Viajando sin pasaporte: el pez león

Un invasor que impacta la ecología y la salud pública. Ponerlo en el plato es una opción para erradicarlo.
El pez león tiene como hábitat natural los arrecifes. EFE/Keith Mille/FWC. El pez león tiene como hábitat natural los arrecifes. EFE/Keith Mille/FWC.
El pez león tiene como hábitat natural los arrecifes. EFE/Keith Mille/FWC.

Las autoridades estadounidenses advirtieron esta semana de la “seria amenaza” que representa para el ecosistema marino de Florida el aumento de la población del pez león, una especie invasora que vive en arrecifes y es un gran depredador de las especies locales.

Durante tres días, funcionarios y expertos convocados por la Comisión para la Conservación de la Pesca y la Vida Salvaje de Florida se reunieron en una conferencia en Cocoa Beach, para discutir las investigaciones y el manejo que se le está dando al tema, e identificar alternativas de control y los retos que enfrentan para proteger los hábitats coralinos.

El pez león, originario del océano Indo Pacífico, ha ido invadiendo el Atlántico occidental. A principios de este mes, buzos y pescadores artesanales participaron en un torneo de pesca y degustación del pez león en la costa colonense, organizado por la Autoridad de los Recursos Acuáticos de Panamá con apoyo de la Fundación Clear this Fish (www.clearthisfish.org), que promueve la pesca de esta especie en el Caribe panameño para reducir su número e impacto.

DISPERSIÓN

Por su colorida apariencia, el pez león es muy atractivo para los acuarios. Se cree que su presencia en el Atlántico occidental se debe a que en 1992, con el huracán ´Andrew´, se rompió un acuario en Florida y se escaparon seis ejemplares.

Sin embargo, como explicó el biólogo Juan Posada, de Fundación MarViva, en un foro sobre los océanos realizado en el Instituto Smith- sonian de Investigaciones Tropicales, ya para 1985 se había reportado el primer avistamiento del pez león en una playa de Estados Unidos. Además, estudios realizados en el Caribe demuestran que solo seis peces león no explican la diversidad genética que hay en esta región. La hipótesis que se acepta hoy día es que personas que lo tenían en acuarios lo liberaron en la playa más cercana y así comenzó la invasión, dijo. El pez león se reprodujo y se dispersó por la región; en 2001 estaba en Bermuda, en 2004, en las Bahamas y poco a poco llegó a Panamá en 2009. Incluso, se estima que llegará al sur de Brasil, añadió Posada, experto en oceanografía biológica.

IMPACTO ECOLÓGICO Y EN LA SALUD

La preocupación que ha generado su presencia en toda la región radica en su impacto ecológico y para la salud pública, porque al ser un depredador voraz altera los ecosistemas que invade y, además, tiene 18 espinas con capacidad de inocular una toxina a la persona que lo manipula de manera inadecuada y que produce un intenso dolor.

De acuerdo con Posada, el pez león se encuentra en aguas someras hasta los 300 metros de profundidad. Se cree que se reproduce todo el año, pero algunas investigaciones indican que solo es en ciertos picos. Se alimenta por succión, ingiriendo crustáceos y peces de interés comercial y para la pesca artesanal, e incluso, pequeños peces herbívoros que cumplen un rol importante en el control del crecimiento de algas en los corales.

Cuando una persona se hinca por accidente con sus espinas, el grado de dolor que tendrá dependerá de cuántas espinas se hincó y por cuánto tiempo. También puede causar inflamación de la zona y sensibilidad al contacto. Y en ciertos casos, sudoración, desfallecimiento, diarrea, náusea y vómito. Es recomendable sumergir la parte afectada en agua de 38°C a 43°C, ya que el calor ayuda a que se desnaturalice la proteína de la toxina, y que la persona afectada acuda a un centro de salud.

Una de las iniciativas que se tiene para erradicar este depredador exótico es capturarlo para comerlo. Posada aclaró que, a diferencia de los peces tóxicos como el fugu de Japón que si se prepara de forma inadecuada puede causar la muerte por intoxicación, el pez león inocula la toxina a través de sus espinas, pero su carne no representa problema para el consumo. Sin embargo, para que se colecte masivamente con fines gastronómicos, debe existir la demanda de los consumidores.

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