Tormentas solares

No hay que confundir las manchas con las tormentas solares, ya que ambos son fenómenos diferentes.

“Colosal mancha solar amenaza a la Tierra”; “Tres erupciones solares gigantes en menos de 24 horas”; “Llamarada del Sol golpeará al planeta”; “Algunas centrales nucleares serían vulnerables ante una tormenta solar extrema”.

Noticias como estas ocupan periódicamente los titulares de la prensa, a veces asociadas con profecías apocalípticas como la de los mayas de finales de 2012 y, en general, centradas en el riesgo de que produzcan serios problemas tecnológicos, desastres naturales y un hipotético fin del mundo.

Pero ¿qué hay de cierto en estas supuestas amenazas de devastación o caos causadas por la actividad del Sol?

Para el astrofísico Héctor Socas-Navarro, especialista en tormentas solares del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) en islas Canarias (España), además de generar alarma este tipo de informaciones puede inducir a algunas confusiones, ya que, por ejemplo, “no hay que confundir las manchas con las tormentas solares, que son fenómenos diferentes”.

OFICINA DEL APOCALIPSIS

Las tormentas solares, cuyo número e intensidad varía en ciclos de 11 años, se caracterizan por generar nubes de partículas de alta energía cargadas eléctricamente que salen despedidas del Sol y, en ocasiones, impactan con nuestro planeta, según indica el experto.

Las “manchas”, por su parte, “son áreas del Sol del tamaño de un planeta y más oscuras que el resto de la estrella, con una temperatura más baja que la de sus alrededores y una intensa actividad magnética, que sigue unos patrones con forma de rizos”, matiza el científico.

Los despachos de Socas-Navarro y del investigador Javier Licandro, especializado en asteroides y cometas, son dos de los más consultados por la prensa cuando se producen fenómenos astrofísicos con un posible efecto devastador, lo que les ha llevado a bautizar el departamento que comparten en el IAC, con un toque de humor, como la “Oficina del Apocalipsis”.

Según Socas-Navarro, la reiteración de pronósticos catastrofistas y la “mala prensa” de las tormentas solares se debe, una parte, a una inquietud humana con respecto al tema del fin del mundo, y por otra a la “cultura del titular” en la que vivimos inmersos.

“El público necesita que se le dé la información muy concentrada y no tiene tiempo para matices y sutilezas. Además, lo importante tiene también que ser espectacular y efectista”.

Al final, un tema que de por sí es importante y fascinante, como es el de la violenta actividad que tiene lugar en el Sol, puede acabar llegando al público de forma distorsionada y dramatizada, aclara. “Luego esto cae en manos de individuos que se aprovechan de la credulidad humana y de las tendencias a la superstición que todavía existen en nuestra sociedad, lo relacionan vagamente con ideas confusas sobre civilizaciones antiguas, como los mayas y su calendario, y se inventan profecías apocalípticas”.

En el caso de la Tierra, agrega, es importante recordar que “estamos cubiertos por un escudo magnético, sobre todo en las latitudes más ecuatoriales, que nos protege y redirige las emisiones solares hacia los polos. Por ello, los daños que se esperan en este tipo de procesos son fundamentalmente sobre nuestra tecnología, a excepción de los astronautas que se encuentren fuera de esta protección magnética terrestre”.

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