AGRICULTURA ESPACIAL

Reto: jardines más allá de la atmósfera

Las pruebas para cultivar vegetales en el espacio exterior avanzan entre aciertos y errores en los laboratorios.

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Vegetales en la caja especial para su cultivo. Vegetales en la caja especial para su cultivo.
Vegetales en la caja especial para su cultivo.

No es fácil tener plantas en el espacio. Sin gravedad, las semillas revolotean, el agua se aglutina en gotitas y la luz artificial y el aire tienen que regularse finamente para reproducir el sol y el viento. Sin embargo, para la NASA, tener jardines en el cosmos es crucial para su carrera espacial.

Los futuros exploradores espaciales tendrán que alimentarse durante sus misiones de varios meses, a veces años, a la Luna o a Marte, y en los productos liofilizados algunos nutrientes esenciales como las vitaminas C y K desaparecen con el tiempo.

Si los astronautas se privan de esos componentes se incrementa el riesgo de que desarrollen infecciones, cáncer, enfermedades cardíacas o de tener una mala circulación sanguínea.

Ante este panorama, la agencia espacial estadounidense ha recurrido a botánicos y jardineros, la mayoría jóvenes escolares, para hacer algunos experimentos.

“Hay decenas de miles de plantas comestibles en la Tierra que podrían ser útiles, pero no es fácil saber cuáles son las mejores para producir alimentos destinados a los astronautas”, explica Carl Lewis, director del Jardín Botánico de Fairchild, en Florida, en primera línea de las investigaciones.

Este jardín botánico ha identificado 106 variedades de plantas que podrían reaccionar bien en el espacio, como el repollo rústico y la lechuga, y se ha asociado con más de 15 mil alumnos de 150 establecimientos escolares que cultivan en sus aulas plantas bajo las mismas condiciones que en el espacio exterior.

El proyecto, de cuatro años de duración y financiado por una subvención de la NASA de 1.24 millones de dólares, se encuentra ya a medio camino y empieza a generar resultados.

Utilizando unas bandejas equipadas con lámparas similares a las que se usan en el espacio, los alumnos cuidan las plantas, recogen y anotan varios datos sobre su evolución y transmiten todas esas informaciones a la NASA.

“No usamos el material clásico de jardinería”, explica Ghays Campo, una estudiante de 17 años cuya clase es responsable de una lechuga roja. “Tenemos instalaciones de alta tecnología”.

Sin embargo, la experiencia no está exenta de ciertas dificultades: a veces las plantas se riegan demasiado, la temperatura de las aulas varía de una a otra o los cultivos quedan desatendidos durante las vacaciones escolares.

En la clase de Ghays Campo la lechuga se ha secado y, aunque los alumnos no han podido probarla, han transmitido esas informaciones a la NASA.

Ese tipo de desventuras contribuyen de manera inesperada al programa: “Si una planta reacciona bien con todas estas variantes, es muy probable que también reaccione bien en el espacio”, explica Gioia Massa, especialista en botánica de la agencia espacial.

“Los alumnos aprenden que hacer errores está bien”, señala por su parte JoLynne Woodmanssee, profesora del colegio BIOTech.

Los astronautas que viven a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS), en órbita alrededor de la Tierra a 400 kilómetros de altitud, también han vivido varios fracasos en materia de jardinería espacial.

La primera cámara portátil para cultivar en el espacio, equipada con bombillas led y bautizada Veggie, se prueba desde 2014 en la ISS y al principio una parte de las lechugas no logró germinar y el resto sucumbió.

Sin embargo, los astronautas perseveraron y en 2015 pudieron degustar la primera hoja de ensalada cultivada en el espacio.

Ahora la estación dispone de dos cámaras Veggie y de una tercera llamada Advanced Plant Habitat.

La recolección es muy esporádica y apenas consiste en una hoja o dos para cada astronauta, pero según explicó uno de ellos, Ricky Arnold, en una conexión de video con el colegio Fairchild en abril, merece la pena.

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