.

“Hoy contamos con fármacos antiangiogénicos, que combinados con quimioterapia han ofrecido mejoría en la sobrevida”, pero aún falta mucho por conocer de este proceso.

Según Villa-Real, el cáncer sigue siendo un acertijo por resolver, pero afirma que ya se ha comenzado a trabajar en esa dirección. “Llegará el día en que podremos conocer todas las sobreexpresiones genéticas y las podremos controlar antes de que se desarrolle un cáncer”, introduciendo modificaciones genéticas en células.

Aunque hoy no se puede alterar el contenido genético, en lo que sí se puede influenciar es en el ambiente, ya que este actúa sobre el hombre modificando sus genes, indica el oncólogo.

Una buena alimentación, no abusar del alcohol, el tabaco y el café, y velar por un ambiente libre de contaminación son apenas algunas recomendaciones que brinda el doctor en este sentido. “Hay una doble función en la línea de manejo del cáncer: la responsabilidad de cada persona y, entonces, el tratamiento apoyado [en los genes]”.

CIFRAS DEL CÁNCER

#1

Es el principal culpable de fallecimientos en el mundo, si se toma en cuenta que un promedio de 7.6 millones de personas perdieron la vida en 2008 por el cáncer, representando el 13% de todas las muertes registradas en ese año, según la Organización Mundial de la Salud.

5%

Los casos de cáncer asociados a trastornos genéticos heredados (herencia familiar) representan cerca del 5%. Son más frecuentes las mutaciones adquiridas.

La oncología invita a volver a las bases de la medicina

En lo que se refiere al abordaje del cáncer, la medicina moderna está regresando a las bases de la carrera de medicina: físico-química, química orgánica y biología molecular, cuenta el doctor Villa-Real, director del Instituto Oncológico Nacional (ION).

Añade que la nueva medicina está encaminada a saber “quién eres tú genéticamente hablando y qué haces. Por eso es que ahora todos los cánceres nuevos se ven en función de esos procedimientos”.

En este sentido, dice que el hecho de que un médico haya aprendido a operar un cáncer no lo convierte en oncólogo, sino en un buen cirujano. La oncología no es solo aprender cómo resolver un problema de un paciente con cáncer, puesto a que la oncología “supone entender por qué el paciente tiene cáncer”.

Villa-Real afirma que la oncología es una subespecialidad de la medicina que no atrae a muchos, pues trata temas “muy áridos” y específicos. Por ello, agrega que otra corriente de la medicina moderna es “la atención oncológica, basada en unidades de trabajo por tipo especial de tumor”.

En Panamá, “no somos tantos como para hacerlo con todas las especialidades”, pero en el ION se cuenta con cinco oncólogos médicos, 3 cirujanos oncólogos, un hemato-oncólogo, dos radioncólogos y, además, con 5 médicos oncólogos y 2 ginecólogos oncólogos próximos a terminar su residencia.

RELLA ROSENSHAIN

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