Para frenar la malaria

Científicos del Imperial College London apuestan por esterilizar a los mosquitos machos que producen la malaria.

La malaria, un parásito que se transmite al ser humano por medio de la picadura del mosquito Anopheles gambiae –que altera principalmente los glóbulos rojos, conllevando a la anemia y a la deficiencia de diversos órganos– está matando a un niño cada 45 segundos en África.

Alrededor del mundo, esta enfermedad afecta a unas 300 millones de personas, y es la causa de muerte de unas 800 mil anualmente.

Estas estimaciones de la Organización Mundial de la Salud son de preocupación para el gremio científico, el cual está en búsqueda de alternativas para evitar la transmisión de la malaria.

La revista especializada Proceedings of the National Academy of Sciences divulgó en agosto pasado una propuesta de científicos del Imperial College London, que consiste en esterilizar a mosquitos machos, modificándolos genéticamente, para luego liberarlos.

Según estos investigadores, liberar a mosquitos sin esperma puede ser una buena alternativa para así disminuir la población del mosquito de la malaria, porque las hembras podrían aparearse con ellos sin darse cuenta que son mosquitos estériles.

ANÁLISIS

Si bien es cierto que los autores de esta investigación demostraron que la inseminación de mosquitos hembras con machos sin esperma resultaba una descarga de huevos no fertilizados, los científicos “no demostraron si estas hembras son receptivas a otros machos con esperma. Los autores presumen que no basado en estudios previos”, añade el infectólogo panameño José Stoute, profesor de medicina, microbiología e inmunología de la Penn State University College of Medicine (Estados Unidos).

“La limitación de esta estrategia es que no se puede producir suficientes machos para que esto sea práctico. La razón es que no se puede remover el gen en forma permanente, ya que los machos que resultan no tienen esperma, y allí terminaría esa línea”, indica.

Por esto, Stoute opina que estos científicos tendrían que remover o bloquear ese gen responsable de la producción del esperma en el estado de embrión.

En la investigación “inyectaron más de 9 mil embriones para conseguir 96 machos sin esperma. Esto no es práctico. Para que esto sea práctico, ellos tendrían que producir machos sin esperma de otra manera. Me pregunto si han pensado en irradiarlos con la luz ultravioleta. Quizá esto mate a muchos de ellos”, y se reduzca la población de mosquitos, y, por ende, los casos de malaria.

Stoute, en conjunto con la bioquímica Carmenza Spadafora, del Instituto de Investigaciones Científicas y Servicios de Alta Tecnología, ejecuta la segunda fase del proyecto “Uso de frecuencias de microondas para el tratamiento de la malaria”, propuesta con la que ganaron 1 millón de dólares del programa Grand Challenges Explorations, de la Fundación Bill & Melinda Gates para desarrollarlo.

En dos años deben terminar su proyecto, que tiene como meta irradiar con luz ultravioleta la sangre infectada con malaria para determinar cuál es la molécula del parásito de la malaria que se afecta por la radiación. También se irradiará a ratones infectados y se controlará la energía utilizada para no perjudicarlos.

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