INNOVA: Rapaces, de paso por Panamá

La migración de aves rapaces es un fenómeno natural, una estrategia de supervivencia digna de ser apreciada.

Cada año, en octubre y noviembre, el cielo panameño es testigo de un fenómeno natural que aún es poco conocido por muchos en el país: la migración de las rapaces.

Millones de aves, en su mayoría gavilanes, gallinazos, halcones y águilas, vienen escapando del frío de Norteamérica y pasan por Panamá en su camino hacia el sur del continente, donde las temperaturas son más cálidas para fin de año.

Meses antes de emprender su viaje y dejar sus tierras de anidación, acumulan grasa para soportar el trayecto y normalmente no comen hasta llegar a su destino para no perder tiempo. En el camino, es importante que encuentren áreas de bosque para descansar en las noches o cuando hay mal tiempo.

La lluvia es un inconveniente. Las rapaces necesitan sol y el viento a su favor, pues se desplazan con ayuda de corrientes termales para no tener que aletear tanto y así ahorrar energía. Por eso, se ven girando en una especie de remolino y así pasan de una corriente a otra.

Al estar en la cima de la cadena alimenticia, las rapaces son especies indicadoras del estado ambiental. Si ellas están bien, las especies que están debajo también.

UN ´HOTSPOT´ ATRACTIVO

El cerro Ancón en Panamá es uno de los principales sitios del mundo para el conteo de aves rapaces migratorias, además de Veracruz en México, Keköldi en Costa Rica y Eilat en Israel.

Por estos días, allí se encuentran Daniel Hinckley, un ingeniero retirado y fotógrafo aficionado; Laura Reyes, profesora jubilada, ambos miembros de la Sociedad Audubon de Panamá, y el guía turístico Ariel Aguirre, que participan del conteo. Con binoculares, cámara y aparatos para medir el viento y la temperatura, permanecen allí desde las 8:00 a.m. hasta las 4:00 p.m. esperando pacientemente que pasen las ´nubes´ de rapaces.

Hinckley y Reyes explican que de las 14 especies de rapaces migratorias que pasan por Panamá, las tres que llegan en mayor abundancia son: el gavilán aludo, el gavilán de Swainson y el gallinazo cabecirrojo.

El gavilán aludo mide unos 38 cm de largo y posee alas anchas y redondeadas de 86 cm de envergadura. Normalmente, en esta época se dirige a la Amazonia.

El gavilán de Swainson, de 48 cm de largo y cuyas alas son más puntiagudas y miden 129 cm, viaja desde Alaska hasta la pampa argentina donde se alimenta de saltamontes y langostas, en un recorrido de aproximadamente 2 meses y 14 mil kilómetros. Y el gallinazo cabecirrojo, de 66 cm de largo y alas con una envergadura de 170 cm, se dirige a los llanos venezolanos.

El jueves 27 de octubre será recordado por los aficionados a la observación de aves como “el día de migración más extraordinario en Panamá”. En esa fecha, voluntarios y miembros de Audubon contaron desde el cerro Ancón 893 mil 783 rapaces migratorias sobrevolando la ciudad, de las cuales 548 mil 740 eran gallinazos cabecirrojos; 248 mil 371, gavilanes de Swainson; 4 mil 690, gavilanes aludos; y 91 mil 982, otras rapaces.

“Este es el conteo más alto que hemos tenido en un día desde que empezamos los conteos en cerro Ancón en 2004”, asegura Rosabel Miró, directora ejecutiva de Audubon en el país.

Miró relata que como todos los años, el conteo empezó el 1 de octubre. “Para el 26, estábamos bien tristes porque solo habíamos contado 344 mil 275 aves, un número muy bajo comparado a otros años”. Pero, considerando las condiciones climáticas recientes en Centroamérica, presumieron que las aves venían retrasadas.

“El miércoles [26 de octubre] al mediodía, nos llamaron para avisar que en Bocas del Toro, cerca de la isla de Escudo de Veraguas, vieron pasar ´montones´ de rapaces migratorias. Al día siguiente, llegamos más temprano al cerro Ancón y pronto empezamos a ver grandes grupos de aves atravesando la ciudad. Para el mediodía, teníamos contado poco más de 400 mil aves”.

¿Cómo cuentan miles de aves? Mostrando fotos y dibujos, Laura Reyes explica que cuando vienen pocas es fácil, pero al llegar masivamente es imposible contarlas una a una. Entonces, hacen estimaciones basadas en la forma o patrón de los grupos. Por ejemplo, pueden calcular que un grupo con una forma determinada reúne aproximadamente 10, 20 o 50 aves. Con un contador (clicker) en la mano, registran la cantidad de grupos y el resto es matemática.

A veces, una persona cuenta las aves de una sola especie y el compañero cuenta las de otra especie. Generalmente, desde abajo no se distingue bien el color de las aves, sino siluetas negras. Quienes se dedican a los conteos, saben identificar las especies según la forma de sus alas, el tamaño e incluso la forma de vuelo.

En las fotos de mejor resolución, es posible notar el desgaste de las alas.

Toda la información se anota, incluyendo datos meteorológicos, como la temperatura, humedad y velocidad del viento, factores clave para el vuelo de las aves, y se introduce en bases de datos.

Reyes destaca que la migración de rapaces es un espectáculo de la naturaleza y Panamá, un país privilegiado para observarlas. Sin embargo, muchos desconocen este fenómeno.

“Tal vez no se está enseñando a los estudiantes sobre este tema, algunos universitarios incluso discuten que estas aves son de aquí. Otros piensan que van a ensuciar toda la ciudad y a quitarle el alimento a las aves locales y no falta quienes se atemorizan y piensan que algo malo va a suceder”.

Este año, el conteo de rapaces migratorias está previsto a terminar el 18 de noviembre. El año pasado, del 1 de octubre al 18 de noviembre se contó 1 millón 770 mil 537 rapaces. Este año, del 1 al 27 de octubre habían pasado 1 millón 254,312. Al final de la temporada, ¿llegarán más o menos que en 2010?

OTROS DATOS

HISTORIA. El primer conteo de océano a océano de aves rapaces migratorias en Panamá lo realizaron en 2004 la Sociedad Audubon Panamá, Hawk Mountain Sanctuary y otros grupos. Entre octubre y noviembre de ese año se contaron 3 millones 125 mil 486 rapaces en nueve sitios del área canalera. Actualmente, no se realiza el conteo a través del país.

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