Ratas ayudan a olfatear minas

En el primer semestre de 2011, las minas en Colombia mataron a 40 personas e hirieron a otras 247, según informes gubernamentales de este país.

En un laboratorio ubicado en una escuela de formación de policías, fuertemente vigilada, 11 ratas de pelaje blanco esperan su turno para impresionar a los entrenadores y quizás recibir un poco de azúcar como premio.

Los roedores pueden jugar un papel importante para mejorar la seguridad en Colombia, país sacudido por un violento conflicto interno desde hace casi décadas.

Las ratas se encuentran en la etapa final de un programa de formación para encontrar minas terrestres, que matan o hieren a cientos de personas cada año en el país sudamericano, incluyendo a muchos militares.

El proyecto del Gobierno, que comenzó en 2006, incluye ratas criadas especialmente para detectar los metales utilizados para fabricar minas, miles de las cuales permanecen instaladas en remotas zonas selváticas y montañosas, comentó Erick Guzmán, responsable de la formación de las ratas.

Científicos colombianos decidieron hacerlo con ratas porque, al igual que los perros, más utilizados tradicionalmente en la detección de minas terrestres, tienen un sentido del olfato muy desarrollado.

A diferencia de los caninos, las ratas son de peso ligero y por lo tanto es poco probable que las minas exploten. A las ratas se les enseña primero a reconocer comandos de voz, los olores específicos de los metales utilizados en las minas y después a trabajar en grandes áreas al aire libre.

Los científicos han esperado cinco generaciones de ratas hasta tener la confianza de que su programa de entrenamiento es lo suficientemente completo como para empezar a enviar a los animales al campo.

En el laboratorio, las ratas madres muestran a las crías cómo encontrar el callejón sin salida que contiene los cables y piezas de metal utilizados en las minas para ganar un premio.

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